Une lettre de Silchar, Assam : dans une ville, sur un bateau avec un corps

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Au Durga Shankar Pathshala, une école primaire inférieure à Silchar, un gardien étend des uniformes scolaires à sécher sur le toit. (Photo express de Tora Agarwala)

Chaque habitant de Silchar a une histoire sur le “bejaan jol”, ou la grande inondation, qui a frappé la ville du sud de l'Assam le 20 juin.

« (L'eau me montait) jusqu'à la taille », raconte le chauffeur de taxi qui nous conduit de l'aéroport à la ville. “Ça m'est monté au cou”, raconte le gérant de notre hôtel. Le chargé de projet à la gestion des sinistres du district de Cachar, notre troisième arrêt, lève le bras gauche et dit : “Ce haut, pendant sept jours.”

Neuf jours après le déluge, la route principale qui coupe à travers le cœur de Silchar – la deuxième ville la plus peuplée d'Assam – est étouffée par la circulation, ses trottoirs grouillant de piétons et ses restaurants ouverts, tout comme les magasins qui vendent de grosses boucles d'oreilles.

Vue aérienne de l'Assam inondé. (Photo expresse)

Qu'une inondation sans précédent, que la plupart décrivent comme “la pire de leur mémoire”, ait submergé la route il y a quelques jours, est difficile à imaginer à première vue. Mais les panneaux sont partout : dans les gros camions avec des banderoles sur lesquelles on peut lire « on flood relief duty », dans les marques que l'eau a laissées sur les murs d'enceinte, dans les devantures des magasins où les meubles sont empilés les uns sur les autres, dans le blanc… camps médicaux couverts. Et dans les conversations.

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Les responsables admettent qu'au début, il y avait un sentiment complet d'« impuissance ». « L'ampleur de la catastrophe était trop grande. Il n'y avait pas assez de bateaux, pas assez de main-d'œuvre », explique un responsable de la gestion des catastrophes du district. « L'eau a augmenté d'un coup. Les gens n'ont jamais vécu cela auparavant, et nous non plus.Au Fatak Bazaar, le marché de gros qui est le centre névralgique commercial de trois quartiers de la vallée de Barak, un homme raconte aux passants son rasage de près avec une « bande de voleurs », qui a tenté de cambrioler sa maison pendant l'inondation. Au Maya Hotel, l'un des plus anciens restaurants de la ville, célèbre pour son curry de poisson à la Sylheti, le caissier ne peut s'empêcher de rappeler, alors qu'il accepte le paiement des clients : « Ki bejaan jol ! Quelles grandes eaux !”

Les habitants disent que l'eau est arrivée “d'abord lentement, puis soudainement” dans l'après-midi du 20 juin, à la suite d'une brèche présumée au niveau de la digue de Bethukandi, le long de la rivière Barak, la veille.

En quelques heures, la rivière – qui traverse le Manipur, le Nagaland, le Mizoram et l'Assam avant d'entrer au Bangladesh – s'est engouffrée dans la ville et, dans certains cas, a atteint les premiers étages des immeubles.

Appelant cela “une scène d'un film d'horreur”, A Sinha, 41 ans, dit que l'eau est entrée d'abord dans son allée, puis dans son porche, puis dans la maison, a avalé le sol, puis ses meubles. Bientôt, elle ne put voir que le toit des voitures sur les routes.

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Dans une autre partie de la ville, le directeur Dilip Roy a atteint son école primaire inférieure après que les eaux se soient quelque peu retirées pour trouver des livres, des feuilles OMR, une toute nouvelle commande d'uniformes scolaires flottant. Roy et le gardien de l'école s'affairent à étendre la même chose sur le toit en tôle rouillée de l'école pour la faire sécher. “Tout est perdu”, dit Roy, “mais nous essayons de sauver ce que nous pouvons.”

À l'hôpital et au centre de recherche sur le cancer de Cachar, le personnel a fabriqué un radeau pour transporter les patients, à travers les genoux l'eau. Un OPD temporaire a été installé sous les arbres sur un sol plus sec. “Pendant que les patients graves étaient transportés à l'hôpital, ce qui pouvait être fait à l'extérieur, nous l'avons fait là-bas”, explique l'oncologue et directeur de l'hôpital, le Dr Ravi Kannan.

Alors que les eaux se sont retirées dans la plupart des quartiers de la ville, les localités basses sont toujours sous. L'eau qui stagne ici depuis plus de 10 jours maintenant, a commencé à sentir mauvais. “C'était marron avant, maintenant c'est noir”, explique Snehashish Dey, 24 ans.

