Christopher Nowinski: De star de la WWE à expert en lésions cérébrales

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Christopher Nowinski a été contraint de se retirer de la lutte professionnelle après un coup de pied dans la tête.

Il se débat le jour et la nuit, Christopher Nowinski est confronté à la peur de s'endormir. Souvent, il est éveillé en sursaut, « passe à l'acte » ; ses rêves, chassant les ombres ou pensant qu'il est en train de s'étouffer. Une fois, il s'est tenu sur son lit, a sauté et s'est écrasé sur une table de chevet. Tout a commencé par un coup de pied dans la tête, il y a 20 ans.

Conçu sur mesure pour la superstar de la lutte professionnelle, le diplômé de Harvard aux yeux bleus et blond de 6’5, 270 livres – qui avait mené l'équipe de football universitaire aux championnats en tant que tacle défensif – a signé avec la WWE en 2001. Deux ans plus tard, est venu une série de commotions cérébrales dont il se souvient en partie. Des lutteurs atterrissant sur son visage, lui brisant le nez et le frappant si fort qu'il s'est évanoui pendant six secondes. Il a continué à lutter, souffrant de migraines sévères. La dépression a aggravé la situation.

"J'ai développé le syndrome post-commotionnel, je m'en rends compte maintenant, à partir de deux commotions consécutives sur six semaines et en continuant à lutter pendant cinq semaines de plus après la deuxième commotion cérébrale" Nowinski, 43 ans, raconte le Sunday Express. “Et je me suis donné des symptômes à long terme.” Capitaine Hardik Pandya IPL … Quoi?

En attendant un an que sa tête se vide pour pouvoir retourner sur le ring, Nowinski s'est penché sur les traumatismes crâniens et “s'est rendu compte que tout ce que je pensais comprendre sur les commotions cérébrales était faux”. Nowinski n'a jamais pu revenir en arrière et s'est rendu compte que le manque de sensibilisation des sportifs, des entraîneurs et des professionnels de la santé a non seulement écourté sa carrière, mais a également menacé le bien-être des athlètes de tous âges.

“Et j'ai donc pensé que je tenterais d'éduquer mes collègues et de changer la culture pour que davantage de personnes suivent mes traces.”

Depuis lors, il a changé le discours autour des commotions cérébrales et des traumatismes crâniens dans le sport.

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La passion de Nowinski pour les universitaires et son expérience directe en tant que lutteur ont contribué à façonner sa croisade contre les commotions cérébrales.

Christopher Nowinski a été présenté comme "Chris Harvard" à la WWE, et son coup de grâce était un suplex appelé “Honor Roll”. (Avec l'aimable autorisation de la WWE)

En 2007, aux côtés du Dr Robert Cantu, Nowinski a fondé la Concussion Legacy Foundation (CLF), à but non lucratif, pour trouver une solution à la crise des commotions cérébrales dans le sport “par l'éducation, la politique et la recherche”. La tâche est double : éduquer les entraîneurs, les parents et les athlètes et aider à faciliter la recherche pour déterminer les effets à long terme.

« Tout a commencé par la création d'une banque de cerveaux en collaboration avec l'université de Boston, et elle compte maintenant près de 1 200 cerveaux. Cela nous a permis de montrer aux gens des images de lésions cérébrales afin qu'ils comprennent que les vies touchées par le CTE ou les commotions cérébrales peuvent être catastrophiquement affectées, & #8221; il dit. “Nous avons maintenant des banques de cerveaux partenaires dans cinq pays et nous construisons un réseau mondial de banques de cerveaux, afin que nous puissions recruter les meilleurs chercheurs du monde dans cette bataille et prouver que cette maladie existe dans d'autres pays”. pays.”

