Nebraskans zitten op strategische metalen. Is mijnbouw een patriottische plicht?

0
64

Geschreven door Dionne Searcey

In dit landelijke deel van Nebraska staan ​​op de agenda's van de county-boards moratoriums op zonneparken en sommige bewoners fronsen als ze langs het handjevol windparken komen dat zijn ontkiemd. Maar het idee van een nieuwe mijn die de overgang naar hernieuwbare energie zou kunnen ondersteunen, heeft brede steun gekregen.

De teneur van deze stille vlaktes, waar herten over grindwegen stuiteren en neonzonsondergangen schreeuwen over de lange horizon, zou dramatisch veranderen als de mijnbouw voor metalen zoals niobium, scandium, titanium en zeldzame aardmetalen begint.

Maar veel mensen hier denken dat het zuidoosten van Nebraska, bezaaid met stervende stadscentra en ouder wordende inwoners, een kleine rol zou kunnen spelen bij het helpen oplossen een regelrechte geopolitieke crisis die Doc Evans, een commissaris van Johnson County, als volgt samenvatte: “De problemen met China.”

Alleen abonnees VerhalenAlles bekijken

UPSC Essentials | Wekelijkse nieuwsuitzending met MCQ's: Adani-Hindenburg-saga, M…Anti-wetenschapsbeweging is politiek, maar de geneeskunde heeft ook haar …In de tribale dorpen van Jharkhand, een online marktplaats voor lokale producten< /figuur>Delhi Vertrouwelijk: Mansukh Mandaviya schreeuwt naar jongste MitraMonthly plan om toegang te krijgen tot Budget Must Read |Nirmala Sitharaman: 'Dit is een gouden kans voor India. We mogen deze keer echt niet de bus missen’

Evans en vele anderen verwelkomen het graven dat een bedrijf genaamd NioCorp wil beginnen, omdat ze vinden dat het hun patriottische plicht is. Te lang, zo zeiden ze, zijn de Verenigde Staten afhankelijk geweest van andere landen voor metalen en mineralen die de natie thuis zou kunnen vinden, als iemand maar bereid was het geld en de moeite te besteden om ze terug te halen.

“Ik denk dat het goed is voor ons land', zei Don Othmer, die in Elk Creek woont, waar de mijn zou komen. Voor grondstoffen afhankelijk zijn van andere landen betekent “dat we een soort van gijzeling zijn”, zei hij.

Scott Honan, chief operating officer van NioCorp, links, en Greg Krueger, een medewerker, op het terrein van een toekomstige niobiummijn in Elk Creek, Neb., op 8 december 2022. (Arin Yoon/The New York Times)

Het geologische lot dat honderden miljoenen jaren geleden volgde, zorgde ervoor dat de Verenigde Staten geen rijke voorraden hadden van veel van de grondstoffen die te vinden zijn op de federale lijst van mineralen die cruciaal zijn voor de economie en de nationale veiligheid. Het land was afhankelijk van de invoer van bepaalde mineralen en metalen die overvloedig aanwezig zijn in China en elders en die nodig zijn voor de Amerikaanse straaljagers, bouwmaterialen en batterijen voor mobiele telefoons.

Advertentie

De Verenigde Staten zijn vastbesloten niet langer afhankelijk te zijn van andere landen, vooral nu deze materialen, die ook worden gebruikt bij het maken van batterijen voor elektrische voertuigen en voor het overbrengen van energie van windturbines en zonnepanelen naar het elektriciteitsnet, essentiële ingrediënten zijn voor een economie die afhankelijk is van hernieuwbare energiebronnen. Maatregelen die onder de regering-Biden zijn uitgevaardigd, bieden grote prikkels voor mijnbouwbedrijven en verwerkingsfaciliteiten om hun werk in eigen land te doen.

