Pandit Birju Maharaj était un océan dont on ne pouvait imaginer la profondeur

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Le gourou avec ses shishyas. (Avec l'aimable autorisation : Aditi Mangaldas)

Le kathak m'est venu de Kumiben (l'exposant du kathak Kumudini Lakhia) quand je grandissais à Ahmedabad. Elle était également une amie proche du Pandit Birju Maharaj ji. Je devais avoir sept ou huit ans lorsqu'il nous a rendu visite et transformé une soirée avec son baithak dans notre maison. Une nuit entière s'est passée en un clin d'œil. Il a joué jusqu'à six heures du matin et disait souvent que si vous jouiez jusqu'au matin, c'était une soirée réussie.

Plus tard, je le rencontrais chaque fois que je accompagné Kumiben à Delhi. Elle enseignait alors au Shriram Bharatiya Kala Kendra. Je m'asseyais dans la classe de Maharaj ji, juste pour observer. À 22 ans, avec la bénédiction de mon gourou et sous les encouragements de ma tante et écrivaine activiste basée à Delhi, Pupul Jayakar, j'ai déménagé dans la capitale nationale. Ma tante a dit : « Il (Maharaj ji) est l'embouchure de la rivière d'où coule le Kathak. » C'était magique comme je devais le découvrir.

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Six ans à Kathak Kendra, je l'ai observé. Il dansait, jouait du tabla, chantait, composait de la poésie, peignait, observait la nature, le son et le rythme, nous régalait de blagues, de baithaks, de récits de voyages de festivals mondiaux. J'étudierais son émotion, son expression, l'immersion complète – chaque observation minutieuse assimilée à son être – d'où émergerait une pièce profonde. Il était un océan dont on ne pouvait sonder la profondeur. Avec lui, l'apprentissage ne se limitait pas à la salle de classe, c'était un mode de vie.

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Quant à moi, j'étais le mouton noir, qui remettait toujours les choses en question. Ici aussi, j'ai remis en question – une tentative de trouver mon propre vocabulaire contemporain, bien sûr avec le Kathak comme base. J'ai déménagé et j'ai décidé de faire mon propre travail. Il a compris ma compulsion. Lors de Guru Purnima, il y a quelques années, il m'a dit chaleureusement : “Arre tum Kathak hi naacho na (Pourquoi ne danses-tu pas simplement le Kathak ?)”. J'ai ri.

Pandit Birju Maharaj avec Aditi Mangaldas. (Avec l'aimable autorisation : Aditi Mangaldas)

Regarder Maharaj ji jouer a été transformateur. Alors que son art lui a été transmis par sa famille, il a transformé ce qu'il a reçu. Son honnêteté se refléterait dans son art et ses leçons. Une fois, il m'a dit : en dansant, tu fais bouger ta bouche comme le derrière d'un cheval constipé. J'avais 22 ou 23 ans et j'étais vraiment bouleversée. Mais des années plus tard, je me rendais compte à quel point il l'avait remarqué. C'est toujours mon défaut. Il y a quelques années, quand j'ai joué pour son anniversaire, il est venu dans les coulisses et a dit : « Pura hungama thha. Par woh halka hawa ka jhonka kahan thha ? (Cela a détruit la maison, mais où était la légèreté de l'être ?) », Ce sont ces petits cas où des transformations se produisent. Pour bouger, il faut de l'immobilité, et il me le demandait.

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En 2019, il était assez malade et je suis allé le voir à l'hôpital. Même avec tous ces tubes en place, il était assis bien droit et régalait l'infirmière avec ses tihais. J'ai tout de suite su que le monde de la danse était son oxygène, il lui donnait la force de respirer. Et c'est ce qu'il nous a toujours demandé.

L'exposant du kathak Aditi Mangaldas dirige la Aditi Mangaldas Dance Company – The Drishtikon Dance Foundation, Delhi 

Comme dit à Suanshu Khurana

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