Das Vermögen eines Oligarchen zu beschlagnahmen ist eine Sache. Sie der Ukraine zu geben, ist eine andere

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Andrew Adams, der die Task Force Kleptocapture leitet, ein neues Team im Justizministerium, das russische Vermögenswerte verfolgt, am 3. Mai 2022 in New York. Bei russischen Vermögenswerten könnte es Jahre dauern von den Vereinigten Staaten beschlagnahmt, um dauerhaft beschlagnahmt und zugunsten des ukrainischen Volkes verkauft zu werden – die Biden-Regierung will den Prozess beschleunigen. (Isobel Rae/The New York Times)

Geschrieben von Matthew Goldstein

Die US-Regierung war so erfreut über die schnelle Beschlagnahme der 255-Fuß-Yacht eines russischen Oligarchen auf der Mittelmeerinsel Mallorca im vergangenen Monat, dass sie auf YouTube ein Video von dem Moment veröffentlichte, in dem FBI-Agenten und spanische Behörden die Gangway hinaufkletterten. Die 90-Millionen-Dollar-Jacht von Viktor Vekselberg namens Tango war der erste große Preis der Regierung in einer Kampagne gegen Milliardäre mit engen Verbindungen zum Kreml.

Tango ist nur ein Bruchteil der 1 Milliarde Dollar an Yachten, Flugzeugen und Kunstwerken – ganz zu schweigen von Hunderten Millionen in bar – die die Vereinigten Staaten seit der Invasion der Ukraine als Eigentum wohlhabender Verbündeter des russischen Präsidenten Wladimir Putin identifiziert haben. Der US-Richter Zia Faruqui, der die Beschlagnahme genehmigte, bezeichnete die Verfolgung der Jacht durch ein neues Team des Justizministeriums namens Task Force Kleptocapture als „nur den Anfang der Abrechnung, die diejenigen erwartet, die Putins Gräueltaten erleichtern würden.“

Die Abrechnung kann eine Weile dauern.

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Die Beschlagnahme von Vermögenswerten, sei es eine Yacht oder ein Bankkonto, ist der einfache Teil. Um sie dauerhaft zu beschlagnahmen, muss die Regierung in der Regel ein möglicherweise umständliches Verfahren einleiten, das als zivilrechtlicher Verfall bezeichnet wird und bei dem einem Richter nachgewiesen werden muss, dass die Vermögenswerte aus den Erträgen einer Straftat oder durch Geldwäsche erlangt wurden. Erst dann besitzt die Regierung die Vermögenswerte tatsächlich und ist befugt, sie zu liquidieren.

All das kann Jahre dauern, insbesondere wenn der ehemalige Eigentümer geneigt ist, die Einziehungsklage vor Gericht anzufechten.

< p>In der Hoffnung, die Dinge zu beschleunigen – und die Erlöse aus beschlagnahmten Vermögenswerten schnell an die ukrainische Regierung zu übergeben – kündigte das Weiße Haus letzte Woche einen Plan an, der es den US-Behörden erleichtern würde, einige Vermögenswerte der Oligarchen durch ein Verwaltungsverfahren zu verfolgen, das von der ukrainischen Regierung geleitet wird Finanzabteilung. Obwohl sie keine Einzelheiten zu ihrem Plan bekannt gegeben hat, sagten Verwaltungsbeamte, dass das neue Verfahren ein angemessenes ordnungsgemäßes Verfahren bieten und eine „beschleunigte“ Überprüfung durch ein Bundesgericht ermöglichen werde.

Der Vorschlag des Weißen Hauses würde die Art und Weise, wie die Regierung mit der Beschlagnahme von Vermögenswerten im hohen Dollarbereich umgeht, erheblich verändern. Im Allgemeinen wird der administrative Verfall in Fällen mit geringerem Profil angewendet, die für Vermögenswerte im Wert von 500.000 USD oder weniger bestimmt sind. Solche Bemühungen sind nicht wirklich für Luxusimmobilien oder riesige Yachten gedacht, ganz zu schweigen von den riesigen Geldsummen, die wohlhabende Russen vermutlich auf US-Bankkonten versteckt oder bei Hedgefonds und Private-Equity-Firmen angelegt haben.

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„Die Idee einer Jacht oder eines Jets im Wert von Hunderten von Millionen, die beschlagnahmt und administrativ liquidiert werden, ist Neuland“, sagte Franklin Monsour Jr., ehemaliger Bundesstaatsanwalt und Wirtschaftsverteidiger bei Orrick in New York City >

Monsour sagte, die Regierung und der Kongress könnten darauf vertrauen, dass viele russische Oligarchen keine rechtliche Anfechtung eines neuen, beschleunigten Verfahrens aufbringen würden, weil dies riskieren würde, sich der US-Gerichtsbarkeit zu unterwerfen.

