La main des Rajapaksa

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Un portrait vandalisé de Mahinda Rajapaksa devant le bureau du président Gotabaya Rajapaksa à Colombo, au Sri Lanka. (AP)

“C'est au peuple de décider. Les gens élisent (les Rajapaksas). Que puis-je faire à ce sujet ? Quand ils n'en voudront pas, ils les expulseront, tous les Rajapaksas seront expulsés. Alors dit Mahinda Rajapaksa en 2013 à un intervieweur d'Al Jazeera qui lui a demandé s'il construisait le régime familial Rajapaksa au Sri Lanka. Il était alors président et si puissant qu'il s'est contenté de rire à sa réponse, convaincu que cela n'arriverait jamais.

C'est arrivé. Le 9 mai, il a ressenti toute la force de ce coup de pied, assez différent de celui qu'il a reçu de l'électorat en 2015 lorsqu'il a été expulsé en tant que présidentet a également perdu les élections législatives de cette année-là. Cette fois, contraint par le jeune frère le président Gotabaya Rajapaksa de démissionner du poste de Premier ministre, l'offrande sacrificielle de la famille à l'appel public demandant à Gotabaya et à l'ensemble du clan Rajapaksa de “rentrer chez eux”, un Mahinda vengeur a d'abord rencontré un cadre du parti qui l'a supplié. de ne pas partir, puis n'a fait aucune tentative pour les en empêcher alors qu'ils entreprenaient de déchaîner la violence contre les manifestants de GoGotaGo au Galle Face Green de Colombo.

Dans les violences qui ont suivi à travers le pays, des foules anti-gouvernementales ont incendié la maison Rajapaksa dans leur quartier d'origine de Hambantota, et les maisons de leurs loyalistes à d'autres endroits. Même Temple Trees, la résidence officielle du Premier ministre, semblait vulnérable. À ce moment-là, Mahinda avait démissionné de son poste de Premier ministre. Alors que des points de contrôle tenus par des civils surgissaient pour l'empêcher de fuir le pays, il est apparu que Mahinda et plusieurs membres de sa famille s'étaient enfuis vers la base navale de Trincomalee. Le ministère de la Défense a déclaré plus tard qu'en tant qu'ancien président, Mahinda avait droit à la sécurité maximale que l'État pouvait fournir.

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Mais est-ce la fin de la dynastie politique Rajapaksa ? La question est encore grande ouverte.

Dans l'alarme généralisée de la façon dont une manifestation pacifique contre le gouvernement s'est transformée en quelques minutes en incendie criminel et en meurtres, l'establishment politique a été secoué pour combler un vide qui existait depuis la mi-mars. Jusque-là, personne n'avait semblé désireux de former un gouvernement intérimaire “d'unité nationale” que le président a proposé à plusieurs reprises à l'opposition, même après avoir obtenu la démission de son cabinet.

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Rapidement, Ranil Wickremesinghe, qui avait déclaré à The Indian Express en avril que les manifestations de rue étaient le moment du printemps arabe au Sri Lanka, “mais nous devons éviter la fin du printemps arabe [chaos, effusion de sang et ruine économique]”, a accepté l'invitation du président Rajapaksa à devenir Premier ministre malgré sa minorité d'un au Parlement – lors des élections législatives de 2020, son Parti national uni n'a pas pu remporter un seul siège après une scission meurtrière juste avant les élections. Ranil a remporté le seul siège au parlement que le parti a obtenu sur la base de sa part de vote à un chiffre. Dans la même interview, Wickremesinghe a déclaré qu'il “restait dehors” parce que “vous avez besoin de chiffres pour former un gouvernement”. Mais les circonstances avaient clairement changé.

Gotabaya reste le président, le seul Rajapaksa en fonction à l'heure actuelle, bien que GoGotaGo, le slogan qui a retenti dans les rues contre la famille dirigeante, soit un appel à sa démission. On ne sait pas quelles assurances le Premier ministre Wickremesinghe a reçues de Gotabaya sur la présidence exécutive lorsqu'il a accepté la nomination, et ce qu'il a promis en retour.

Wickremesinghe, qui a prêté serment le 12 mai, a été limogé à deux reprises par un président, l'exécutif et le véritable centre du pouvoir dans le système sri-lankais. Son gouvernement 2015-18 a adopté un amendement réduisant les pouvoirs du président, mais les Rajapaksas l'ont écrasé par un autre amendement. Le président Rajapaksa a indiqué qu'il était prêt à envisager un retour en arrière, mais dans ses déclarations publiques, Wickremesinghe a indiqué que c'est l'économie, et non la réforme de la présidence exécutive, qui est sa principale préoccupation.

