Expliqué: compter les décès de Covid en Inde

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Le rapport de l'OMS a fixé la surmortalité de l'Inde (personnes qui ne seraient probablement pas mortes s'il n'y avait pas eu de pandémie) pour 2020 et 2021 à 47,4 lakh.

L'Organisation mondiale de la santé ( Le rapport de l'OMS sur la surmortalité due à Covid-19 est le dernier d'une série d'exercices au cours de la dernière année qui tendent à suggérer que le nombre officiel de morts en Inde est sous-estimé. Le rapport de l'OMS a identifié la surmortalité en Inde(personnes qui ne seraient probablement pas mortes s'il n'y avait pas eu de pandémie) pour 2020 et 2021 à 47,4 lakh. Plusieurs autres études ont montré que le nombre de décès liés à Covid en Inde se situait entre 25 lakh et 60 lakh. En fait, la limite supérieure de l'étude de l'OMS est encore plus élevée.

Alors que ces chiffres font l'objet de débats, de nombreuses nuances importantes sont omises.

Le décompte officiel

Toute discussion sur le sous-dénombrement à ce jour est prématurée car l'Inde n'a pas encore arrêté de compter ses décès de Covid. Les 5,24 lakh de décès comptabilisés jusqu'à présent ne sont pas le bilan officiel définitif. Le nombre est en révision constante, presque quotidienne, et devrait le rester pendant plusieurs mois, voire des années. Le Kerala, par exemple, met à jour son nombre de morts presque tous les jours, et de nombreux autres États le font périodiquement. La semaine dernière, l'Assam a ajouté 1 300 décès en une seule journée. D'autres États ont fait des ajustements similaires dans le passé.

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Même les chiffres des décès signalés en 2020 et 2021 ne sont pas définitifs. Les plus de 21 000 décès signalés par le Kerala au cours des quatre derniers mois ne se sont pas tous produits cette année. La plupart d'entre eux concernent l'année dernière. Les 1 300 décès que l'Assam a ajoutés le 25 avril ne se sont pas tous produits ce jour-là, ce mois-là ou cette année. Ils se sont probablement produits l'année précédente. Plusieurs centaines, voire des milliers de décès que les États ont ajustés en 2021 se seraient en fait produits en 2020. Les ajouts au décompte global sont effectués le jour où ces décès sont confirmés, et non le jour où ils auraient pu se produire.

Cela signifierait que même si le nombre de décès pour 2020 s'affiche toujours à 1,49 lakh, il y a de fortes chances qu'il ait déjà été considérablement corrigé et qu'il puisse être encore révisé à un stade ultérieur. De nombreux décès qui se seraient produits en 2020 mais qui ne sont pas inclus dans le décompte de 1,49 lakh auraient été pris en compte à un stade ultérieur. Ces décès n'ont pas été manqués; ils se refléteront dans les statistiques. Il en est de même pour 2021.

Il est difficile de mesurer l'ampleur du sous-dénombrement dans une situation comme celle-ci, en particulier lorsque l'exercice de comptage est toujours en cours. Un comptage physique et une vérification des morts dans un pays aussi vaste que l'Inde pendant une période aussi chaotique prendront forcément un peu plus de temps que d'exécuter certaines équations dans un modèle informatique.

Le rapport de l'OMS n'entre pas dans le calcul de l'ampleur du sous-dénombrement, pour l'Inde ou tout autre pays. Il a fait un exercice plus direct de calcul de la surmortalité. Il a estimé le nombre total de personnes qui sont probablement décédées en Inde en 2020 pour toutes les causes et, de cela, a soustrait le nombre prévu de décès toutes causes confondues s'il n'y avait pas de Covid. Ces décès « excédentaires » sont considérés comme un résultat direct ou indirect de Covid-19.

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Plusieurs études et estimations

On fait souvent valoir que, parce que plusieurs études ont pointé vers des estimations similaires, elles doivent refléter le véritable nombre de morts dans le pays. Ce qui est négligé, c'est que ces études ont produit des estimations similaires, probablement parce qu'elles ont toutes utilisé des modèles mathématiques et des méthodes statistiques similaires. Les chercheurs et ceux qui effectuent des évaluations par les pairs appartiennent à un ensemble de personnes qui se chevauchent.