„Das wird es wahrscheinlich ohne Herausforderung sein“, sagte er. „Und die Regierung weiß das.“

Selbst wenn die Staatsanwälte in einigen Fällen gezwungen sind, das typischere zivilrechtliche Verwirkungsverfahren zu durchlaufen, könnte der Rechtsstreit aus demselben Grund schneller als normal verlaufen, sagte Monsour.

Es gibt Anzeichen dafür, dass das Tempo der Anfälle zunimmt. Am Donnerstag sagten Staatsanwälte, dass die Behörden in Fidschi, die mit der Task Force zusammenarbeiten, eine 300-Millionen-Dollar-Megayacht beschlagnahmt hätten, die Suleiman Kerimov, einem russischen Goldmagnaten, gehörte. Aber als Zeichen dafür, dass die Task Force in einigen Fällen möglicherweise nicht bereit ist, ihr Handwerk beim Aufspüren von Vermögenswerten offenzulegen, wurde die 24-seitige eidesstattliche Erklärung, die einem Bundesrichter zur Unterstützung der Beschlagnahme vorgelegt wurde, stark redigiert.

Umso mehr Je teurer die Vermögenswerte sind, die die Regierung beschlagnahmt, desto mehr Grund hat sie, den Verfallsprozess zu beschleunigen: Luxusimmobilien müssen ordnungsgemäß gepflegt werden – andernfalls wird ihr Wert sinken, bevor sie an jemand anderen in dem kleinen Pool von Menschen verkauft werden können, die dies können leisten.

„Für Yachten, die in Häfen schmachten, werden Vermögenswerte ausgegeben, um die Fahrzeuge zu warten“, sagte Daniel Tannebaum, Experte für Finanzkriminalität bei der Beratungsfirma Oliver Wyman und ehemaliger Beamter des Finanzministeriums. „Einige dieser Vermögenswerte können extrem lange liegen bleiben.“

Aber die Behörden in den USA versuchen, mehr zu tun, als Oligarchen nur ihre wertvollen Besitztümer zu entziehen. Elizabeth Rosenberg, stellvertretende Sekretärin für Terrorismusfinanzierung und Finanzkriminalität im Finanzministerium, sagte, ein Ziel sei es, „die Finanzarchitektur zu untergraben, die Russland verwendet, um Geld zu bewegen.“

Im Laufe der Jahre haben Russland und seine Oligarchen gelernt, eine Parade von Briefkastenfirmen an Orten wie den Britischen Jungferninseln einzusetzen, um Geld von Zypern über die Kaimaninseln nach Jersey auf den Kanalinseln zu bewegen, alles Orte mit einer Geschichte des Seins von Anlegern als Steueroasen angesehen. Die Task Force wird nach Beweisen dafür suchen, dass Oligarchen Schritte unternehmen, um Sanktionen zu umgehen, indem sie heimlich Geld und Eigentum an eine nicht sanktionierte Person oder Geschäftseinheit transferieren.

Im vergangenen Monat erhob die Bundesanwaltschaft in Manhattan Strafanzeige gegen Konstantin Malofeyev, weil er illegal 10 Millionen Dollar von einer US-Bank an einen Geschäftspartner in Griechenland überwiesen hatte. Malofeyev, der Russlands Invasion in der Ukraine kürzlich als „Heiligen Krieg“ bezeichnete, war 2014 Gegenstand einer Sanktionsanordnung des Finanzministeriums nach Russlands Invasion auf der Krim, einem Teil der Ukraine, den es schließlich annektierte.

Im Oktober überfielen Bundesagenten eine Villa des russischen Milliardärs Oleg Deripaska in Washington und beschlagnahmten eine Vielzahl von Vermögenswerten, darunter ein Gemälde von Diego Rivera. Die Behörden reagierten auf den Verdacht, dass Deripaska versucht hatte, Sanktionen zu umgehen, indem er einen Teil seines Geldes bewegte, berichtete Bloomberg letzten Monat.

Die US-Behörden verfolgen Vermögenswerte von Deripaska, einem Industriellen mit engen Verbindungen zu Putin, seit einer Sanktionsverfügung im Jahr 2018, die teilweise als Reaktion auf die Einmischung Russlands in die Präsidentschaftswahlen 2016 erfolgte. Ein Jahr später verklagte Deripaska die US-Regierung und behauptete, die Ausweisung der Sanktionen beruhe auf Gerüchten und habe ihn in der Geschäftswelt „radioaktiv“ gemacht. Vor sechs Wochen wies ein Bundesberufungsgericht seine Ansprüche zurück.