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Du point de vue de Mahinda, Wickremesinghe, en tant que seul membre de l'UNP au parlement, dépend du Sri Lanka Podujana Peramuna (SLPP), le parti politique Rajapakse, pour former le gouvernement. Le pouvoir agit comme un aimant, de sorte que Wickremesinghe pourrait également reconquérir des membres de son UNP qui sont partis en 2020 pour rejoindre Samagi Jana Balawegaya (SJB) du chef rebelle Sajith Premadasa, désormais le plus grand groupe d'opposition au Parlement. Premadasa avait imposé plusieurs conditions pour rejoindre le gouvernement intérimaire, y compris un plan limité dans le temps pour l'abolition de la présidence exécutive. Il croyait que s'il attendait, il arriverait à ses fins. Au lieu de cela, il s'est retrouvé déjoué par son ennemi juré, Ranil. Le nouveau Premier ministre peut également être en mesure d'attirer d'autres groupes d'opposition qui faisaient partie de la coalition au pouvoir mais qui s'étaient déclarés indépendants lorsque les manifestations ont éclaté, ou des individus au sein de ces groupes.

Mais l'essentiel du soutien de Wickremesinghe devra provenir du SLPP discrédité des Rajapaksas. Samedi, le SLPP a officiellement offert son soutien, affirmant avoir porté la force parlementaire de Wickremesinghe à 117, soit un peu plus de la moitié de 113.   Ainsi, les parlementaires, qui doivent leur carrière politique à Mahinda, orneront le cabinet de Wickremesinghe. Mahinda n'est peut-être plus en charge, mais il semble qu'il restera pertinent.

La nomination a choqué et déçu ceux qui ont exigé que le président Gotabaya démissionne, espérant un changement plus profond au lieu d'un réarrangement.< /p>

“C'est comme d'habitude. C'est la culture politique sri-lankaise qui essaie d'écraser la révolte naissante contre les “anciennes méthodes”, c'est-à-dire l'intérêt personnel déguisé en “pragmatisme””, a tweeté Ambika Satkunanathan, militante et présidente de Neelan Tiruchelvam Trust, un groupe de défense des droits.

L'histoire du Sri Lanka au cours des deux premières décennies du nouveau millénaire est en grande partie l'histoire de la montée des Rajapaksas. Leur grand retour en 2018-2019 après une défaite humiliante à peine quatre ans plus tôt offre un aperçu de la ténacité d'une dynastie politique qui est sans doute la plus grande d'Asie du Sud, peut-être la plus effrontément népotiste, une qui ne peut pas être annulée même maintenant.

< p>L'accession au pouvoir de Mahinda a commencé en 2004, lorsqu'il a été nommé Premier ministre sous la présidence de Chandrika Kumaratunga Bandaranaike. L'ancien président a dit un jour que cela avait été sa plus grande erreur. Il était inarrêtable après ça. Après avoir remporté l'élection présidentielle de 2005, c'est Rajapaksa qui a pris la décision de lancer une guerre totale dans le nord et l'est contre le LTTE, son frère Gotabaya jouant un rôle clé en tant que secrétaire à la Défense.

Cette victoire a renforcé l'emprise des Rajapaksa sur le pouvoir. Dans le sud de Sinahlese, Mahinda et Gotabaya ont atteint des niveaux divins aux yeux de la communauté cinghalaise-bouddhiste majoritaire pour les avoir libérés de la terreur des LTTE. Mahinda a remporté un deuxième mandat, a fait modifier la Constitution pour supprimer l'interdiction des deux mandats et était convaincu qu'il serait président à vie. Mais il avait commencé à prendre les électeurs pour acquis et son arrogance avait commencé à irriter.

En tant que secrétaire à la Défense de Mahinda, Gotabaya est devenu un centre de pouvoir parallèle, exerçant une influence par la peur. Il avait même donné à son bureau une touche royale, sa chaise en forme de trône placée à un niveau au-dessus de ceux de ses visiteurs dans une déclaration de pouvoir.

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Sous sa surveillance, des dizaines de personnes qui étaient des détracteurs connus du gouvernement ont été enlevées, certaines ne seront plus jamais revues. Lasantha Wickrematunge, rédactrice en chef de The Sunday Leader a été tuée en 2009. Prageeth Ekneligoda, un dessinateur, porté disparu en 2010, n'a pas été revu depuis. C'était aussi l'époque où les Rajapaksas donnaient carte blanche au Bodu Bala Sena, un groupe extrémiste bouddhiste qui déclencha plusieurs incidents de violence antimusulmane.

