Pallonji Mistry : “Phantom of Bombay House”, regardé au-delà de l'Inde et de la construction

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Pallonji Mistry 1929-2022

LES DERNIÈRES années du magnat de la construction et de l'immobilier, Pallonji Mistry, 93 ans, ont en effet été malheureuses. Sa mauvaise santé l'a rendu au secret, et ses fils, Shapoor et Cyrus, qui ont osé imprudemment affronter un mastodonte comme les Tatas, n'ont pas pu bénéficier de ses conseils habituellement avisés et réfléchis.

Comme son père légendaire, Shapoorji Pallonji Mistry, Pallonji, sous son extérieur à la voix douce et sans prétention, était un homme d'affaires au nez dur et un investisseur très avisé.

Son père était une histoire inspirante de chiffons à la richesse, dont l'entreprise de construction, Shapoorji Pallonji Construction Private Limited, fondée en 1865, a joué un rôle majeur dans la formation de l'horizon de Mumbai. Les bâtiments emblématiques exécutés par SPCL comprennent le bâtiment RBI, la gare centrale de Bombay, l'extension de l'hôtel Taj, le Shanmukhananda Hall, l'Institut Tata de recherche fondamentale, l'auditorium Homi Bhabha, l'hôpital Breach Candy, etc.

Au début des années 1970, lorsque l'Inde était encore une économie fermée, Pallonji s'est tourné vers l'étranger pour se développer. Il a construit le palais de cérémonie à Mascate pour le sultan d'Oman et a ensuite exécuté de nombreux grands projets à Abu Dhabi, au Qatar et à Dubaï.

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À un jeune âge, Pallonji a également conseillé à son père de se diversifier au-delà du secteur de la construction. La diversification de Pallonji de l'entreprise de construction comprenait l'achat d'actions dans de grandes maisons d'affaires de Mumbai, notamment Associated Cement Companies, Nowrosjee Wadia and Sons, le groupe Brady, Special Steels et United Motors, qui ont toutes été désinvesties par la suite.

L'actif le plus précieux du portefeuille d'actions de Mistry était, bien sûr, ses 18,37 % dans Tata Sons, la société de contrôle du puissant groupe Tata. Les actions ont été achetées en trois lots différents auprès des deux frères et sœurs de JRD Tata et du Sir Ratan Tata Trust dans les années 1960 et au début des années 1970.

Les Tatas, toujours méfiants à l'égard des motivations des Mistry, ont gardé Pallonji à à distance pendant de nombreuses années. Ce n'est qu'en 1980 que JRD Tata a accepté à contrecœur de faire de Pallonji un administrateur du conseil d'administration de Tata Sons. En tant que directeur, Pallonji a clairement indiqué qu'il respecterait les décisions de la direction de Tata.

Pallonji n'est jamais intervenu, n'a jamais défié, n'a jamais recherché de pouvoir et a été surnommé le “Fantôme de Bombay House” pour sa présence silencieuse. (Bombay House est le siège des Tatas.) En 2003, il a pris la nationalité irlandaise et est automatiquement devenu l'homme le plus riche d'Irlande.

Lorsque Pallonji a pris sa retraite du conseil d'administration de Tata Sons en 2005, son fils cadet Cyrus a été invité à rejoindre le conseil d'administration. Lorsque Ratan Tata a pris sa retraite en 2012 en tant que président du conseil d'administration, Cyrus a été nommé à sa place, bien que de nombreux médias aient émis l'hypothèse que le demi-frère de Ratan, Noel Tata, qui se trouve également être le gendre de Pallonji, serait sélectionné pour la position de tête.

Malheureusement, une fois que Cyrus a pris la présidence du groupe, la relation entre Ratan Tata et lui s'est lentement détériorée et, le 24 octobre 2016, Cyrus a été démis de ses fonctions de président sans aucun préavis. Les Mistry ont fait appel devant le National Company Law Tribunal (NCLT) pour licenciement illégal et suppression des droits des actionnaires minoritaires. La bataille juridique ding-dong s'est étalée sur plusieurs années.

Enfin, la Cour suprême, en 2021, s'est prononcée de manière décisive en faveur des Tatas. Le tribunal a estimé qu'une société privée n'est pas soumise aux mêmes normes de bonne gouvernance que les sociétés publiques et cotées.

Les Mistry ont été durement touchés par la confrontation avec les Tatas. La famille a perdu d'énormes revenus dont elle bénéficiait traditionnellement grâce à ses relations avec le groupe. Le litige compliqué était coûteux et prenait du temps. Le ralentissement économique a affecté le marché de la construction et de l'immobilier et le groupe SP, comme d'autres dans ce secteur, a subi un gros coup financier pendant Covid.

Néanmoins, en 2022, le groupe Shapoorji Pallonji avait dégagé une grande partie de ses dettes impayées en vendant la totalité de sa participation dans les sociétés Eureka Forbes et Sterling and Wilson Renewable Energy. La famille a également investi quelque 5 100 crores de roupies de son propre argent dans la société holding. Cependant, un point d'interrogation demeure sur la valeur de la possession la plus fière de la famille, sa participation de 18,37% dans Tata Sons. On ne sait toujours pas s'il est possible pour la famille Mistry de monétiser ses actions sans l'autorisation du conseil d'administration de Tata Sons.

En 2022, pour la première fois depuis des décennies, Shapoorji Pallonji Mistry n'était plus coté par Le magazine Forbes est l'un des dix hommes les plus riches du pays.

(L'écrivain est l'auteur de The Tatas, Freddie Mercury et Other Bawas.)

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