Le leader orthodoxe russe au cœur des ambitions de Poutine

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Des fidèles chrétiens orthodoxes ukrainiens lors d'une cérémonie de bénédiction la veille de la Pâque orthodoxe, devant la cathédrale Saint-Georges de Lviv, en Ukraine. (Finbarr O'Reilly/The New York Times)

Alors que l'invasion de l'Ukraine par la Russie se déroulait, le patriarche Kirill Ier, le chef de l'Église orthodoxe russe basée à Moscou, a eu une réunion Zoom gênante avec le pape François.

Les deux chefs religieux avaient auparavant travaillé ensemble pour combler un schisme vieux de 1 000 ans entre les églises chrétiennes d'Orient et d'Occident. Mais la rencontre, en mars, les a trouvés de part et d'autre d'un gouffre. Kirill a passé 20 minutes à lire des remarques préparées, faisant écho aux arguments du président russe Vladimir Poutine selon lesquels la guerre en Ukraine était nécessaire pour purger les nazis et s'opposer à l'expansion de l'OTAN.

François était évidemment déconcerté. “Frère, nous ne sommes pas des clercs de l'État”, a déclaré le pontife à Kirill, qu'il a ensuite raconté au journal Corriere della Sera, ajoutant que “le patriarche ne peut pas se transformer en enfant de chœur de Poutine”.

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Aujourd'hui, Kirill se démarque non seulement de François, mais d'une grande partie du monde. Le chef d'environ 100 millions de fidèles, Kirill, 75 ans, a misé la fortune de sa branche du christianisme orthodoxe sur une alliance étroite et mutuellement bénéfique avec Poutine, lui offrant une couverture spirituelle tandis que son église – et peut-être lui-même – reçoit de vastes ressources en retour du Kremlin, lui permettant d'étendre son influence dans le monde orthodoxe.

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Kirill a qualifié le long mandat de Poutine de « miracle de Dieu » et a qualifié la guerre de juste défense contre les complots libéraux visant à infiltrer l'Ukraine avec des « défilés gays ».

“Tout notre peuple aujourd'hui doit se réveiller – se réveiller – comprendre qu'un moment spécial est venu dont le sort historique de notre peuple peut dépendre”, a-t-il déclaré dans un sermon d'avril. “Nous avons été élevés tout au long de notre histoire dans l'amour de notre patrie, et nous serons prêts à la protéger, car seuls les Russes peuvent défendre leur pays”, a-t-il déclaré aux soldats dans un autre.

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Le rôle de Kirill est si important que les responsables européens l'ont inclus sur une liste d'individus qu'ils prévoient de cibler dans une série de sanctions à venir – et toujours en cours – contre la Russie, selon les personnes qui ont vu la liste.

Une telle censure serait une mesure extraordinaire contre un chef religieux, son antécédent le plus proche étant peut-être les sanctions que les États-Unis ont imposées au chef suprême de l'Iran, l'ayatollah Ali Khamenei.

Pendant plus d'une décennie, les critiques de Kirill ont fait valoir que son expérience formatrice de la répression religieuse à l'époque soviétique l'avait tragiquement conduit à l'étreinte habilitante et finalement incontournable de Poutine, transformant l'Église orthodoxe russe sous la direction de Kirill en une branche spirituelle corrompue d'un État autoritaire. .

Les sanctions, bien qu'elles soient susceptibles d'être considérées en Russie et dans son église comme une simple preuve supplémentaire de l'hostilité de l'Occident impie, ont le potentiel de mettre un doigt sur l'échelle de l'équilibre changeant des pouvoirs au sein Église orthodoxe amèrement divisée.

“C'est nouveau”, a déclaré Enzo Bianchi, un prélat catholique italien qui a rencontré Kirill pour la première fois à la fin des années 1970 lors de conférences qu'il a organisées pour promouvoir la réconciliation avec l'Église orthodoxe.

Lire |Leçons de l'Ukraine sur la fragilité du fort < p>Bianchi craignait que l'imposition de sanctions à un chef religieux ne crée un dangereux précédent pour “l'ingérence politique dans l'église”. Pourtant, il considérait l'alliance de Kirill avec Poutine comme désastreuse.

Tout cela a soulevé la question de savoir pourquoi Kirill s'est si complètement aligné sur le dictateur russe.

Selon des observateurs proches et ceux qui ont connu Kirill, une partie de la réponse est liée au succès de Poutine à mettre le patriarche au pas, car il a d'autres acteurs importants dans la structure du pouvoir russe. Mais cela découle également des propres ambitions de Kirill.