Le système de butin avait également de la place pour les autres Rajapaksas. Leur plus jeune frère Basil était ministre en charge du développement économique et contrôlait tous les investissements au Sri Lanka. Chamal, l'aîné, était Président. À l'époque, selon une estimation, jusqu'à 40 Rajapaksas occupaient un poste ou l'autre et, à eux deux, contrôlaient la plupart des finances du gouvernement. Sous leur emprise, la liberté des médias a souffert.

Au niveau international, la proximité de Mahinda avec la Chine a commencé à inquiéter Delhi à un moment où le géant régional commençait à faire des incursions dans les voisins sud-asiatiques de l'Inde. Les États-Unis étaient également préoccupés par les revendications croissantes de la Chine dans la région de l'océan Indien. On craignait également que le régime de Rajapaksa ait suspendu la réconciliation d'après-guerre avec la communauté tamoule.

Un défi imprévu à la candidature de Mahinda à l'élection présidentielle de 2015 est venu du Parti de la liberté du Sri Lanka (SLFP) qu'il dirigeait à l'époque, ce qui a conduit à sa défaite choc face au peu charismatique Maithripala Sirisena. Une raclée lors des élections législatives qui suivirent prouva que sa défaite n'était pas accidentelle. Mais sentant que Sirisena allait se brouiller avec le Premier ministre Wickremesinghe, dont l'UNP et l'élite de Colombo étaient du fromage à la craie de l'éducation plus modeste de l'arrière-pays du président Sirisena et de son malaise avec la classe anglophone du Sri Lanka, Rajapaksa a commencé à planifier son retour. >

Avec l'aide de Basil, Mahinda a lancé le Sri Lanka Peramuna Podujana, secouant le gouvernement avec une victoire massive aux élections locales. Immédiatement, la plupart des membres du SLFP qui avaient suivi Sirisena ont commencé à tendre la main à l'ancien patron. Le gouvernement Sirisena-Wickremsinghe s'effondrerait finalement sous le poids de ses propres contradictions, son échec cruellement évident dans son incapacité à empêcher les attentats terroristes du jour de Pâques 2019.

Plus tard cette année-là, Gotabaya Rajapaksa serait élu président – après avoir renoncé à contrecœur à sa citoyenneté américaine pour se qualifier comme candidat – en raison des craintes des gens que le terrorisme ne revienne au Sri Lanka.

Mahinda, qui n'a pas pu se présenter à l'élection présidentielle de 2019 parce que la barre des deux mandats avait été rétablie par le gouvernement précédent, a mené son parti à une victoire écrasante aux élections législatives et est devenu Premier ministre. Basil, qui a refusé de renoncer à sa citoyenneté américaine pour pouvoir se présenter aux élections, a rejoint le gouvernement après que le SLLP au pouvoir a introduit un amendement qui, entre autres, a supprimé la condition selon laquelle les personnes ayant la double nationalité ne peuvent pas se présenter aux élections, lui permettant de prendre un siège désigné.

Entre les frères, Mahinda est le politicien, Basile l'organisateur et Chamal l'aîné tranquille. Gotabaya croyait que sa planification de stratégies militaires contre le LTTE, et plus tard l'embellissement tant apprécié de la capitale, l'avaient équipé pour diriger un pays. Jusqu'à ce que Gotabaya fasse une gaffe avec ses réductions d'impôts mal informées et son édit soudain aux agriculteurs de passer à l'agriculture biologique – qui, avec la pandémie, a entraîné une douleur économique sans précédent d'un genre que le Sri Lanka n'avait jamais connu auparavant – le plan de Mahinda était de préparer son fils Namal pour le prix ultime de la politique sri-lankaise : la présidence.

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Mais des quatre frères, c'est Gotabaya qui est toujours debout, défiant une manifestation qui a commencé comme, et est toujours, un appel pour qu'il parte. Selon ceux qui ont récemment interagi avec les membres de la famille Rajapaksa, les relations entre les frères ont été tendues quant à savoir lequel d'entre eux pourrait être relâché pour apaiser les manifestants.

