När staden faller faller Ukrainas sista hopp i Luhansk med den

0
40

Ukrainska soldater får medicinsk utbildning i Kiev fredagen den 1 juli 2022. De ryska och ukrainska arméerna har båda blivit hårt sargade, vilket väcker frågor om hur länge de kan fortsätta kämpa som de har gjort. , särskilt de outgund ukrainarna. (Mauricio Lima/The New York Times)

Skrivet av Thomas Gibbons-Neff, Kamila Hrabchuk och Vivian Yee

Den sista stora staden som hölls av Ukraina i den hårt omtvistade östra delen provinsen Luhansk har fallit, sade militära tjänstemän på båda sidor i söndags, vilket gav Moskva en milstolpe seger i sin kampanj för att fånga Donbas, den mineralrika region som gränsar till Ryssland som länge har varit i president Vladimir Putins sikte.

Industristaden Lysychansk, som ligger på en höjd med utsikt över floden Siversky Donets, hade hållit ut i en vecka efter att Ryssland tagit kontroll över Sievierodonetsk, dess vänstad på andra sidan floden. Men när Ryssland översvämmade Lysychansk med artillerield och strypte dess försörjningsledningar, baserade på månader av bombardement och veckor av våldsamma gatustrider som reducerade båda städerna till nedtonade skal, tvingades ukrainska försvarare dra sig tillbaka.

Det gjorde att ryska soldater poserade för bilder utanför Lysychansks stadshus, skanderade “Lysychansk är vår” och viftade med flaggan för Folkrepubliken Donetsk – den pro-Moskva separatistiska staten som Putin påstod sig skydda när hans styrkor invaderade Ukraina, en video publicerad på Twitter på söndagen visade.

Best of Express Premium

Premium

UPSC Key-6 juli 2022: Varför ska man läsa “Intermediärer i sociala medier” eller “Hybr…Premium

Opolitisk eller negativt politisk: debatten kring partisan…

Premium

När en gren krymper ser Thackeray-trädet en annan son blomma: Amit, …

Premium

Finansiering vintern sätter in för indiska startups, personal ute i kylan: Över 1…Fler premiumhistorier >>

Västerländska militäranalytiker hade uttryckt föga tvivel om att Moskva så småningom skulle segra i vänstäderna, men med deras obestridliga förlust fördubblades trycket på USA och dess allierade för att få de mer kraftfulla vapen som de har lovat Ukraina till fronten. För nationer i väst kommer dock nästa fas av kriget att bli ett test inte bara för militär logistik utan för solidaritet. Allt eftersom konflikten drar ut på tiden känner deras egna medborgare den ekonomiska smärtan, och enighet bland de allierade kan vara svår att upprätthålla.

Ryssland står nu inför nya utmaningar. Det kontrollerar mer än en femtedel av Ukraina – mycket av det städer endast i namnet, skelettrester tömda på människor efter månader av beskjutning – men det kommer att behöva fylla på uttömda styrkor och ammunition när det betalar vad som lovar att bli en våldsam, dragen- ut markkriget.

I söndags förnekade Ukrainas president Volodymyr Zelenskyy att Lysychansk var helt i ryska händer. Vid en presskonferens med Australiens premiärminister, som besökte Kiev, sa Zelenskyy att strider pågick i utkanten av staden.

Men videor som lagts upp på sociala medier verkade visa ryska trupper i stadens centrum, och invånare som flytt från regionen de senaste dagarna sa att huvuddelen av de ukrainska styrkorna i Lysychansk lämnade i fredags.

Timmar efter att Rysslands militär utropade seger i staden erkände den ukrainska militären att den hade dragit ut sina styrkor där. “Fortsättningen av försvaret av staden skulle leda till ödesdigra konsekvenser”, sa det i ett uttalande på Facebook. “För att bevara livet för ukrainska försvarare togs ett beslut om att dra sig tillbaka.”

Med Luhansk-provinsen nu i handen kan ryska styrkor sikta rakt åt sydväst mot de återstående delarna av den angränsande provinsen Donetsk, det andra territoriet som utgör Donbas.

Kisten till den ukrainske soldaten Anatoly Mykolayovych Potaychuk väntar på att tas in i hans familjehem under hans begravning i Babyntsi, Ukraina, lördagen den 2 juli 2022. (Mauricio Lima/The New York Times)

Kontroll av Donbas, Ukrainas industriella hjärta har blivit Moskvas främsta mål sedan det inte lyckades ta huvudstaden Kiev i våras. Donbas skulle vara ett pris som erbjuder Ryssland inte bara mineraltillgångar utan också en landkorridor till Krim, Svarta havets halvön som det annekterade med våld 2014.

Rysslands försvarsminister, Sergei Shoigu, sa att den ryska armén, såväl som enheter från Folkrepubliken Luhansk, en andra pro-Moskva separatistregering, hade etablerat “full kontroll över staden Lysychansk och ett antal närliggande bosättningar”, enligt ett uttalande från det ryska försvarsministeriet.

På lördagen publicerade Institute for the Study of War, en Washington-baserad forskargrupp, en bedömning som förstärkte Rysslands påståenden. “Ukrainska styrkor genomförde sannolikt ett avsiktligt tillbakadragande från Lysychansk, vilket resulterade i det ryska beslagtagandet av staden”, sade institutet. Videor som visar ryska styrkor nonchalant gå omkring tydde på att det fanns få eller inga kvarvarande ukrainska trupper, stod det.