L'approche de l'hôpital a jusqu'à la taille l'eau, même 10 jours après l'inondation. (Photo expresse de Tora Agarwala)

Sur la route de Chencoori, qui ressemble maintenant à un canal avec des bateaux en bois et des boutiques flottantes, un père qui est parti chercher Complan pour sa fille de quatre ans marchande avec un batelier. Un instituteur à la retraite patauge dans les eaux jusqu'à un endroit où il y a de l'électricité, tenant haut un sac en polyéthylène contenant des téléphones portables, que des voisins lui ont donné pour le recharger. (« Au 1er juillet, 99 % de l'électricité avait été rétablie à Silchar, à l'exception d'une localité encore gorgée d'eau », a déclaré un responsable de l'Assam Power Distribution Company Ltd au Sunday Express). Un vendeur de légumes, qui vend maintenant des marchandises sur un radeau de fortune, dit que les clients jettent des paniers attachés à des cordes, et il met les légumes dedans.

La résignation stoïque vous frappe, mais il y a aussi des poussées de colère. « A quoi sert de prendre des photos et des vidéos ? Ce n'est pas comme si nos problèmes disparaissaient », dit un homme. Un autre crie depuis son toit : “Ils ont tellement dépensé pour Namami Barak (un festival gouvernemental pour célébrer la rivière Barak), qu'ils auraient pu draguer la rivière à la place.”

Beaucoup disent que “la seule bonne chose” est le les inondations ont apporté un « sens de la communauté ». “Sans rien à faire le soir, sans téléphone, sans électricité, nous nous asseyions sur nos toits et parlions”, raconte un habitant de Das Colony. “Je ne pense pas que nous ayons fait ça avant.”

Dans les localités qui avaient un réseau, les groupes WhatsApp sont devenus des canaux d'information. “Les gens veillaient les uns sur les autres”, explique Suraj Singha, un professionnel de l'informatique de 32 ans, ajoutant qu'un groupe appelé “Silchar Flood” avec 400 participants est devenu son sauveur. “De 'J'ai un canot de sauvetage mais veuillez revenir le même jour' à 'Quel est le niveau d'eau à Link Road ?', il a abordé diverses questions”, dit-il.

Cependant, d'autres ont plus de cicatrices souvenirs, comme Mahitosh Pal, 66 ans. Son frère a subi un accident vasculaire cérébral le jour même des inondations et est décédé deux jours plus tard à l'hôpital. La famille choquée a alors réalisé que le crématorium de la ville était également sous l'eau.

Pal n'a pu incinérer son frère que deux jours plus tard à Udharbond, à 15 km. Il a loué un bateau de campagne pour Rs 12 000. “Nous avons flotté avec le corps dans des eaux de 15 pieds de haut… à travers une ville qui était en dévastation absolue… Certaines personnes nous ont crié dessus en nous demandant d'avoir de la nourriture et de l'eau, mais se sont tues quand elles ont vu que j'avais un corps avec moi. »

Alors que les inondations en Assam arrivent chaque année comme sur des roulettes, la propagation géographique de la vague actuelle a été sans précédent, avec Silchar parmi ceux qui ont été touchés de manière inattendue. Des colonnes supplémentaires de forces paramilitaires, l'IAF ont été déployées pour les secours, le ministre du Génie de la santé publique a campé dans le district pour superviser les opérations de secours et le ministre en chef Himanta Biswa Sarma est venu trois fois en une semaine.

Beaucoup accusent la brèche au quai de Bethukandi, à environ 5 km de la ville. Le remblai est adjacent à une zone humide, Mahisha Beel. Le 22 mai, une partie aurait été coupée par des “mécréants”, comme l'a dit le ministre en chef Sarma, le qualifiant de “créé par l'homme” inondation. Vendredi, Sarma a annoncé une enquête CID, ajoutant que six personnes ont été identifiées.

Mais les habitants qui vivent autour de la zone humide disent qu'ils l'ont fait pour “se sauver”, fatigués des eaux. “Pendant plus de deux décennies, nous avons adressé des pétitions à différents gouvernements, mais nos inquiétudes sont tombées dans l'oreille d'un sourd”, déclare un habitant, qui n'a pas souhaité être nommé.

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Il y a quatre ans, une vanne a été construite, mais elle n'a jamais été achevée. En mai, après le recul de la première vague d'inondations, l'eau n'a pas diminué au beel. Ainsi, les habitants auraient coupé un canal, pour laisser sortir l'eau. Ils affirment en avoir parlé aux autorités.

Trois semaines plus tard, c'est par cette brèche maintenant élargie que l'eau est arrivée.

Le vendredi, les ouvriers de différents services s'affairent renforcer la digue, faire des “diguettes circulaires” et l'emballer avec des “géo-sacs”.

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Un responsable du service d'irrigation a déclaré que si la brèche était une cause contributive, ce n'était pas la seule raison des inondations. “Outre l'année de rupture, les pluies incessantes ont conduit les eaux vers les digues supérieures à plusieurs endroits, pas seulement à Bethukandi”, dit-il, ajoutant que le bassin de Barak s'était “fragmenté au fil des ans en raison des activités de développement”.

< p>A son apogée la semaine dernière, le niveau d'eau du Barak était monté à 21,59 m, contre le niveau de danger de 19,83 m. Au cours des derniers jours, il est tombé à un rythme atrocement lent. Enfin le 1er juillet, 12 jours après la crue, elle atteint 19,82 m, juste en dessous du seuil de danger.