Reis neu denken, eine Nutzpflanze, die die Welt ernährt

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Geschrieben von Somini Sengupta und Tran Le Thuy

Reis ist Sie geraten in Schwierigkeiten, da sich die Erde erwärmt und die Nahrung und der Lebensunterhalt von Milliarden Menschen gefährdet. Manchmal gibt es zu wenig Regen, wenn die Sämlinge Wasser brauchen, oder zu viel, wenn die Pflanzen über Wasser bleiben müssen. Wenn das Meer eindringt, ruiniert Salz die Ernte. Wenn die Nächte wärmer werden, sinken die Erträge.

Diese Gefahren zwingen die Welt, neue Wege für den Anbau einer ihrer wichtigsten Nutzpflanzen zu finden. Reisbauern verschieben ihre Pflanzkalender. Pflanzenzüchter arbeiten an Samen, die hohen Temperaturen oder salzigen Böden standhalten. Winterharte alte Sorten erleben ein Wiederaufleben.

Und wo das Wasser zur Neige geht, wie es in so vielen Teilen der Welt der Fall ist, lassen Landwirte ihre Felder absichtlich austrocknen, eine Strategie, die auch Methan reduziert, ein starkes Treibhausgas, das aus Reisfeldern aufsteigt.

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Besonders belastend ist die Klimakrise für Kleinbauern mit wenig Land, was für Hunderte Millionen Bauern in Asien der Fall ist. „Sie müssen sich anpassen“, sagte Pham Tan Dao, Bewässerungschef von Soc Trang, einer Küstenprovinz in Vietnam, einem der größten Reisanbauländer der Welt. „Sonst können sie nicht leben.“

In China ergab eine Studie, dass extreme Regenfälle in den letzten 20 Jahren zu einem Rückgang der Reiserträge geführt haben. Indien schränkte die Reisexporte ein, weil es befürchtete, genug zu haben, um die eigene Bevölkerung zu ernähren. In Pakistan zerstörten Hitze und Überschwemmungen Ernten, während in Kalifornien eine lange Dürre dazu führte, dass viele Bauern ihre Felder brachen.

Die Herausforderungen sind heute andere als vor 50 Jahren. Damals musste die Welt viel mehr Reis produzieren, um eine Hungersnot abzuwenden. Abhilfe schafften ertragreiche Hybridsamen, die mit chemischen Düngemitteln angebaut wurden. Im Mekong-Delta erzielten die Bauern bis zu drei Ernten pro Jahr und ernährten damit Millionen im In- und Ausland.

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Heute hat genau dieses System der intensiven Produktion weltweit neue Probleme geschaffen. Es hat die Grundwasserleiter erschöpft, den Düngemittelverbrauch erhöht, die Vielfalt der angebauten Reissorten verringert und die Luft mit dem Rauch verbrannter Reisstoppeln verschmutzt. Hinzu kommt der Klimawandel: Er hat den Rhythmus von Sonnenschein und Regen, auf den Reis angewiesen ist, auf den Kopf gestellt.

Vielleicht am besorgniserregendsten, denn Reis wird jeden Tag von einigen der ärmsten Menschen der Welt gegessen und hat einen erhöhten Kohlendioxidgehalt Konzentrationen in der Atmosphäre erschöpfen die Nährstoffe in jedem Korn.

Bauern auf einem Reisfeld im Mekong-Delta, Vietnam, 6. März 2021. Der Reisanbau ist in Schwierigkeiten, da sich die Erde erwärmt, eine Bedrohung für die Ernährung und den Lebensunterhalt von Milliarden Menschen, die die Welt dazu zwingt, neue Wege zu finden eine seiner wichtigsten Nutzpflanzen anzubauen. (Thanh Nguyen/The New York Times)

Reis steht vor einem weiteren Klimaproblem. Es ist für schätzungsweise 8 % der weltweiten Methanemissionen verantwortlich. Das ist ein Bruchteil der Emissionen von Kohle, Öl und Gas, die zusammen 35 % der Methanemissionen ausmachen. Aber fossile Brennstoffe können durch andere Energiequellen ersetzt werden. Reis, nicht so sehr. Reis ist das Grundnahrungsmittel für schätzungsweise 3 Milliarden Menschen. Es sind Biryani und Pho, Jollof und Jambalaya – eine Quelle der Tradition und des Lebensunterhalts.

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„Wir befinden uns in einem grundlegend anderen Moment“, sagte Lewis H. Ziska, Professor für Umweltgesundheitswissenschaften an der Columbia Universität. „Es geht darum, mit weniger mehr zu produzieren. Wie macht man das nachhaltig? Wie macht man das in einem sich verändernden Klima?“

Eine riskante Balance

1975, als Vietnam nach dem Krieg mit einer Hungersnot konfrontiert war, beschloss es, mehr Reis anzubauen .

Das gelang spektakulär und wurde schließlich nach Indien und Thailand zum drittgrößten Reisexporteur der Welt. Der grüne Flickenteppich des Mekong-Deltas wurde zu seiner wertvollsten Reisregion.

Gleichzeitig wurde der Mekong jedoch von Menschenhand umgestaltet.

Der Fluss beginnt im Südosten Chinas und schlängelt sich, unterbrochen von vielen Dämmen, durch Myanmar, Laos, Thailand und Kambodscha. Wenn es heute Vietnam erreicht, ist nur noch wenig Süßwasser übrig, um das ins Landesinnere eindringende Meerwasser auszuspülen. Der steigende Meeresspiegel bringt mehr Meerwasser mit sich. Bewässerungskanäle werden salzig. Das Problem wird mit steigenden Temperaturen nur noch schlimmer.