Un gros buveur jusqu'à il y a quelques années, Mahinda était en mauvaise santé, apparemment avec une grave maladie rénale. Ceux qui l'ont rencontré ces derniers mois disent qu'il est apparu à peine cohérent ou concentré. Grand croyant des dieux hindous, dont Lord Venkateswara à Tirupati, son poignet couvert de toutes sortes de fils sacrés, Mahinda aurait également un conseiller occulte personnel. Lors d'une récente apparition à la télévision, il a été vu tenant un collier de perles alors qu'il s'adressait à la nation sur la crise. Mahinda peut encore espérer superviser la transition vers la prochaine génération de Rajapaksas. Le retour de son ami Wickremesinghe, âgé de 73 ans, du désert politique à la tête d'un gouvernement propulsé par son parti, a peut-être renforcé sa conviction qu'en politique, il n'y a pas de portes fermées.

Wickremesinghe avait autrefois cru qu'il entrerait dans l'histoire en tant que chef qui a mis fin à la guerre civile du pays. Les circonscriptions urbaines de son UNP étaient profondément mécontentes de la façon dont la guerre affectait l'économie. Lorsqu'il est devenu Premier Ministre à la fin de 2001, Sri Lanka avait connu une croissance négative de 1,4 %. Ayant déterminé correctement que le LTTE était une machine de guerre, Wickremesinghe était déterminé à le briser en lui refusant la guerre.Dans un premier temps, il a signé un cessez-le-feu négocié par la Norvège avec le suprémo du LTTE Velupillai Prabhakaran (les deux ne se sont pas affrontés pour cela), et était prêt à confier aux Tigres la charge d'une administration intérimaire dans le Nord et Est. Le cessez-le-feu a apporté des entrées financières étrangères. Mais ses plans ambitieux ont été interrompus lorsque Kumaratunga, mécontente des termes du cessez-le-feu et d'être tenue à l'écart, a exercé ses pouvoirs de présidente et l'a limogé avant que tout cela ne se concrétise.

Maintenant, en tant que nouveau Premier ministre, Wickremesinghe a une autre chance d'entrer dans l'histoire en tant que leader qui a remis l'économie du Sri Lanka sur la bonne voie après la pire crise de son histoire. Dans les élites commerciales et politiques établies, il y a un soupir de soulagement que Wickremesinghe, considéré comme une paire de mains sûres en matière d'économie, soit de retour aux commandes. Lors d'entretiens, il a déclaré qu'en tant que Premier ministre de 2015 à 2018, il avait beaucoup fait pour stabiliser l'économie du Sri Lanka, qui était en mauvais état lorsqu'il a pris ses fonctions. Il a négocié un paquet de 1,5 milliard de dollars avec le FMI, mettant en œuvre un ensemble de réformes en échange du plan de sauvetage.

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Pour l'Inde, son retour à la barre est une évolution bienvenue. De nombreux projets indiens au Sri Lanka qui ont vu le jour entre janvier et mars de cette année avaient été convenus en 2017. Bien que le gouvernement 2015-2018 se soit soldé par une déception pour Delhi, Wickremesinghe est considéré comme plus facile à travailler que n'importe lequel des Rajapaksas. .

Avec quatre décennies de vie publique, le lettré Ranil est beaucoup moins insulaire que de nombreux autres politiciens sri-lankais. Il est aussi l'homme de l'establishment par excellence. Il peut même voir cela comme une chance de devenir président, un poste qu'il a toujours convoité mais qu'il n'a jamais réussi à remporter. « Les jeunes qui manifestaient dans les rues réclamaient un changement de système. Maintenant, ils ont un Premier ministre qui est le système lui-même », a déclaré un avocat qui n'a pas souhaité être nommé.

Mais sa direction maussade du parti et son faible taux de réussite aux élections ont affaibli l'UNP. Même s'il se concentre sur la réparation économique, Wickremesinghe sera surveillé par le peuple sri-lankais pour la façon dont il traite les Rajapaksas. Lors de son dernier mandat de 2015 à 2018, Wickremesinghe a été critiqué pour avoir traîné les pieds dans l'action contre les Rajapaksas pour corruption et blanchiment d'argent. Ajoutant au mécontentement suscité par le nouvel arrangement, des rumeurs circulent à Colombo selon lesquelles Wickremesinghe pourrait autoriser les frères et leurs familles à quitter le pays. Les manifestations au Galle Face Green de Colombo exigeant la démission de Gotabaya sont en cours.

Dans ses premières remarques à la presse, Wickremsinghe a déclenché de nombreuses spéculations en disant que les manifestants de GoGotaGo seraient autorisés à continuer à camper à GoGotaGama (gama est le Mot cinghalais pour Village) au Galle Face Green, à l'extérieur du secrétariat présidentiel. Certaines des manifestations se sont maintenant déplacées vers la route à l'extérieur de Temple Trees. Le nouveau camping s'appelle NoDealGama.

Ce n'est pas encore fini.