Uitleg |Budget 2023: het juiste belastingregime kiezen

Maar de grootste prikkel is de marktvraag die de prijs van metalen, inclusief zeldzame aardmetalen – een reeks elementen die samen worden gevonden, met namen als terbium en dysprosium – waardoor het voor mijnbouwbedrijven nieuw wordt om het land af te speuren naar zelfs kleine hoeveelheden die onder de grond kunnen worden geschraapt.

< p>NioCorp wil honderden arbeiders en zwaar boormateriaal inzetten om de metalen te graven. Na tientallen jaren van onderzoek en het zoeken naar financiering, kan het binnenkort misschien van start gaan, gesteund door een nieuwe vraag naar een binnenlandse voorraad van kritieke mineralen en metalen die de overgang van Amerika naar hernieuwbare energie kunnen stimuleren. En het bedrijf heeft de boodschap omarmd die goed speelt in dit conservatieve gebied dat patriottisme als een sleutelwaarde beschouwt.

Advertentie

“Het zal Amerika helpen”, zegt Mark Smith, CEO van NioCorp, gevestigd in Colorado.

Een windmolenpark in het nabijgelegen Du Bois, Neb., op 9 december 2022.  (Arin Yoon/The New York Times)

De federale overheid hoopt nieuwe afzettingen van mineralen en metalen te vinden door projecten uit te voeren om informatie van 100 jaar oude geologische kaarten te digitaliseren en door onderzoeksvliegtuigen door het hele land te laten vliegen. De overheid financiert ook programma's om afvalbergen van oude mijnen, waaronder steenkoolas, te doorzoeken op materialen die ooit als waardeloos werden beschouwd. Eén programma test manieren om mineralen en metalen uit Superfund-sites te zeven.

“Kunnen de VS in hun eigen behoefte aan mineralen voorzien? Het is een grote, ingewikkelde vraag”, zegt Graham Lederer, onderzoeker bij de U.S. Geological Survey’s Geology, Energy & Wetenschappelijk Centrum Mineralen. “Alles kan een hulpbron zijn. U hoeft alleen de technologie te ontwikkelen en de kosten te verlagen.”

Explained Economics |Uniebegroting 2023 | Na zich te hebben gericht op de armen op het platteland en in de steden, een signaal uit 2024: The Middle Class Matters

Net buiten Elk Creek, door sommigen plaatselijk uitgesproken als “Elk Crick”, ruimen arbeiders van NioCorp bomen om het land klaar te maken voor graven, mocht het lukken meer financiering krijgen. Het bedrijf, nu genoteerd aan de Toronto Stock Exchange, zei dat het Duitse kopers in de rij heeft staan ​​voor een deel van zijn niobium.

Honderden mensen en een nieuwe verkozen gouverneur kwamen in november opdagen voor een reeks gemeentehuizen die werden gehouden door NioCorp. De bijeenkomsten trokken investeerders uit Kansas City die foto's maakten terwijl ze door het kleine centrum van Elk Creek dwaalden langs een bank, een postkantoor, een kleine kruidenierswinkel en de Village Tavern, die bekend staat om zijn kenmerkende drankje, de Elk Creek Water (Mountain Dew, Squirt , 7UP, wodka en gin) evenals een jaarlijks evenement waar rundertestikels worden geserveerd (de “Nut Feed”).

Advertentie Een graanfabriek, het hoogste gebouw in Tecumseh, Neb., op 8 december 2022. (Arin Yoon/The New York Times)

“We hebben het moeilijker gehad om de jongere generatie hier te houden”, zei Don Gottula , die eigenaar is van een propaanwinkel in Main Street. “We hebben een booster shot nodig, zou je kunnen zeggen.”

Terwijl de jacht op meer materialen die in batterijen worden gebruikt, doorgaat, voorspellen energiefunctionarissen meer scènes in heel Amerika, zoals die in Nebraska, een staat met overvloedige maïsvelden en vee, maar geen werkende mijnen. In Utah is een mijn begonnen met de productie van tellurium. Naar verwachting zal dit jaar een nieuwe kobaltmijn in Idaho operationeel worden. Er is een nieuwe lithiumwinning gepland voor North Carolina, en in Californië proberen bedrijven nieuwe technologie uit om lithium uit geothermische pekel te halen.