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„Wir akzeptieren jetzt, dass schnell ansteigendes Salzwasser normal ist“, sagte Pham, der Bewässerungschef. „Wir müssen uns darauf vorbereiten, damit umzugehen.“ Wo früher während der Trockenzeit Salzwasser etwa 30 Kilometer (ungefähr 19 Meilen) eindrang, kann es jetzt bis zu 70 Kilometer (ungefähr 43 Meilen) landeinwärts vordringen, sagte er.

Der Klimawandel bringt weitere Risiken mit sich. Man kann nicht mehr wie bisher damit rechnen, dass die Monsunzeit im Mai beginnt. Forscher haben herausgefunden, dass Landwirte nun in trockenen Jahren 10 bis 30 Tage früher als üblich Reis aussäen. In Küstengebieten wechseln sich viele zwischen Reis und Garnelen ab, die etwas Salzwasser mögen.

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Aber dafür müsse man die Gier zügeln, sagte Dang Thanh Sang, 60, ein lebenslanger Reisbauer in Soc Trang. Garnelen bringen hohe Gewinne, aber auch hohe Risiken. Krankheiten treten leicht auf. Das Land wird unfruchtbar. Er hat gesehen, wie es anderen Bauern passiert ist.

Auf seinen 7 Hektar Land pflanzt Dang also Reis an, wenn Süßwasser in den Kanälen vorhanden ist, und Garnelen, wenn Meerwasser eindringt. Reis reinigt das Wasser. Garnelen nähren den Boden. „Es ist nicht so viel Geld, wie wenn man nur Garnelen anbaut“, sagte er. „Aber es ist sicherer.“

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Andernorts müssen Landwirte ihre Kalender für Reis und andere Grundnahrungsmittel ändern, schlussfolgern Forscher in einer aktuellen Studie. Wissenschaftler versuchen, ihnen zu helfen.

Das Wunderkabinett im Labor von Argelia Lorence ist mit Reissamen gefüllt – 310 verschiedene Reissorten.

Viele davon sind uralt und werden heute nur noch selten angebaut. Aber sie verfügen über genetische Superkräfte, die Lorence, ein Pflanzenbiochemiker an der Arkansas State University, zu finden versucht, insbesondere solche, die es Reispflanzen ermöglichen, heiße Nächte zu überleben, eine der akutesten Gefahren des Klimawandels.

Sie hat bisher zwei solcher Gene gefunden. Mit ihnen lassen sich neue Hybridsorten züchten.

„Ich bin überzeugt“, sagte sie, „dass die Landwirte in Jahrzehnten ganz unterschiedliche Arten von Saatgut brauchen werden.“

Weniger Wasser in Reisfeldern?

Reis spielt eine zentrale Rolle in der Geschichte der Vereinigten Staaten. Es bereicherte die Küstenstaaten des amerikanischen Südens, allesamt durch die Arbeit versklavter Afrikaner, die Generationen von Reisanbauwissen mitbrachten.

Eine Luftaufnahme der Garnelenzucht links von einem gewundenen Fluss und Reis Landwirtschaft auf der rechten Seite, in der Mekong-Delta-Region in Vietnam. (Thanh Nguyen/The New York Times)

Heute erstreckt sich das wichtigste Reisanbaugebiet des Landes über den harten Lehmboden in der Nähe der Mündung des Mississippi in einen seiner Nebenflüsse, den Arkansas River. Es sieht überhaupt nicht wie das Mekong-Delta aus. Die Felder sind hier per Laser flach wie Pfannkuchen eingeebnet. Die Arbeit wird maschinell erledigt. Die Farmen sind riesig, manchmal mehr als 20.000 Hektar.

Was sie gemeinsam haben, sind die Gefahren des Klimawandels. Die Nächte sind heißer. Regenfälle sind unregelmäßig. Und da ist noch das Problem, das durch den Erfolg des intensiven Reisanbaus entsteht: Das Grundwasser geht gefährlich zur Neige.

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Betreten Sie Benjamin Runkle, einen Ingenieurprofessor an der University of Arkansas in Fayetteville. Anstatt die Reisfelder ständig überflutet zu halten, wie es die Landwirte immer getan haben, schlug Runkle vor, dass die Bauern in Arkansas die Felder etwas austrocknen lassen, dann wieder Wasser hineinlassen und dann den Vorgang wiederholen sollten. Oh, und würden sie ihn das Methan messen lassen, das von ihren Feldern austritt?

Mark Isbell, ein Reisbauer der zweiten Generation, hat sich angemeldet.

Am Rande von Isbells Feld errichtete Runkle ein großes weißes Gerät, das ein Reiher möglicherweise für einen Cousin hielt. Das Gerät maß die Gase, die durch Bakterien in den überfluteten Feldern entstehen. „Es ist, als würde man das Land mit einem Alkoholtest testen“, sagte Runkle.

Sein über sieben Jahre durchgeführtes Experiment kam zu dem Schluss, dass Landwirte die Methanemissionen von Reis um mehr als 60 reduzieren können, wenn sie die Felder nicht ständig überschwemmen %.

Für Landwirte, die Emissionsreduzierungen nachweisen können, bietet die Biden-Regierung Bundesmittel für sogenannte „klimaintelligente“ Projekte an. Landwirtschaftsminister Tom Vilsack kam letzten Herbst auf Isbells Farm, um für das Programm zu werben. Isbell geht davon aus, dass die Anreize andere Reisbauern davon überzeugen werden, abwechselndes Benetzen und Trocknen einzuführen.

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„Wir schauen sozusagen über den Berg und sehen, was in der Zukunft kommt.“ , und lerne jetzt“, sagte sein Vater Chris Isbell.