Ce que ces études montrent certainement, c'est qu'il existe un consensus général dans les milieux académiques sur l'utilité de ces modèles dans la situation actuelle, éventuellement basée sur leur capacité à simuler la réalité dans certaines situations antérieures. Cela ne garantit toutefois pas que ces modèles aient une capacité incontestable à imiter avec précision la dynamique de la pandémie actuelle, dont la nature et le comportement sont loin d'être entièrement compris.

La modélisation informatique est couramment utilisée par les universitaires pour simuler des situations réelles. L'exactitude de leurs résultats dépend de la qualité sous-jacente des données et des hypothèses. En raison des multiples couches d'extrapolations impliquées, de légers changements dans les hypothèses ou les données d'entrée peuvent modifier considérablement les résultats.

Pour estimer le bilan indien de Covid, l’étude de l’OMS s’est appuyée, parmi diverses sources, sur les données d’enregistrement des décès du Civil Registration System (CRS). Plusieurs maisons de presse avaient publié l'année dernière des données mensuelles sur le CRS pour quelques États, et ces chiffres ne correspondaient pas toujours. Selon la publication sélectionnée pour extraire ces chiffres, le résultat du modèle mathématique aurait été différent.

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En outre, les données mensuelles sur les décès du CRS, même si elles ont été obtenues via une application RTI, n'étaient que “provisoires” et susceptibles d'être modifiées. Seuls les chiffres mentionnés dans le rapport annuel de CRS, publié la semaine dernière, sont définitifs.

La qualité des hypothèses peut également induire de grandes incertitudes dans le résultat final. En mars 2020, une étude de modélisation informatique largement citée et dirigée par Ramanan Laxminarayan avait prédit 1 à 3 millions de décès liés à Covid en Inde d'ici la mi-avril, soit environ trois semaines à compter de cette date. Lorsque rien de tel ne s'est produit, Laxminarayan a reconnu que le risque de mourir de Covid était en fait beaucoup plus faible qu'il ne l'avait initialement supposé.

Les scientifiques admettent qu'ils ne comprennent toujours pas pleinement la nature et le comportement de ce virus. Il est donc difficile de supposer que ces processus et comportements que les épidémiologistes n'ont pas entièrement compris ont en quelque sorte trouvé une description précise dans la modélisation ou les algorithmes d'apprentissage automatique.

CRS et SRS

Comme discuté dans The Indian Express plus tôt, les données du CRS publiées la semaine dernière ne jettent pas à elles seules une nouvelle lumière sur ce débat. En effet, le CRS ne dispose que des données d'enregistrement des décès et tous les décès dans le pays ne sont pas enregistrés. Les données réelles sur les décès sont révélées par le Sample Registration Survey (SRS) dont le rapport pour 2020 n'a pas encore été publié.

CRS et SRS sont des exercices annuels qui se complètent. Le SRS utilise une enquête porte-à-porte dans quelques milliers de villes et villages de l'échantillon pour produire une estimation du nombre total de naissances et de décès dans le pays chaque année. Cet exercice est répété après quelques mois pour éviter les doublons.

Le CRS est une base de données de toutes les naissances et de tous les décès enregistrés. La base de données du SRC est donc un sous-ensemble du SRS. Au cours des dernières années, alors que de plus en plus de personnes enregistrent leurs naissances et leurs décès, les chiffres du SRC se rapprochent des estimations du SRS.

Ces deux systèmes ne sont peut-être pas encore parfaits, mais ils sont extrêmement robustes sources de données sur les naissances et les décès. Ces données sont cohérentes avec les résultats du recensement et une vaste gamme d'autres exercices de collecte de données qui, ensemble, constituent tous les indicateurs démographiques, sociaux et économiques sur lesquels tout le monde s'accorde.

Chiffres SRS des 15 dernières années années ont établi qu'environ 83 personnes lakh meurent en moyenne chaque année en Inde. Si le SRS pour 2020, chaque fois qu'il sort, révèle que 90 lakh ou plus de personnes sont décédées dans le pays cette année-là, au lieu des 82 à 84 lakh attendus, cela suggérerait que les modèles informatiques utilisés par l'OMS ou d'autres études étaient précis dans l'estimation de 8 000 décès supplémentaires dus à Covid-19 en Inde en 2020. Si les chiffres du SRS ne sont pas proches de cela, on peut en déduire que beaucoup ne sont jamais morts.