En 13 ans, la CLF s'est associée à 22 organisations comme USA Rugby, USA Hockey et WWE. Les programmes éducatifs comprennent des séances avec des entraîneurs et des coéquipiers pour identifier les commotions cérébrales chez les joueurs, ainsi qu'avec des diffuseurs pour mieux parler des problèmes liés aux commotions cérébrales pour le grand public. Il existe également des programmes permettant aux membres de la famille d'apprendre à vivre avec un patient et à en prendre soin.

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“Quand j'ai été blessé il y a près de 20 ans, c'était une période pendant laquelle nous ne faisions pas de commotion cérébrale sérieusement. Les athlètes qui n'étaient pas inconscients devaient continuer à jouer,” déclare Nowinski. “Nous avons admis que les boxeurs étaient ivres de punch dans les années 1920. Et puis nous avons créé un univers alternatif dans lequel nous avons supposé que d'autres athlètes qui étaient frappés de manière répétitive n'avaient pas de CTE (encéphalopathie traumatique chronique). Et maintenant, nous avons prouvé que c'était faux.

Le boxeur professionnel Micky Ward, interprété par l'acteur oscarisé Christian Bale dans The Fighter, a mis son cerveau au service des recherches de Nowinski. “C'est un gars formidable, un sportif, il a joué au football à Harvard, c'est un enfant intelligent, il aime le sport et il se soucie des gens”, a-t-il ajouté. Ward a déclaré dans une récente interview. La star de course Dale Earnhardt Jr, la légende du football féminin Brandi Chastain sont parmi d'autres.

Mais ce sont ses anciens collègues et employeurs qui ont le plus soutenu les efforts de Nowinski.

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“La lutte pour la WWE n'était pas exactement mon rêve en grandissant, principalement à cause de ma mère”, Nowinski écrit dans son livre de 2006 “Head Games”. “Elle ne m'a pas permis de regarder la lutte parce qu'elle pensait que le simple fait de la regarder pouvait causer des lésions cérébrales.” Oh, l'ironie.”

Nowinski est devenu accro grâce à ses colocataires d'université.

“Je pensais que c'était la forme de divertissement la plus fascinante. Si difficile physiquement et mentalement pour les interprètes,” dit Nowinski. "J“ai fait du théâtre et j'ai fait du sport, et cela dépeint tellement de plaisir. Et donc après l'université, j'ai obtenu un poste de consultant, le poste que j'étais censé obtenir. Et j'ai pensé que j'essaierais de faire quelque chose d'amusant avant de m'installer et de trouver un vrai travail.

Christopher Nowinski avec le lutteur et cadre de la WWE Paul Levesque alias Triple H. La WWE a financé la recherche CTE à l'institut de Nowinski. (CLF)

Au cours de sa course de trois ans, Nowinski a partagé le ring avec des gens comme The Undertaker et a participé à la première tournée de la WWE en Inde en 2002. Le nom est venu facilement : Chris Harvard, cimentant son statut de méchant éternel, dégoulinant avec l'arrogance de la Ivy League, devant un public majoritairement composé de cols bleus. “Pas une tonne de sympathie pour les diplômés de Harvard dans le monde réel”, rit-il.

Il avait également des poubelles et des chaises en acier pliées en deux au-dessus de sa tête, gagnant ainsi une crédibilité dans la rue aux yeux de les fans et devenir le plus jeune Champion Hardcore de la promotion.

En 2007, Nowinski avait pris sa retraite et avait commencé son voyage dans la recherche sur les lésions cérébrales lorsque le lutteur de la WWE Chris Benoit a tué sa femme, son fils de sept ans et lui-même. Nowinski a contacté le père de Benoit pour obtenir la permission d'étudier le cerveau du lutteur. Le co-fondateur de la CLF, le Dr Cantu, a estimé qu'au moment où Benoit, âgé de 40 ans, s'est suicidé, il avait le cerveau d'un homme âgé de 80 ans ou plus atteint d'une maladie “très grave”. La maladie d'Alzheimer.

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En juin 2019, après le décès de l'ancienne artiste de la WWE Ashley Massaro dix jours avant son 40e anniversaire, son avocat a annoncé qu'elle voulait que son cerveau soit donné à la recherche CTE. Massaro avait auparavant blâmé les blessures de lutte pour sa dépression.