Lees ook: in Congo brengen een paus en een natie elkaar nieuw leven in

De wereld kan volgens Benchmark Mineral Intelligence meer dan 300 nieuwe mijnen nodig in het komende decennium om te voldoen aan de vraag naar batterijen voor elektrische voertuigen en energieopslag.

In Nebraska zijn metalen die een verre herinnering waren aan de scheikundeles op de middelbare school, onderdeel geworden van het reguliere gesprek. Zoals de meeste mensen in het Elk Creek-gebied, kan een van de tientallen boeren die enkele dagen per week voordat de rijstroken oplichten bij Harvest Bowl in het nabijgelegen Tecumseh voor koffie in de ochtend, vloeiend praten over niobium.

Advertentie

“Hebben ze dat niet in Supermans ondergoed gestopt?” grapte iemand op een recente ochtend.

Bewoners verzamelen zich op 9 december 2022 in Harvest Bowl, een café en bowlingbaan in Tecumseh, Neb.. Ochtendkoffie in Harvest Bowl omvat een gesprek over de mijn. (Arin Yoon/The New York Times)

Niobium kan ervoor zorgen dat batterijen langer meegaan, zei een ander, en dat is maar goed ook hier, waar zelfs benzinestations kilometers van elkaar verwijderd zijn. Maar heeft iemand er ooit over nagedacht wat er met de windturbines en zonnepanelen gebeurt als ze over jaren niet meer functioneren?

“Als ze versleten zijn, is er geen plek om ze mee te nemen”, zegt Milton Buchholz, een gepensioneerde boer en voormalig medewerker van de provinciale wegendienst.

Het gesprek kwam op de prairiebranden en stofstormen die over delen van Nebraska afgelopen zomer. De verwelkende droogte houdt maar niet op.

Lees ook |Een Amerikaanse ambassadeur bevindt zich op vijandig terrein in Hongarije

“Ik ben er niet van overtuigd of dit allemaal door de mens is gemaakt of door God is gemaakt”, zei Evans, de districtscommissaris die aan een tafel zat naast boeren met hoeden die reclame maakten voor pesticiden en kunstmest en een die “koefluisteraar” las. >

“Ik weet dat we misschien bijdragen, maar wie deed het 100.000 jaar geleden toen we een ijstijd hadden?” voegde hij eraan toe.

Om de mijn hier te bouwen, zouden arbeiders bijna 750 meter de aarde in graven, waardoor een ondergrondse ministad ontstond om machines te bedienen. De bouw zou bijna drie jaar duren en er waren 400 arbeiders en konvooien zware vrachtwagens voor nodig die over de vlakten rond Elk Creek, met 98 inwoners, denderden.

“Als we onze kinderen een kans willen geven, moeten we de middelen gebruiken die we hebben”, zegt Harold Richardson, een boer en gepensioneerde leraar uit Elk Creek.

Scott Honan, chief operating officer van NioCorp, op het terrein van Beverly Beethe, de locatie van een toekomstige niobiummijn in Elk Creek, Neb., op 8 december 2022. “De rotsen zijn hier anders”, zei hij. (Arin Yoon/The New York Times)

China is 's werelds belangrijkste producent en verwerker van scandium en zeldzame aardmetalen. Amerika heeft maar één zeldzame-aardemijn, in Mountain Pass, Californië. Het stuurt zijn erts naar China voor verwerking. (Smith van NioCorp is de voormalige CEO van MolyCorp, dat vroeger eigenaar was van de Mountain Pass-mijn.)

Brazilië is verreweg de grootste producent ter wereld van niobium, dat wordt gebruikt om staal te versterken. China Molybdenum, een door de staat gesteund bedrijf, kocht in 2016 een belangrijke niobiummijn in Brazilië.

