“En fin de compte, vous êtes traité comme un espion”, déclare un scientifique du MIT

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Gang Chen dans son bureau du Massachusetts Instutute of Technology à Cambridge, Mass., le samedi 22 janvier 2022. (Tony Luong/The New York Times) < p>Écrit par Ellen Barry

Lorsque Gang Chen est retourné dans son laboratoire du Massachusetts Institute of Technology vendredi, le lendemain du jour où le gouvernement avait rejeté les accusations de mensonge sur les demandes de subvention, il était entouré de sympathisants, offrant des câlins et des félicitations.

Il y avait aussi des invitations. Des collègues lui demandaient de rejoindre des études de recherche financées, reprenant le travail qui a occupé sa vie d'adulte.

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Chen étudie le transfert de chaleur ; il espère développer un supraconducteur qui pourrait convertir la chaleur des gaz d'échappement des voitures en électricité, ou un tissu pour les vêtements qui pourrait refroidir le corps. Au cours de l'année qui s'est écoulée depuis son arrestation, cela a été la chose la plus difficile : s'arracher à la recherche.

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Chen a dit merci , mais non. Après l'expérience de l'année écoulée – l'arrestation tôt le matin, les menottes et les chaînes, décrites, lors d'une conférence de presse, comme fidèles à la Chine – il n'est pas certain qu'il se sentira un jour en sécurité pour solliciter à nouveau des fonds du gouvernement américain pour la recherche.

“Vous travaillez dur; vous avez un bon rendement ; vous construisez une réputation », a déclaré Chen dans une interview de 3 heures et demie à son bureau du MIT, la première qu'il a donnée sur l'affaire. « Le gouvernement obtient ce qu'il veut, n'est-ce pas ? Mais au final, vous êtes traité comme un espion. Cela vous brise le cœur. Cela brise votre confiance.”

La semaine dernière, le gouvernement a rejeté l'affaire contre Chen, qui alléguait qu'il avait dissimulé sept affiliations chinoises dans des demandes de 2,7 millions de dollars de subventions du département américain de l'énergie. Les procureurs ont annoncé qu'ils avaient reçu de nouvelles informations indiquant que Chen n'avait pas été obligé de divulguer ces affiliations, sapant ainsi le fondement de l'affaire.

“Nous comprenons que nos décisions d'inculpation ont un impact profond sur la vie des gens”, a déclaré Rachael Rollins, qui a prêté serment ce mois-ci en tant que nouvelle avocate américaine du Massachusetts. “En tant qu'avocat des États-Unis, j'encouragerai toujours les procureurs de notre bureau à s'engager dans ce type d'examen rigoureux et continu à chaque étape d'une procédure. Le licenciement d'aujourd'hui est le résultat de ce processus.Le licenciement est un revers pour la China Initiative, un effort lancé en 2018 pour réprimer l'espionnage économique et scientifique par la Chine. De nombreuses poursuites, comme l'affaire contre Chen, n'allèguent pas l'espionnage ou le vol d'informations, mais quelque chose de plus étroit : ne pas divulguer les affiliations chinoises dans les demandes de subvention aux agences américaines. Les critiques disent que cela a instillé une atmosphère de peur omniprésente parmi les scientifiques d'origine chinoise.

Chen a décrit l'expérience de l'année écoulée comme traumatisante et profondément désillusionnante.

Ces derniers mois, les procureurs ont laissé flotter un accord dans lequel le gouvernement aurait abandonné les poursuites pénales en échange de la reconnaissance de certains liens avec la Chine, a-t-il déclaré. Il a refusé, a-t-il dit.

“C'est juste ma mentalité”, a-t-il dit. “Je n'ai rien fait de mal.”

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Fils de deux professeurs de mathématiques envoyés enseigner dans des fermes pendant la Révolution culturelle chinoise, Chen a grandi sans aucun espoir de devenir scientifique. Ses parents, descendants de propriétaires terriens, avaient une « mauvaise classification » de la part du gouvernement chinois et étaient considérés avec méfiance. Son père l'a prévenu qu'il passerait probablement sa vie comme fermier.