En septembre dernier, l'ancienne lutteuse professionnelle de 46 ans, Daffney Unger, a fait part de ses inquiétudes concernant le CTE et des commotions cérébrales répétées sur le ring dans une vidéo Instagram alarmante. "La chose la plus importante à retenir est que le CTE, les blessures à la tête et les commotions cérébrales ne peuvent vraiment être diagnostiquées qu”après votre mort" Unger a déclaré dans la vidéo. “Alors, je ne veux rien faire qui me blesse le cerveau. Je veux être étudié,” elle a continué. “Je veux que les générations futures le sachent. Ne fais pas de conneries stupides comme moi. Elle a été retrouvée morte le lendemain. USA Today a rapporté que les décès de Massaro et d'Unger étaient des suicides.

« La fin de Daffney a été très tragique », dit Nowinski. “Elle a eu une commotion cérébrale très grave qui a mis fin à sa carrière et il existe une corrélation bien connue entre une seule commotion cérébrale et un risque de suicide deux ou trois fois plus élevé dans votre vie.” Surtout pour ceux qui ont des symptômes chroniques, ce qu'elle a fait. Et puis avec CTE, nous essayons activement de comprendre comment cela peut affecter le risque de suicide. Cette recherche est en cours.

Dans le but d'aider la recherche et de sensibiliser le public, plusieurs anciens lutteurs célèbres se sont engagés à faire don de leur cerveau. Booker T, Kevin Nash, Rob Van Dam, Lance Storm, Mick Foley et Jeff Hardy, qui a annoncé sa décision sur Ring Rust Radio : “J'ai fait sonner mes cloches tant de fois, surtout à l'époque où la chaise tirait pour la tête était légale. Mon Dieu, j'en ai pris tellement.”

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“Beaucoup de mes héros et contemporains se sont inscrits pour engager leur cerveau et ils ont fait partie des efforts de sensibilisation. C'est vraiment réconfortant de voir le soutien de la communauté de lutte.

La WWE a également mis en place un protocole de commotion cérébrale en 2008 et l'a intensifié ces dernières années. Selon les directives, si un artiste présente des symptômes ou a subi une commotion cérébrale, il ne sera pas autorisé à revenir tant qu'il n'aura pas réussi un “test ImPACT” ; et sont approuvés cliniquement par un médecin certifié. La promotion finance également la recherche CTE à l'institut de Nowinski.

“Je suis très chanceux d'être invité par la WWE, chaque année depuis 2012, pour parler aux lutteurs des commotions cérébrales et du CTE afin qu'ils puissent faire des choix plus éclairés”, a-t-il ajouté. dit Nowinski, qui sert également de conseiller pour d'autres promotions de lutte telles que NWA, Ring of Honor et All Elite Wrestling. “Tous ont désormais une connaissance à jour des risques de commotions cérébrales, CTE, et ont mis en place des protocoles médicaux pour minimiser les menaces. La lutte a parcouru un long chemin.

Le coup qui a écourté sa carrière l'a laissé avec des conséquences à vie.

“Mon sommeil n'est jamais revenu à la normale. C'est ce qu'on appelle le trouble du comportement des mouvements oculaires rapides (REM). Lorsque vous rêvez, votre corps est censé être paralysé pour que vous ne réalisiez pas vos rêves. Je fais,” dit Nowinski. “Je prends toujours des médicaments pour prévenir les maux de tête. Il aide également à la cognition. Je n'ai jamais pu arrêter de prendre des médicaments parce que les maux de tête reviennent.

Mais il se rend compte que les blessures l'ont aussi poussé sur une voie.

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“Ça a été un voyage très long et très difficile,” il dit. “Je suis toujours fonctionnel et heureux d'avoir eu les expériences, les blessures pour vraiment apprécier ce qui se passait.”

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