Het belang van het hebben van een binnenlandse voorraad metalen werd benadrukt in 2010 toen China de export van zeldzame aardmetalen naar Japan blokkeerde tijdens een geschil over een incident met een vissersboot, waardoor de prijzen de pan uit rijzen. Sindsdien zijn de spanningen tussen de Verenigde Staten en China alleen maar geëscaleerd, wat aanleiding geeft tot angst voor politiek en economisch gemotiveerde verstoringen van de toeleveringsketen.

Lees |Poetin roept Stalingrad op om de overwinning op het 'nieuwe nazisme' te voorspellen; in Oekraïne

Leidinggevenden van NioCorp zeggen dat de hoeveelheid metalen die ze bij Elk Creek zouden kunnen recupereren, gering zou zijn in vergelijking met de Chinese voorraad; ze zijn nog aan het bepalen of ze de zeldzame aardmetalen economisch kunnen terugwinnen. Het bedrijf is van plan om ook titanium te graven (China, Japan en Rusland behoren tot 's werelds grootste titaniumproducenten), maar niobium is het meest voorkomende metaal op de site, en als de operaties doorgaan, zou Elk Creek de enige niobiummijn in Amerika zijn. .

Bedrijfsleiders zeggen dat ze verwachten dat de vraag naar het metaal zal toenemen voor gebruik in nieuwe versies van lithium-ionbatterijen voor elektrische voertuigen die in ontwikkeling zijn.

Scott Honan, directeur van NioCorp, houdt een kernmonster vast dat genomen is tijdens het boren naar erts op de plek van een toekomstige niobiummijn in Elk Creek, Neb., op 1 december 8, 2022. (Arin Yoon/The New York Times)

NioCorp heeft alle benodigde vergunningen verkregen om te beginnen met graven. Maar als het de zeldzame aardmetalen opgraaft, moet NioCorp mogelijk naar het buitenland zoeken voor verwerking. Het kan jaren duren voordat een nieuwe verwerkingsfaciliteit in Texas in bedrijf is.

“Ik zou deze activiteiten graag in de Verenigde Staten of een gelieerd land zoals Japan of Groot-Brittannië zien gebeuren” , zei Smith van NioCorp.

De nieuwe vraag naar groenere energiebronnen wakkert de belangstelling van Wall Street voor de Elk Creek-mijn aan. Maar de berichten van NioCorp hebben de neiging zich te concentreren op het traditionele gebruik van de metalen – in oliepijpleidingen en geleide raketten, zeiden bewoners.

“NioCorp is erg attent in de manier waarop ze communiceren met de inwoners van Zuidoost-Nebraskan”, zei senator Julie Slama, die de kiezers vertegenwoordigt in Johnson County, dat sinds de jaren zestig bij elke presidentsverkiezing Republikeins heeft gestemd. “In Nebraska hebben we een gevoel van patriottisme en willen we ons land dienen.”

Kernmonsters voor testen opgestapeld in schuren op de boerderij van Beverly Beethe, de locatie van een toekomstige niobiummijn in Elk Creek, Neb., op 8 december 2022. (Arin Yoon/The New York Times)

Mensen hebben het al sinds het begin van de jaren zeventig over een mijn in Elk Creek, toen piloten volgens lokale overlevering meldden dat hun instrumenten in de war raakten terwijl ze over zuidoost Nebraska vlogen. Het echte verhaal: universitaire onderzoekers ontvingen een federale subsidie ​​om over de staat te vliegen met instrumenten die veranderingen in het aardmagnetisch veld identificeerden, wat wijst op de mogelijke aanwezigheid van bepaalde mineralen en metalen.

“De rotsen zijn hier anders”, zei Scott Honan, de chief operating officer van NioCorp.

