Når byen faller, faller Ukrainas siste håp i Luhansk med den

0
44

Ukrainske soldater får medisinsk opplæring i Kiev fredag ​​1. juli 2022. De russiske og ukrainske hærene har begge blitt hardt knust, noe som reiser spørsmål om hvor lenge de kan fortsette å kjempe som de har gjort. , spesielt de utkonkurrerte ukrainerne. (Mauricio Lima/The New York Times)

Skrevet av Thomas Gibbons-Neff, Kamila Hrabchuk og Vivian Yee

Den siste store byen holdt av Ukraina i det sterkt omstridte østlige området provinsen Luhansk har falt, sa militære tjenestemenn på begge sider søndag, og ga Moskva en milepælseier i sin kampanje for å erobre Donbas, den mineralrike regionen som grenser til Russland som lenge har vært i president Vladimir Putins sikte.

Industribyen Lysychansk, på høyde med utsikt over elven Siversky Donets, hadde holdt ut i en uke etter at Russland tok kontroll over Sievierodonetsk, dens vennskapsby over elven. Men da Russland oversvømmet Lysychansk med artilleriild og kvalte forsyningslinjene, bygget på måneder med bombardement og uker med voldsomme gatekamper som reduserte begge byene til nedtonede skall, ble ukrainske forsvarere tvunget til å trekke seg tilbake.

Det gjorde at russiske soldater poserte på bilder utenfor Rådhuset i Lysychansk, sang «Lysychansk er vår» og viftet med flagget til Folkerepublikken Donetsk – den pro-Moskva separatiststaten som Putin hevdet å beskytte da styrkene hans invaderte Ukraina, en video lagt ut på Twitter søndag viste.

Best of Express Premium

Premium

UPSC Key-6. juli 2022: Hvorfor lese 'Sosiale medier mellommenn' eller 'Hybr…Premium

Apolitisk eller negativt politisk: debatten rundt partisan…

Premium

Mens en gren krymper, ser Thackeray-treet en annen sønn blomstre: Amit, …

Premium

Finansiering vinteren setter inn for indiske startups, ansatte ute i kulden: Over 1…Flere Premium-historier >>

Vestlige militæranalytikere hadde uttrykt liten tvil om at Moskva til slutt ville seire i tvillingbyene, men med tapet deres unektelig, ble presset fordoblet på USA og dets allierte for å få de kraftigere våpnene de har lovet Ukraina til fronten. For nasjoner i Vesten vil imidlertid den neste fasen av krigen vise seg å være en test ikke bare for militær logistikk, men også for solidaritet. Ettersom konflikten fortsetter, føler deres egne borgere den økonomiske smerten, og enhet blant de allierte kan være vanskelig å opprettholde.

Russland står nå overfor nye egne utfordringer. Den kontrollerer mer enn en femtedel av Ukraina – mye av byene kun i navn, skjelettrester er tømt for folk etter måneder med beskytning – men den vil trenge å fylle opp utarmede styrker og ammunisjon mens den tjener det som lover å bli en voldsom, trukket- ut bakkekrig.

Søndag benektet Ukrainas president Volodymyr Zelenskyy at Lysychansk var fullstendig i russiske hender. På en pressekonferanse med Australias statsminister, som var på besøk i Kiev, sa Zelenskyy at kampene pågikk i utkanten av byen.

Men videoer som ble lagt ut på sosiale medier så ut til å vise russiske tropper i sentrum, og innbyggere som flyktet fra regionen de siste dagene sa at hoveddelen av de ukrainske styrkene i Lysychansk dro fredag.

Timer etter at Russlands militær kunngjorde seier i byen erkjente det ukrainske militæret at det hadde trukket ut styrkene sine der. “Fortsettelsen av forsvaret av byen vil føre til fatale konsekvenser,” heter det i en uttalelse på Facebook. “For å bevare livene til ukrainske forsvarere ble det tatt en beslutning om å trekke seg.”

Med Luhansk-provinsen nå i hånden, kan russiske styrker sikte rett sørvest mot de gjenværende ukrainsk-kontrollerte delene av naboprovinsen Donetsk, det andre territoriet som utgjør Donbas.

Kisten til den ukrainske soldaten Anatoly Mykolayovych Potaychuk venter på å bli tatt inn i familiens hjem under begravelsen hans i Babyntsi, Ukraina, lørdag 2. juli 2022. (Mauricio Lima/The New York Times)

Kontroll av Donbas, Ukrainas industrielle hjerte har blitt Moskvas hovedmål siden det ikke klarte å innta hovedstaden Kiev i vår. Donbas ville være en pris som tilbyr Russland ikke bare mineralressurser, men også en overlandskorridor til Krim, Svartehavshalvøya den annekterte med makt i 2014.

Russlands forsvarsminister, Sergei Shoigu, sa at den russiske hæren, så vel som enheter fra Luhansk People's Republic, en andre pro-Moskva separatistregjering, har etablert “full kontroll over byen Lysychansk og en rekke nærliggende bosetninger,” ifølge en uttalelse fra det russiske forsvarsdepartementet.

Lørdag publiserte Institute for the Study of War, en forskningsgruppe basert i Washington, en vurdering som forsterket Russlands påstander. “Ukrainske styrker gjennomførte sannsynligvis en bevisst tilbaketrekning fra Lysychansk, noe som resulterte i russisk erobring av byen,” sa instituttet. Videoer som viser russiske styrker som tilfeldig går rundt, antydet at det var få eller ingen gjenværende ukrainske tropper, heter det.

Etter åtte år med krig mellom Moskva-støttede separatister og Ukraina i landets øst, kontrollerer Russland allerede mellom halvparten og to tredjedeler av Donetsk-provinsen. Nå forventes Russland å bruke Lysychansk til å knuse Donetsk med krenkelser mot byene Sloviansk, Kramatorsk og Bakhmut til Lysychansks sørvest, alt annet enn å forsikre at neste kapittel av krigen vil bli like blodig som det siste.