Ces dernières années, Kirill a aspiré à étendre l'influence de son église, poursuivant une idéologie cohérente avec le fait que Moscou est une « troisième Rome », une référence à une idée du XVe siècle de destin manifeste pour l'Église orthodoxe, dans laquelle la Russie de Poutine deviendrait le centre spirituel. de la véritable église après Rome et Constantinople.

C'est un grand projet qui s'accorde parfaitement avec – et a inspiré – l'impérialisme mystiquement teinté de Poutine d'un “Russkiy Mir”, ou un plus grand monde russe.

“Il a réussi à vendre le concept de valeurs traditionnelles, le concept de Russkiy Mir, à Poutine, qui recherchait une idéologie conservatrice”, a déclaré Sergei Chapnin, chercheur principal en études chrétiennes orthodoxes à l'Université Fordham qui a travaillé avec Kirill au Patriarcat de Moscou. .

Né Vladimir Mikhailovich Gundyaev à la fin de la Seconde Guerre mondiale, Kirill a grandi, comme Poutine, dans un petit appartement de Saint-Pétersbourg à l'époque soviétique. Mais alors que Poutine s'est dépeint comme un gamin bagarreur, Kirill est issu d'une lignée d'hommes d'église, dont un grand-père qui a souffert dans les goulags pour sa foi.

“Quand il est revenu, il m'a dit, 'Don' Je n'ai peur de rien d'autre que de Dieu », a déclaré Kirill à la télévision d'État russe.

Comme pratiquement tous les ecclésiastiques d'élite russes de l'époque, Kirill aurait collaboré avec le KGB, où Poutine a appris son premier métier.

Kirill est rapidement devenu une personne à surveiller dans les cercles orthodoxes russes, représentant l'Église en 1971 au Conseil œcuménique des Églises à Genève, ce qui lui a permis d'atteindre les clercs occidentaux d'autres confessions chrétiennes.

“Il était toujours ouvert au dialogue”, a déclaré Bianchi, qui se souvenait de Kirill comme d'un moine maigre assistant à ses conférences.

Les traditionalistes se méfiaient initialement du style réformiste de Kirill ; il a organisé des événements de type méga-église dans des stades et a amplifié son message et sa popularité dans une émission de télévision hebdomadaire à partir de 1994.

Mais il y avait aussi les premiers signes d'un profond conservatisme. Kirill a parfois été consterné par les efforts des protestants pour admettre les femmes à la prêtrise et par ce qu'il a décrit comme l'utilisation par l'Occident des droits de l'homme pour imposer de manière « dictatoriale » les droits des homosexuels et d'autres valeurs anti-chrétiennes aux sociétés traditionnelles.

En 2000, l'année où Poutine a pris le pouvoir à Moscou, Kirill a publié un article largement ignoré qualifiant la promotion des valeurs chrétiennes traditionnelles face au libéralisme de « question de préservation de notre civilisation nationale ».

En décembre 2008, après la mort de son prédécesseur Aleksy II, Kirill a passé deux mois en tournée – les critiques disent faire campagne – dans les monastères russes qui ont entretenu la flamme de la doctrine conservatrice. Cela a fonctionné et, en 2009, il a hérité d'une église en plein réveil post-soviétique.

Kirill a prononcé un discours majeur appelant à une approche “Symphonia” des divisions entre l'Église et l'État, le Kremlin regardant après les soucis terrestres et l'église intéressée par le divin.

Fin 2011, il prête sa voix à la critique contre les élections parlementaires frauduleuses en défendant la “réaction négative licite” à la corruption et déclare qu'il serait “un très mauvais signe” si le Kremlin n'y prêtait pas attention.

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Peu de temps après, des informations faisant état d'appartements luxueux appartenant à Kirill et à sa famille ont fait surface dans les médias russes. D'autres rumeurs non confirmées de milliards de dollars sur des comptes bancaires secrets, des chalets suisses et des yachts ont commencé à tourbillonner.

Un site d'information a déterré une photographie de 2009 dans laquelle Kirill portait une montre modèle Breguet Réveil du Tsar, d'une valeur d'environ 30 000 $, un marqueur d'appartenance à l'élite russe.

Après que son église ait cherché à éliminer la montre à l'aérographe et que Kirill ait nié l'avoir jamais portée, son reflet restant sur une table polie a provoqué des excuses embarrassantes de la part de l'église.

Rev. Cyril Hovorun, un prêtre orthodoxe qui a été l'assistant personnel de Kirill pendant une décennie, a déclaré que le ternissement de la réputation du patriarche avait été interprété par Kirill comme un message du Kremlin de ne pas traverser l'État.