Lees ook |Braziliaanse senator zegt dat hij samenzweringsbijeenkomst met Bolsonaro bijwoonde

Destijds werden lokale arbeiders ingehuurd om proefboringen uit te voeren, waarbij honderden kernmonsters, aardbuizen, werden opgegraven om te testen. Stapels van hen zijn opgeslagen in metalen schuren op de boerderij van Beverly Beethe, waar de mijn zich zou bevinden. Bewoners ondertekenden landpachtovereenkomsten met het bedrijf, dat uiteindelijk 226 acres kocht. Sommige landeigenaren sloten lucratieve deals en konden royalty-uitbetalingen ontvangen van maar liefst $ 10 miljoen per jaar.

Lavon Heidemann, een woordvoerder van NioCorp, toont de locatie van een mijnsite op het terrein van Beverly Beethe op een kaart, bij de Frontier Cooperative in Elk Creek, Neb., op 8 december. 2022. (Arin Yoon/The New York Times)

Maar de deals zorgden voor kwaad bloed. Sommige bewoners die werden buitengesloten waren nijdig. Anderen, zoals Beethe, vragen zich af of ze een eerlijke deal hebben gekregen, vooral in een gebied waar de prijs van landbouwgrond de laatste tijd enorm is gestegen.

“De manier waarop ik ben behandeld, hoop ik dat ze de gemeenschap niet zo behandelen , “zei ze.

Veel inwoners maken zich ook zorgen over schade door de giftige chemicaliën die worden gebruikt bij mijnbouw en verwerking.

Must Read |Bangladesh wil herziening van de stroomafnameovereenkomst met Adani

Ze vragen zich af over gevallen van kanker in de buurt van de mijnsite. Zeldzame aardmetalen worden gevonden naast radioactieve elementen. Smith zei dat de hoeveelheden bij Elk Creek zo klein zijn dat er geen vergunning van de staat nodig is, maar hij zei dat NioCorp uit voorzorg toch van plan is om een ​​vergunning aan te vragen en de vereiste monitoring zal uitvoeren.

Beter betaalde banen zouden welkom zijn in het gebied, zeiden de bewoners, maar toch vroegen ze zich af hoe de mijn ooit 400 arbeiders kan vinden. De nabijgelegen staatsgevangenis heeft geprobeerd vacatures op te vullen door het aanvangsloon bijna te verdubbelen tot $ 28 per uur. Het personeelstekort in het plaatselijke schooldistrict is zo groot dat de hoofdinspecteur overweegt om het volgende schooljaar vier dagen per week te werken. Hij werkt al als buschauffeur omdat hij de baan niet kan vervullen.

Lavon Heidemann, een woordvoerder van NioCorp, vraagt ​​Sara Ramsey naar voerprijzen bij de Frontier Cooperative in Elk Creek, Neb., op 8 december 2022. (Arin Yoon/The New York Times)

En wat als de arbeiders komen? “Waar gaan in godsnaam nog 400 mensen eten in deze stad?” zei Tim Weber, die tegen de mijn is.

Inwoners als Lavon Heidemann, een voormalige luitenant-gouverneur van Elk Creek, hebben al geprofiteerd van de mijn. Hij werd betaald om in de jaren zeventig te helpen bij het boren van verkenningsgat nr. 7 en werkt nu als lokale vertegenwoordiger voor NioCorp, waar hij vragen van zijn buren afhandelt.

Heidemann staart soms vanaf zijn boerderij op een heuvel naar de knipperende lichten op de windturbines enkele kilometers verderop. Ze irriteren hem een ​​beetje. Hij maakt zich zorgen dat de natie misschien te snel overgaat op hernieuwbare energiebronnen. Maar, zei hij, de Elk Creek-mijn zou goed zijn voor Amerika.

“Ik wou dat het niet in mijn achtertuin lag, maar dat is het wel. Andere mensen hebben opgeofferd, en wij moeten ook opofferen”, zei Heidemann. “Ik hou oneindig veel van dit land. We hebben vandaag uitdagingen en als we kunnen helpen om het een betere plek te maken op een milieuvriendelijke manier, dan, hotdog, wil ik daar deel van uitmaken.”

Dit artikel verscheen oorspronkelijk in The New York Times.