Allerede har ukrainske forsvarslinjer flyttet seg vestover til Bakhmut, et viktig forsyningsknutepunkt der Russland har lagt større press med artilleri- og kryssermissilild de siste dagene. Lenger vest i Sloviansk rapporterte ordføreren, Vadym Lyakh, søndag den tyngste russiske bombingen til nå på byen. Seks mennesker ble drept og 15 såret, skrev han på Facebook, og minst 15 bygninger sto i brann.

En innbygger i Lysychansk, Ivan Shybkov, som flyktet til det vestlige Ukraina forrige måned etter å ha hjulpet med å evakuere sivile, beskrev det som skjedde som “en kniv mot hjertet” – spesielt bilder av noen mennesker i Lysychansk som hilser inntrengerne “med smil om munnen” etter lange måneder uten grunnleggende tjenester som vann, strøm, mobiltelefontjenester og internett.

Et boligtårn truffet av et russisk missil i landsbyen Serhiivka i Bilhorod-Dnistrovskyi-distriktet, sørvest for Odesa, Ukraina, 1. juli 2022. (Laetitia Vancon/The New York Times)

“Følelsene våre er ikke en bryter som kan slås av, sa Shybkov. “Derfor, selvfølgelig, gjør det oss mye vondt.”

I kampen om Sievierodonetsk og Lysychansk fulgte Moskva en mer vellykket strategi enn i den innledende fasen av invasjonen, da analytikere sier at de spredte styrkene sine for tynt mens de forsøkte å erobre Kiev og Ukrainas nest største by, Kharkiv.

Ved å flytte fokus til Donbas etter at de trakk seg tilbake fra Kiev i begynnelsen av april, samlet Russland sin ildkraft – inkludert langtrekkende artilleri som utklasset Ukrainas – mot spesifikke mål. Den slo utholdende byer fra bakken og luften med artilleri og bomber, og sendte deretter inn tropper og stridsvogner for å gjøre små fremskritt i nærkamp med ukrainske styrker.

Borningene kostet Ukraina dyrt.

På et tidspunkt i Donbas-offensiven sa ukrainske tjenestemenn at så mange som 200 soldater om dagen døde på markene og landsbyene i det østlige Ukraina. Og Sievierodonetsk og Lysychansk er nå “døde byer,” har Zelenskyy sagt, med omtrent 90 % av Sievierodonetsks bygninger i ruiner og befolkningen ned til 7 000 til 8 000 sivile, fra 160 000 før krigen.

Men militæranalytikere sier at Russland også led store tap da det utkonkurrerte ukrainske militæret holdt ut i tvillingbyene, og tvang Russland til å dedikere flere tropper og våpen til området og bruke artillerigranater på et usedvanlig raskt klipp. Ukrainske styrker har også avledet russiske ressurser ved å oppnå små taktiske gevinster den siste måneden rundt byene Kharkiv i øst og Kherson i sør, selv om Russland fortsatt har et betydelig fotfeste i begge regioner.

Alt som har tapt Russlands styrke andre steder og kan ha kjøpt Ukraina tid til å begynne å utplassere kraftigere, lengre rekkevidde våpen levert av Vesten, sier noen analytikere.

Selv om vestlige land ledet av USA har sendte avanserte våpen verdt milliarder av dollar for å hjelpe Ukraina, har landets ledere bedt om mer, og raskere. Gitt tiden som trengs for å trene ukrainske tropper i bruken av dem, er det uklart om flere våpen vil ankomme i tide for å gjøre en merkbar forskjell i å skjerme Donetsk fra Russlands fremmarsj.

Foreløpig er ukrainere stort sett redusert til å håpe at Russlands store tap i Donbas vil vise seg å være uholdbare, slik noen vestlige tjenestemenn og analytikere har spådd.

En haug med ødelagte kjøretøy i Irpin, Ukraina, søndag 3. juli 2022. (Mauricio Lima/The New York Times)

Ukrainske militære tjenestemenn tror den neste offensiven vil komme fra retning Popasna, i øst mot Bakhmut, mens nordlige og vestlige russiske linjer ganske enkelt holder ukrainske styrker der på plass.

Søndagen brakte også en annen påminnelse om potensialet kostnader for Russland, som opplevde et av sine verste sivile tap i krigen da eksplosjoner rammet sentrum av en russisk by like nord for Ukraina, og drepte fire, inkludert tre ukrainere, sa tjenestemenn.

Det russiske forsvarsdepartementet ga Ukraina skylden for eksplosjonene i byen Belgorod tidlig søndag. Mens Ukraina av og til har truffet drivstoff og militære mål i Russlands grenseregion, er dette første gang Russland har anklaget Ukraina for å målrette et større bysentrum på russisk side av grensen i et dødelig angrep.

Der var ingen umiddelbar kommentar fra det ukrainske militæret.

I den ukrainske kampen for nasjonal overlevelse var Lysychansks fall nok et bittert slag.

Dima Boyko, 16, som flyktet fra Lysychansk til Kiev , sa han sist hørte fra sin mor og bestemor, som ble igjen i byen, for to måneder siden, på grunn av mangel på mobiltelefontjeneste. Han sa at han hadde sett videoer av hans eget nabolag som ble overtatt av russiske okkupanter.

«Flaggene har allerede blitt hengt opp, og i nærheten av huset mitt også – det er et sovjetisk monument, en tank,» sa. “Fra videoen og bildet i Telegram kan du allerede si at de helt okkuperte byen.”

Express Explained Gå utover nyhetene. Forstå overskriftene med våre forklarte historier Les her