Efter åtta års krig mellan Moskva-stödda separatister och Ukraina i landets öst kontrollerar Ryssland redan mellan en halv och två tredjedelar av Donetsk-provinsen. Nu förväntas Ryssland använda Lysychansk för att mala in i Donetsk med brott mot städerna Sloviansk, Kramatorsk och Bakhmut till Lysychansks sydväst, allt annat än att försäkra att nästa kapitel i kriget kommer att bli lika blodigt som det förra.

Redan har ukrainska försvarslinjer flyttats västerut till Bakhmut, en viktig försörjningsnav där Ryssland har utövat större tryck med artilleri- och kryssningsmissiler de senaste dagarna. Längre västerut i Sloviansk rapporterade borgmästaren Vadym Lyakh i söndags den tyngsta ryska beskjutningen hittills mot staden. Sex personer dödades och 15 skadades, skrev han på Facebook, och minst 15 byggnader brann.

En invånare i Lysychansk, Ivan Shybkov, som flydde till västra Ukraina förra månaden efter att ha hjälpt till att evakuera civila, beskrev det som hände som “en kniv mot hjärtat” – särskilt bilder av några människor i Lysychansk som hälsar inkräktarna “med leenden på läpparna” efter långa månader utan grundläggande tjänster som vatten, el, mobiltelefontjänst och internet.

Ett bostadstorn som träffades av en rysk missil i byn Serhiivka i distriktet Bilhorod-Dnistrovskyi, sydväst om Odesa, Ukraina, 1 juli 2022. (Laetitia Vancon/The New York Times)

“Våra känslor är inte en switch som kan stängas av, säger Shybkov. “Därför gör det såklart mycket ont för oss.”

I striden om Sievierodonetsk och Lysychansk följde Moskva en mer framgångsrik strategi än i den inledande fasen av invasionen, när analytiker säger att de spred sina styrkor för tunt samtidigt som de försökte erövra Kiev och Ukrainas näst största stad, Charkiv.

Genom att flytta sitt fokus till Donbas efter att ha retirerat från Kiev i början av april, samlade Ryssland sin eldkraft – inklusive långdistansartilleri som utklassade Ukrainas – mot specifika mål. Den slog ut städer från marken och luften med artilleri och bomber, och skickade sedan in trupper och stridsvagnar för att göra små framsteg i nära strid med ukrainska styrkor.

Studerna kostade Ukraina dyrt.

Vid ett tillfälle i Donbas-offensiven sa ukrainska tjänstemän att så många som 200 soldater om dagen dör på fälten och byarna i östra Ukraina. Och Sievierodonetsk och Lysychansk är nu “döda städer”, har Zelenskyy sagt, med cirka 90 % av Sievierodonetsks byggnader i ruiner och dess befolkning ner till 7 000 till 8 000 civila, från 160 000 före kriget.

Men militäranalytiker säger att Ryssland också led stora förluster när den överskjutna ukrainska militären höll ut i vänstäderna, vilket tvingade Ryssland att dedikera fler trupper och vapen till området och förbruka artillerigranater på ett utomordentligt snabbt klipp. Ukrainska styrkor har också avlett ryska resurser genom att göra små taktiska framsteg den senaste månaden runt städerna Charkiv i öster och Cherson i söder, även om Ryssland fortfarande har ett betydande fotfäste i båda regionerna.

Allt som har tappat Rysslands styrka på andra platser och kan ha köpt Ukraina tid att börja använda mer kraftfulla vapen med längre räckvidd från väst, säger vissa analytiker.

Även om västländer ledda av USA har skickat avancerade vapen till ett värde av miljarder dollar för att hjälpa Ukraina, har landets ledare vädjat om mer och snabbare. Med tanke på den tid som krävs för att träna ukrainska trupper i deras användning är det oklart om fler vapen kommer att anlända i tid för att göra en märkbar skillnad för att skydda Donetsk från Rysslands framfart.

För närvarande är ukrainare i stort sett reducerade till att hoppas att Rysslands stora förluster i Donbas kommer att visa sig ohållbara, vilket vissa västerländska tjänstemän och analytiker har förutspått.

En hög med förstörda fordon i Irpin, Ukraina, söndagen den 3 juli 2022. (Mauricio Lima/The New York Times)

Ukrainska militära tjänstemän tror att nästa offensiv kommer från Popasnas riktning, i öster mot Bakhmut, medan norra och västra ryska linjer helt enkelt håller ukrainska styrkor där på plats.

Söndagen kom också med ytterligare en påminnelse om potentialen kostnader för Ryssland, som upplevde en av sina värsta civila förluster under kriget när explosioner drabbade centrum av en rysk stad strax norr om Ukraina och dödade fyra, inklusive tre ukrainare, sade tjänstemän.

Rysslands försvarsministerium anklagade Ukraina för sprängningarna i staden Belgorod tidigt på söndagen. Medan Ukraina då och då har träffat bränsle- och militära mål i Rysslands gränsregion, är detta första gången som Ryssland har anklagat Ukraina för att angripa en stor stadskärna på den ryska sidan av gränsen i en dödlig attack.

Där var ingen omedelbar kommentar från den ukrainska militären.

I den ukrainska kampen för nationell överlevnad blev Lysychansks fall ännu ett bittert slag.

Dima Boyko, 16, som flydde från Lysychansk för Kiev , sade han hörde senast från sin mor och mormor, som stannade kvar i staden, för två månader sedan, på grund av bristen på mobiltelefontjänst. Han sa att han hade sett videor av sitt eget grannskap som togs över av ryska ockupanter.

“Flaggan har redan hängts upp, och nära mitt hus också – det finns ett sovjetiskt monument, en stridsvagn,” han sa. “Från videon och fotot i Telegram kan du redan säga att de helt ockuperade staden.”

Express Explained Gå bortom nyheterna. Förstå rubrikerna med våra förklarade berättelser Läs här