Seit dem Einmarsch russischer Truppen in die Ukraine im Februar hat das Finanzministerium Sanktionen gegen mehr als 530 gut vernetzte Russen verhängt. Andrew Adams, der Bundesstaatsanwalt, der die neue Kleptocapture-Task Force leitet, sagte, dass ein Großteil der frühen Arbeit seines Teams den „beispiellosen“ Austausch von Informationen über diese Personen mit US-Finanzunternehmen, Beamten des Finanzministeriums und ausländischen Strafverfolgungsgruppen beinhaltete.

Sogar ohne Besitznahme eines Vermögenswerts kann die Task Force es dem Eigentümer erschweren, ihn zu nutzen, sagte Adams, ein erfahrener Bundesstaatsanwalt in Manhattan, der sich auf Fälle von Geldwäsche und Vermögensverfall konzentriert hat.

< p>„Früher hielt ich einen Sieg für eine Verurteilung“, sagte Adams. „Jetzt könnte es eine Versicherungsgesellschaft dazu bringen, den Versicherungsschutz für die Jacht eines Oligarchen zu kündigen.“

Obwohl es der Regierung möglich ist, Vermögenswerte im Rahmen eines Strafverfahrens zu beschlagnahmen, sagte Adams, sei dies unwahrscheinlich diesen Weg zu gehen. Dies würde die Verhaftung und Verurteilung ihrer Eigentümer erfordern – ein noch entmutigenderer Prozess als der Zivilprozess oder das beschleunigte Verwaltungsverfahren, das das Weiße Haus in Betracht zieht.

Aber selbst das zivilrechtliche Verwirkungsverfahren erfordert, dass die Regierung Beweise für kriminelles Verhalten vorlegt.

Bei der Genehmigung der Beschlagnahme von Tango sagte Faruqui, die Bundesbehörden hätten einen wahrscheinlichen Grund dafür aufgezeigt, dass Vekselberg die Yacht gekauft hatte – festgehalten durch eine Reihe von Briefkastenfirmen – mit „illegalen Erlösen und gewaschenen Geldern“. Für eine dauerhafte Beschlagnahme müssen die Staatsanwälte feststellen, dass Vekselberg tatsächlich Bankbetrug, Geldwäsche oder ein anderes Verbrechen begangen hat.

Obwohl die Vereinigten Staaten kurz nach der Invasion Sanktionen gegen wohlhabende Russen verhängten, fanden die weltweiten Bemühungen zur Beschlagnahme ihres Vermögens hauptsächlich in Europa und der Karibik statt.

Die Europäische Union hat seit Februar rund 30 Milliarden Dollar an Vermögenswerten eingefroren, die auf russische Oligarchen zurückgeführt werden. Vor ein paar Wochen sagten britische Beamte, sie hätten Vermögenswerte in Höhe von rund 13 Milliarden Dollar eingefroren, die nur an einen von ihnen gebunden waren: Roman Abramovich. Abramovich, einer der reichsten Männer Russlands und langjähriger Besitzer des Londoner Chelsea Football Club, wurde von britischen Beamten erheblich unter Druck gesetzt. Er erklärte sich bereit, sich im März von dem Team zu trennen, da Beamte Sanktionen verhängen wollten, und der Club sagte am Freitag, er habe ein Angebot von 3 Milliarden US-Dollar von einem Käuferkonsortium angenommen. Der Erlös aus dem Verkauf – der höchste Preis in der Geschichte für ein Sportteam – wird auf ein eingefrorenes britisches Bankkonto überwiesen.

Abramovich, der Milliarden von Dollar mit von US-Firmen verwalteten Offshore-Fonds investiert hat und hat eine Beteiligung an mehreren Stahlwerken in den Vereinigten Staaten, wurde von amerikanischen Beamten nicht sanktioniert, teilweise weil er als Vermittler bei Verhandlungen zwischen der Ukraine und Russland gedient hat. Adams lehnte es ab, die Angelegenheit zu diskutieren.

Aber er bot eine Erklärung dafür an, warum die russischen Oligarchen, auf die sich sein Team konzentriert, in den Vereinigten Staaten weniger Vermögen zu haben scheinen als in anderen Ländern: Die Sanktionen, die das Finanzministerium verhängt hat nachdem Russlands Invasion auf der Krim vor sieben Jahren einige abgeschreckt hatte.

„Wir haben seit 2014 Sanktionen in Kraft“, sagte Adams. „Wir sind kein freundliches Land, in dem man sein Geld parken kann.“