Kirill a radicalement changé de direction, donnant un soutien total et une forme idéologique aux ambitions de Moscou.

“Il a réalisé que c'était une chance pour l'église d'intervenir et de fournir des idées au Kremlin”, a déclaré Hovorun, qui a démissionné. en signe de protestation à cette époque. “Le Kremlin a soudainement adopté la langue de Kirill, de l'église, et a commencé à parler des valeurs traditionnelles” et du fait que “la société russe doit retrouver sa grandeur”.

Hovorun, aujourd'hui professeur d'ecclésiologie, de relations internationales et d'œcuménisme à l'University College Stockholm, a déclaré que Kirill avait pris le discours de Poutine sur le fait d'être un croyant avec un grain de sel.

« Pour lui, la collaboration avec le Kremlin est une façon de protéger une sorte de liberté de l'église », a-t-il dit. “Ironiquement, cependant, il semble que sous son mandat de patriarche, l'église s'est retrouvée dans une situation de captivité.”

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Régulièrement, la frontière entre l'église et l'État flou.

En 2012, lorsque les membres du groupe punk féministe Pussy Riot ont organisé une “prière punk” dans la cathédrale du Christ-Sauveur de Moscou pour protester contre l'enchevêtrement de Poutine et Kirill, Kirill a semblé prendre l'initiative de faire pression pour l'emprisonnement du groupe. Il a également explicitement soutenu la candidature présidentielle de Poutine.

Son église a récolté des dizaines de millions de dollars pour reconstruire des églises et financer par l'État des écoles religieuses. La Fondation Saint-Basile le Grand de Konstantin Malofeev, un oligarque orthodoxe russe proche de Poutine, a financé la rénovation du siège à Moscou du département des relations extérieures de l'Église, que Kirill dirigeait.

Kirill a considérablement augmenté les impôts – et sans transparence – sur ses propres églises, tandis que ses propres biens personnels sont restés classifiés. Chapnin, qui avait été personnellement nommé par Kirill pour diriger le journal officiel de l'église, a commencé à le critiquer et a été licencié en 2015.

Comme le Kremlin de Poutine, l'église de Kirill a déployé ses muscles à l'étranger, prodiguant des fonds aux patriarcats orthodoxes de Jérusalem et Antioche, basés en Syrie. Ces investissements ont porté leurs fruits.

Ce mois-ci, le Patriarcat d'Antioche s'est publiquement opposé aux sanctions contre Kirill, donnant un prédicat au Premier ministre hongrois Viktor Orban, sans doute le dirigeant européen le plus proche de Poutine, pour jurer cette semaine qu'il bloquerait toute sanction contre Kirill.

Mais pour Kirill, le statut de Moscou dans le monde orthodoxe est peut-être primordial.

Le Grand Schisme de 1054 a divisé le christianisme entre l'Église d'Occident, fidèle au pape à Rome, et l'Église d'Orient à Constantinople. Au cours des siècles suivants, le patriarche de Constantinople, avec son siège dans l'actuelle Istanbul, a maintenu un statut de premier parmi ses pairs parmi les églises orthodoxes orientales, mais d'autres sont devenus influents, dont Moscou.

L'invasion de l'est de l'Ukraine par Moscou en 2014 a conduit l'Église orthodoxe ukrainienne déjà mécontente à rompre avec des siècles de juridiction sous Moscou, ce qui lui a coûté environ un tiers de ses paroisses. La reconnaissance de l'Église ukrainienne par le Patriarcat œcuménique de Constantinople a alimenté les tensions entre Moscou et Constantinople.

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La guerre interne des Églises s'est également étendue à la guerre militaire , Moscou utilisant la protection des fidèles orthodoxes en Ukraine qui restent fidèles à Kirill comme prétexte pour l'invasion.

La guerre de Poutine et le soutien de Kirill semblent maintenant avoir diminué leur grand projet commun. Des centaines de prêtres ukrainiens ont accusé Kirill d'”hérésie”. La menace de sanctions de l'Union européenne plane. La réconciliation avec l'Église occidentale n'est pas sur la table.

Pourtant, Kirill n'a pas faibli, appelant à un soutien public à la guerre afin que la Russie puisse “repousser ses ennemis, tant externes qu'internes”. Et il a souri largement avec d'autres loyalistes du cercle restreint de Poutine le 9 mai lors du défilé du Jour de la Victoire à Moscou.

Certains disent qu'il n'a pas le choix s'il veut survivre.

“C'est un une sorte de concept mafieux », a déclaré Chapnin. “Si vous êtes dedans, vous êtes dedans. Vous ne pouvez pas sortir.”