Mais alors Mao Zedong est mort. Chen a été l'une des premières classes d'étudiants chinois à passer des tests standardisés, et ses résultats l'ont propulsé dans une élite académique. Il a immigré aux États-Unis à 25 ans et est devenu citoyen naturalisé en 2000.

Pendant ses années au MIT, a-t-il ajouté, il avait souvent dissuadé les scientifiques qui étaient recrutés de sortir leurs recherches des États-Unis. . Les poursuites contre des scientifiques aux États-Unis l'ont tellement secoué, a-t-il dit, qu'il n'est pas sûr qu'il recommencerait.

“Je ne sais pas si je pourrais donner le même conseil”, a-t-il déclaré. « Je ne sais pas comment cela va évoluer. Je pense que le pays doit se réveiller. Nous nous tuons. Nous commettons un véritable acte suicidaire, n'est-ce pas ? Je ne sais vraiment pas comment conseiller les gens maintenant à ce sujet. Donnez-lui peut-être un peu de temps. Je ne sais pas. C'est difficile à dire.”

Une arrestation tôt le matin

En 2019, le ministère de la Justice avait commencé à annoncer des accusations contre des scientifiques collaborant avec des institutions chinoises. Chen a suivi les cas avec désinvolture, par l'intermédiaire d'amis et de collègues. Il a décidé de ne pas prendre une année sabbatique en Chine, de peur que cela ne fasse de lui une cible.

En janvier 2020, il a été alarmé par l'arrestation de Charles M. Lieber, chef du département de chimie de Harvard, qui était accusé d'avoir caché sa participation au programme de recrutement des Mille Talents en Chine. Mais ni Chen ni ses collègues n'ont vu de parallèles avec leurs propres activités, a-t-il dit.

“La plupart d'entre nous, quand nous avons regardé l'accusation du gouvernement, nous avons dit:” Wow, il a fait ça? “”, A-t-il déclaré. “Vous voyez, vous avez tendance à croire au gouvernement.”

Mais lui aussi faisait l'objet d'une enquête. Ce même mois, Chen a été détenu pendant deux ou trois heures à l'aéroport international Logan de Boston alors qu'il revenait d'un voyage en Chine, en Égypte et au Maroc. Il a répondu aux questions d'un agent de la sécurité intérieure, ne rechignant qu'à la fin de l'entretien, lorsque les agents lui ont demandé les mots de passe de ses appareils.

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Le MIT lui a fourni un avocat extérieur, Robert Fisher, un ancien procureur qui l'a rencontré huit fois au cours de l'année suivante. Pourtant, Chen a déclaré qu'il ne craignait pas que l'enquête aboutisse à quoi que ce soit.

“Mon truc, c'est que je n'ai rien fait de mal”, a-t-il déclaré. “Donc, quoi qu'ils regardent, ils ne trouveront pas que j'ai fait quelque chose de mal.”

À 6 h 30 le 14 janvier 2021, il préparait du café lorsque quelqu'un est venu à la porte. Il l'ouvrit pour voir entre 10 et 20 agents fédéraux. On lui a dit de se tenir dans un coin pendant que les agents allaient réveiller sa femme et sa fille. Lorsque sa femme a vu qu'il était menotté et emmené, elle a commencé à parler aux agents du FBI, et il a envisagé de l'appeler, pour lui dire d'arrêter, mais il avait peur de parler.

” Je n'osais pas utiliser le chinois – parce que je parlais avec elle en mandarin, d'accord, la plupart du temps – mais je n'osais pas utiliser le chinois », a-t-il déclaré. “Je regrette tellement, une fois qu'ils m'ont emmenée, parce que j'aurais dû lui crier en chinois : 'Tout ce que tu dis peut être utilisé contre toi.'”

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Chen a passé les heures suivantes en détention, faisant les cent pas dans sa cellule puis faisant du yoga. Il se souvient avoir demandé aux agents du FBI s'il leur avait été demandé de s'assurer qu'il ne se suicidait pas et les avoir rassurés sur le fait qu'il n'en avait pas l'intention. Lorsqu'il a finalement été libéré, vers 14 heures, et qu'il était dans une voiture sur le chemin du retour, il a commencé à trembler.

