Ce qui rend les calaos gris si enchanteurs

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Les calaos gris ont bien réussi à Delhi, mais ils ne sont nulle part aussi glamour que leurs cousins ​​forestiers, l'énorme calao indien avec d'énormes becs et casques jaunes. (Crédit : Ranjit Lal)

Il y a quelques jours, (pour la deuxième fois) un bébécalao gris perché sur ma serviette accrochée au balcon a attiré mon attention, me rappelant qu'au moins ils allaient bien – étant nés et ayant grandi au cimetière Nicholson, à New Delhi, juste à côté. Il ou elle m'a seulement donné assez de temps pour prendre quelques photos avant de s'envoler; mais le message était clair : il est temps que tu nous parles mec…

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J'ai rencontré des calaos gris pour la première fois il y a des décennies dans le milieu verdoyant du parc national de Borivali à Mumbai, maintenant connu sous le nom de parc national de Sanjay Gandhi. C'était tôt le matin et couvert et nous trébuchions sur d'énormes dalles de ciment fissuré et de goudron – partie d'un projet d'autoroute abandonné et mal conçu en plein milieu de la forêt. Feuillagea germé entre les fissures et s'est accroupi sur nous parce que la mousson avait commencé. C'était trop facile d'imaginer que vous étiez de retour dans le temps il y a des millions d'années. Et puis, nous avons entendu ce cri aigu, venant d'en haut, dans le ciel blanc ivoire, ils étaient là : un petit groupe de créatures volantes ressemblant à des lézards, battant des volets en tandem, alors qu'ils se frayaient un chemin à travers Le ciel. Leurs becs incurvés vers le bas en forme de pioche, couronnés de cet étrange casque sur le dessus, les rendaient encore plus antédiluviens et il ne fallait plus qu'un Brontosaure pour compléter le tableau. Hélas, aucun ne l'a fait, mais le les oiseaux étaient assez enchanteurs.

Ici, à Delhi, j'ai pu renouer avec eux à un niveau plus personnel. Chaque printemps (mars et avril), les calaos résidant dans le cimetière voisin se mettaient à crier et on les apercevait souvent en train de voler entre les arbres, ou perchées en hauteur sur une branche, balançant nonchalamment leurs longues queues. Ils sont un peu plus grands que le cerf-volant noir et vêtus de gris shabby, ont de beaux longs cils et leur profil courbé vers le bas les rend quelque peu perplexes : comme s'ils se demandaient ce qu'ils font dans le monde moderne et ce est arrivé à tous les dinosaures…

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Cet énorme bec incurvé vers le bas peut être une arme redoutable (lors de la chasse aux petits rongeurs, lézards et oisillons), mais est également utilisé à des fins plus douces. Les calaos gris sont en grande partie frugivores et se nourrissent surtout de figues et de baies. Un couple se perchait sur le lilas de Perse (hélas depuis longtemps décédé) devant mon balcon, faisait pendre la queue et cueillait délicatement les baies, comme quelqu'un qui utilise une paire de baguettes géantes. Au printemps, les calaos gris deviennent romantiques et maintenant le monsieur se perchait près de sa dame et commençait à la courtiser.

Une fois, une paire était sur un neemarbre juste en face du mur du cimetière, et ici le monsieur s'est penché et avec une délicatesse infinie a ramassé une seule baie de neem verte comme s'il choisissait l'émeraude la plus rare de Colombie. Il sauta timidement près de sa dame et la lui offrit doucement. Maintenant, quelle dame pourrait résister à un tel bijou : elle le lui a pris et l'a avalé. Immensément excité, il chercha plus – et il y en avait beaucoup. Dans son excitation, il s'est presque renversé pour en choisir un particulièrement gros et je savais que maintenant c'était un “objet”.

Effectivement, ils ont trouvé un creux dans un autre arbre de neem à proximité et se sont installés ici. La dame s'est installée dans le creux, et a probablement pondu 2 ou 3 œufs d'un blanc terne. Pour assurer le « scoorty » (sécurité), elle a bloqué l'entrée du creux en utilisant ses propres excréments (pas hygiéniques peut-être mais efficaces) et des boulettes de boue tandis que son mari attentionné faisait de même de l'extérieur en utilisant de la boue. (Que se passerait-il s'il découvrait du béton armé ?) Une fente étroite a été laissée à travers laquelle il le ferait, tout au long de sa période de trois semaines de incubation et quand les poussins étaient très jeunes, nourrir sa bien-aimée avec une réserve de baies (et peut-être un lézard ou deux) qu'il régurgiterait un par un et qu'elle avalerait avec gratitude.

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Il est étonnant de voir à quel point ils sont habiles avec cette énorme pioche qu'est un billet : ils peuvent tenir une baie de neem juste au bout de leur billet, la lancer et l'avaler un peu comme un adolescent lancerait une cacahuète et l'attraperait dans son ou sa bouche. Une fois les œufs éclos, le mâle devait redoubler de travail, et alors qu'ils devenaient de plus en plus affamés et plus gros, leur mère finirait un jour par s'évader de sa prison et rejoindre son mari plutôt hébété à l'extérieur, tandis que les poussins, désormais seuls à la maison, fermaient rapidement l'entrée à nouveau dans leur pépinière. Maintenant, les deux parents pouvaient se concentrer sur l'alimentation de leur famille vorace et une fois que les poussins étaient correctement à l'envol, ils s'évadaient et jetaient leur premier regard sur le grand et méchant monde extérieur.

Comme ils m'ont rendu visite plus d'une fois , je me demande si le mot s'était répandu qu'il y avait ce type bizarre qui les regardait depuis son balcon, et ce serait peut-être une bonne idée de le vérifier.

Les calaos gris ont bien réussi à Delhi, mais ils ne sont nulle part aussi glamour que leurs cousins ​​forestiers, l'énorme calao indien ou le calao de Malabar, de magnifiques oiseaux noirs et blancs avec d'énormes becs jaunes et des casques. Le calao de Malabar ordinaire est un peu plus wimpier et ressemble au calao gris. J'ai rencontré pour la première fois le grand calao indien à Corbett – nous avons entendu cet étrange son rauque venant du ciel et ils étaient là; une petite volée d'environ cinq ou six oiseaux volant en tandem dans le ciel : inoubliable.

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