Tre anni da quando l'OMS ha dichiarato il Covid-19 una pandemia: qual è stata la prima pandemia dell'India moderna?

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L'11 marzo 2020, l'Organizzazione mondiale della sanità (OMS) ha ufficialmente dichiarato l'epidemia di Covid-19 una “pandemia”. “Abbiamo valutato che il Covid-19 può essere definito una pandemia,” ha affermato il direttore generale dell'OMS Tedros Adhanom Ghebreyesus in un briefing con i media, parlando del picco di casi segnalati al di fuori della Cina.

Una pandemia è un focolaio di malattia che si diffonde in paesi o continenti. Colpisce più persone e prende più vite di un'epidemia. La pandemia di Covid-19 avrebbe continuato ad alterare radicalmente la vita di molti indiani, dalle migliaia che hanno sofferto della malattia a coloro che sono stati colpiti dalle sue ricadute economiche.

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Ma non è stata la prima pandemia a colpire il Paese.

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Probabilmente, la prima grande pandemia che ha colpito l'India è stata la terza pandemia di peste. A partire dallo Yunan, in Cina, nel 1855, secondo l'OMS, la pandemia è stata considerata attiva fino al 1959, quando le vittime mondiali sono scese a meno di 200 all'anno. In questo periodo, ha ucciso tra i 12 ei 25 milioni di persone in tutto il mondo, con il 75% dei decessi registrati che si sono verificati nella sola India britannica (dal 1896 in poi). È stata una vera pandemia globale, che ha colpito città come Hong Kong e Bombay nello stesso respiro di San Francisco, Glasgow e Porto.

Cos'è la peste?

La peste bubbonica è causata dal batterio Yersinia pestis. Viene trasportato dai morsi delle pulci: trasferiscono la malattia dai roditori infetti agli esseri umani. Presenta inizialmente sintomi simil-influenzali – febbre, brividi e mal di testa – seguiti da una regione infiammata, secca ed estremamente dolorosa che si sviluppa intorno all'area morsa. Man mano che l'infezione si diffonde nel corpo, provoca affaticamento, linfonodi ingrossati, dolore lancinante e generalmente uccide la persona infetta a causa di insufficienza multiorgano entro una settimana dall'infezione.

La moderna comprensione della malattia si sviluppò solo dopo il 1896, quando la terza pandemia di peste stava causando il caos in India. Nel gennaio 1897, gli scienziati hanno identificato che la peste ha colpito per la prima volta i ratti, fungendo da segnale di avvertimento per un'epidemia umana in avvicinamento. Nel 1898 verrà accertato il ruolo delle pulci.

Come arrivò la peste in India?

Secondo gli esperti, già all'inizio del XIX secolo vi furono piccoli focolai di peste in varie parti del Paese. Questi erano tipicamente contenuti sia dalla relativa scarsità della popolazione che dalla sua immobilità. Inoltre, per la maggior parte del XIX secolo, il colera è stato la preoccupazione maggiore.

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La pandemia della terza peste è iniziata in Cina ed è arrivata in India attraverso il mare, presumibilmente da Hong Kong. Durante l'epidemia iniziale a Hong Kong, le autorità britanniche avevano imposto una quarantena alle navi provenienti dalla città. Tuttavia, quando la situazione si è attenuata a Hong Kong, anche le norme di quarantena sono diminuite, portando la peste a entrare in India intorno al 1896. Le città portuali coloniali sono state le più colpite: Calcutta, Bombay, Karachi e Poona sono state le prime a segnalare focolai.

Quanto è stata grave la pandemia di peste?

Semplicemente parlando, molto male. Mentre le autorità coloniali inizialmente hanno cercato di minimizzare la gravità della crisi a causa delle preoccupazioni per l'immagine e il commercio della Gran Bretagna, il panico si è diffuso a macchia d'olio a livello globale.

Bombay fu la più colpita e in seguito sarebbe stata chiamata “La città della peste”. Entro i primi mesi di peste, Bombay vide un gran numero di popolazione fuggire nelle campagne, quasi 380.000 su una popolazione di 850.000 nel febbraio 1897. Questo esodo avrebbe diffuso la peste in tutto il paese. Responsabile era anche il commercio del grano: i negozi di grano erano frequentati dai topi che portavano con sé la pulce del topo. Alla fine del 1897, la peste si era diffusa a nord fino all'attuale Punjab. Il Punjab avrebbe continuato a registrare alcuni dei più alti numeri di morti.