Chen, qui a expérimenté la comédie stand-up, a plaisanté – à moitié plaisanté – en disant que l'expérience les avait tellement dégoûtés que lui et sa femme avaient perdu du poids.

“Nous étions tous les deux tellement dégoûtés”, a-t-il déclaré. . « Nous ne savions pas ce que signifiait vraiment ce mot. C'est vrai. Le dégoût est biologique. Nous avions l'habitude de voir ce mot, mais c'est une réaction biologique après tout ce qui s'est passé.”

Chen a été mis en congé payé, il n'a donc pas été autorisé sur le campus ni à avoir de contact avec les employés du MIT. Il avait cinq ou six projets de recherche actifs, et au cours des mois qui ont suivi, ils ont ralenti et hésité. Les 15 étudiants postdoctoraux avec lesquels il a travaillé ont été transférés dans d'autres groupes de recherche, emportant leurs connaissances avec eux.

“Nous sommes tous des perdants, n'est-ce pas ?” dit Chen. « Ma réputation a été ruinée. Mes étudiants, mes post-doctorants, ils ont changé de carrière. Ils sont passés à d'autres groupes. MIT, le pays, les États-Unis, nous perdons. Je ne peux pas calculer la perte. Cette perte ne peut pas être calculée.”

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En septembre, il a reçu de bonnes nouvelles. Les procureurs avaient lancé l'idée d'un accord de poursuite différée, qui lui aurait permis de retourner au travail et de demander des subventions gouvernementales à l'avenir. En retour, a déclaré son avocat, Fisher, il devrait admettre avoir des liens avec la Chine, aucun d'entre eux ne constituant une violation de la loi.

Un tel accord, a déclaré Fisher, est “très, très rare”. ” et aurait protégé Chen du risque d'être jugé, ce que Fisher a essayé d'impressionner sur Chen.

“Beaucoup de gens considéreraient cela comme une victoire”, a-t-il déclaré. “Je lui ai dit, 'Dieu, ça va être écrasant pour moi si nous obtenons un coupable au procès et que je suis assis avec vous dans la salle d'audience.'”

Chen a dit qu'il considérait l'affaire sérieusement . Mais il craignait que des questions persistantes sur son innocence ou qu'on lui demande de parler aux procureurs de ses collègues.

“Je n'incriminerai jamais personne”, a-t-il déclaré. “Et vu à quel point ils peuvent étirer les faits, je n'ai aucune confiance en eux. Zéro absolu.”

Lorsque la motion du gouvernement visant à rejeter les accusations a été rendue publique jeudi, Chen a été inondé de félicitations de ses collègues. Mais il était sombre.

“C'est difficile de leur dire directement qu'il n'y a rien à féliciter”, a-t-il déclaré. “C'est juste une triste histoire, triste pour le pays.”

Il ne sait pas comment il va reprendre sa carrière scientifique. Sans groupe de recherche ni source de financement, il a travaillé sur des articles de recherche individuels. Jeudi, le jour où les accusations ont été abandonnées, il s'est réveillé à 4h30 du matin pour terminer un article sur le transfert d'énergie dans l'eau.

Mais il a dit que parler de l'Initiative chinoise était une obligation. Dans un éditorial du Boston Globe cette semaine, Chen a demandé au Congrès et au ministère de la Justice d'examiner son cas et de tenir les personnes impliquées dans l'accusation responsables.

Et pour l'instant, au moins, il n'a pas intérêt pour les subventions de recherche du gouvernement américain.

“Je suis faché; J'ai peur”, a-t-il déclaré. « Mon amour est la science. Je ne voulais pas de politique, n'est-ce pas ? J'ai vu ça, et je m'en suis éloigné. Je fais ma dévotion à la science. J'aide les gens, je soutiens. Mais j'ai appris qu'on ne peut pas s'en sortir. La politique touche tout le monde. Donc, s'il y a des choses qui ne vont pas, nous devons tous en parler.”

Cet article a été initialement publié dans le New York Times.

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