Erklärt: Was ist der pazifische „Ring of Fire“?

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Dieses von Maxar Technologies bereitgestellte Satellitenbild zeigt einen Überblick über den Vulkan Hunga Tonga Hunga Ha'apai in Tonga am 24. Dezember 2021. (Satellitenbild ©2022 Maxar Technologies via AP, File)

Der Vulkan Hunga Tonga-Hunga Ha’apai brach am Wochenende aus und schleuderte Asche und Rauch Tausende Meter hoch in die Luft. Der auf einer unbewohnten Insel gelegene Vulkan wurde 2009 aktiv. Er liegt am pazifischen „Ring of Fire“ und ist etwas mehr als 60 Kilometer vom Inselstaat Tonga entfernt.

Der pazifische „Ring of Fire' oder Pacific Rim oder der Circum-Pacific Belt ist ein Gebiet entlang des Pazifischen Ozeans, das durch aktive Vulkane und häufige Erdbeben gekennzeichnet ist. Es ist die Heimat von etwa 75 Prozent der Vulkane der Welt – mehr als 450 Vulkane. Außerdem ereignen sich hier etwa 90 % der weltweiten Erdbeben.

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Seine Länge beträgt über 40.000 Kilometer und Spuren von Neuseeland im Uhrzeigersinn in einem fast kreisförmigen Bogen über Tonga, Kermadec-Inseln, Indonesien, sich bewegend den Philippinen, Japan und erstreckt sich nach Osten bis zu den Aleuten, dann nach Süden entlang der Westküste Nordamerikas und Südamerikas.

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Das Gebiet erstreckt sich entlang mehrerer tektonischer Platten, darunter der pazifischen Platte, der philippinischen Platte, der Juan-de-Fuca-Platte, der Cocos-Platte, der Nazca-Platte und der nordamerikanischen Platte. Die Bewegung dieser Platten oder tektonische Aktivität führt dazu, dass das Gebiet jedes Jahr Zeuge zahlreicher Erdbeben und Tsunamis wird.

Vulkanbögen und ozeanische Gräben, die das pazifische Becken teilweise umschließen, bilden den sogenannten Feuerring. Die Gräben sind blaugrün dargestellt. Die vulkanischen Inselbögen sind, obwohl nicht gekennzeichnet, parallel zu den Gräben und immer landeinwärts von ihnen. Zum Beispiel wird der mit dem Aleutengraben verbundene Inselbogen durch die lange Kette von Vulkanen dargestellt, aus denen die Aleuten bestehen. (Quelle: W. Jacquelyne und Robert I. Tilling über USGS)

Entlang eines Großteils des Feuerrings bewegen sich tektonische Platten aufeinander zu und schaffen Subduktionszonen. Eine Platte wird nach unten gedrückt oder von der anderen Platte subduziert. Dies ist ein sehr langsamer Prozess – eine Bewegung von nur ein oder zwei Zoll pro Jahr. Während dieser Subduktion schmelzen Gesteine, werden zu Magma und bewegen sich an die Erdoberfläche und verursachen vulkanische Aktivität.

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Im Fall von Tonga war es die Pazifische Platte unter die Indo-Australische Platte und die Tonga-Platte gedrückt, was dazu führte, dass das geschmolzene Gestein darüber aufstieg und die Kette von Vulkanen bildete.

In Subduktionszonen treten auch die meisten heftigen Erdbeben auf dem Planeten auf. Das Erdbeben vom 26. Dezember 2004 ereignete sich entlang der Subduktionszone, wo die Indische Platte unter die Burma-Platte subduziert wurde.

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