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Charles Creighton, un medico della peste che lavora in India, ha registrato che solo nel 1906 l'India ha visto oltre un milione di morti, di cui quasi la metà si è verificata nel Punjab. Lo storico Myron Echenberg scrive in Plague Ports: The Global Urban Impact Of Bubonic Plague, 1894-1901, “Tra l'arrivo della peste nel 1896 e il 1921, circa 12 milioni di indiani persero la vita”. Il resto del mondo vedrebbe circa tre milioni di morti, secondo le stime di Echenberg.

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Come hanno risposto le autorità britanniche?< /strong>

Per quanto debilitante fosse la peste stessa, lo era anche la risposta delle autorità, piena di atteggiamenti di superiorità europea e di una comprensione incompleta della malattia stessa.

Le autorità hanno iniziato a condurre vaste campagne di risanamento a Bombay, spesso distruggendo le case dei poveri nel processo. Seguirono ispezioni forzate e ricoveri, a volte anche scatenando violenze tra le autorità e gli indigeni. Inoltre, verranno effettuate ispezioni mediche in tutte le stazioni ferroviarie e nei porti.

Infine, con i casi in continuo aumento e la pressione internazionale per istituire un embargo commerciale in crescita, il governo ha introdotto l'Epidemic Diseases Act (1897), che ha conferito alle autorità poteri senza precedenti per fermare la peste. Questa è la stessa legge (sebbene modificata da allora) che è stata invocata in India nel 2020 quando è iniziata la pandemia di Covid-19.

La legge ha conferito un maggiore controllo sulle ispezioni e disinfezioni degli edifici ai servizi igienico-sanitari e agli ufficiali municipali: gli ufficiali medici hanno esaminato le persone in tutta la città e ricoverato in ospedale coloro che presentavano sintomi di peste. Dove c'era resistenza, veniva usata la forza. In Medicine and the Raj, lo storico Anil Kumar scrive della situazione a Poona, “presto iniziarono a circolare in città segnalazioni di molestie sessuali, insulti e abusi da parte delle truppe britanniche”. Per combattere questo, ci sono stati crescenti tentativi di nascondere i familiari malati in modo che potessero sfuggire al ricovero forzato. Durante questo periodo sarebbero scoppiate numerose rivolte in tutto il paese.

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Gli atteggiamenti di casta erano una delle ragioni principali dell'opposizione al ricovero. “Le voci di mescolanza di caste e impurità aumentarono la diffidenza degli indiani, e molti si rifiutarono di andare in ospedale quando erano malati,” scrive Rebecca L Burrows nel suo documento di ricerca The Third Plague Pandemic and British India: A Transformation of Science, Policy, and Indian Society.

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La peste ha messo in luce differenze fondamentali tra l'India ei suoi colonizzatori. Mentre gli inglesi erano semplicemente incapaci di afferrare gli indiani’ avversione per la medicina moderna e le pratiche “scientifiche”, gli indiani, soggetti ad azioni traumatiche e insensibili delle autorità, non potevano mai vederli senza sospetto. Ciò ha portato a confusione, risentimento e forse molte infezioni e morti che avrebbero potuto essere evitate.

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Nel 1900, gli sforzi furono spostati, con alcuni dei metodi più repressivi abbandonati, sostituiti con un focus sull'inoculazione. . Ma anche questo non è stato facile poiché le voci sul vaccino erano all'ordine del giorno. Di particolare rilievo è stata la voce secondo cui i vaccini hanno distrutto i “poteri sessuali” delle persone.

Quando è finita la pandemia?

Sebbene gli anni peggiori della pandemia siano stati tra la fine del XIX e l'inizio del XX secolo in India, non è mai scomparsa del tutto. Il vaccino sviluppato dal batteriologo russo-francese Waldemar Haffkine alla fine del 19° secolo alla fine sarebbe stato più ampiamente disponibile, riducendo i tassi di mortalità di quasi l'80%. Ma come con il vaccino Covid-19, in primo luogo non ha impedito che la malattia si manifestasse. La pandemia è stata ulteriormente rallentata quando è stata effettuata l'uccisione di topi su larga scala.

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Nel corso del 20° secolo si sono verificate epidemie periodiche, la più recente delle quali è stata nel 1994, quando la morte di un numero insolito di ratti a Surat ha suscitato timori di peste e ha innescato migrazioni mai viste dai tempi della Partizione.