L'ambiance au Capitole était déjà sombre. Puis vint Omicron

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Un travailleur de la santé fait la queue sur un site de test COVID-19 au Capitol Visitor Center à Washington mercredi. (Tom Brenner/The New York Times)

Écrit par Jonathan Weisman

Dans tout le pays, la variante omicron a envoyé des infections à coronavirus dans la stratosphère. Le temps hivernal et les étagères vides ont rendu les humeurs maussades. Les Américains se sont retournés les uns contre les autres à propos des vaccinations, des mandats et des masques.

Et au Capitole des États-Unis, où toutes sortes de personnes sont réunies dans un ragoût malheureux, le moment s'est cristallisé cette semaine dans un épisode de micro chaud. Dans un murmure audible, le Dr Anthony Fauci, le plus grand expert du gouvernement en matière de maladies infectieuses, a résumé ses sentiments pour un autre médecin, le sénateur Roger Marshall, R-Kan.

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“Quel crétin”, a déclaré Fauci mardi après un échange irritable avec le sénateur au sujet des divulgations financières de l'expert en maladies infectieuses. “Jésus-Christ.”

Juste au moment où il semblait que l'atmosphère sur Capitol Hill ne pouvait pas empirer, omicron est arrivé en ville. Au moins 129 membres et sénateurs de la Chambre ont annoncé une infection à coronavirus depuis le début de la pandémie, soit près d'un quart des législateurs du Congrès. Une douzaine de boulangers ont annoncé des infections au cours de la seule semaine dernière. Un mandat de masque qui n'a été que partiellement respecté par les républicains à la Chambre a été augmenté d'un cran pour n'exiger que des N95 et des KN95 – et la conformité est tout aussi inégale.

La distanciation sociale est de retour; Lorsque le corps de Harry Reid, l'ancien chef de la majorité au Sénat, a été exposé mercredi dans la rotonde du Capitole, les chaises étaient espacées de plusieurs pieds. Le grand atrium du Capitol Visitor Center, autrefois rempli de touristes, a été reconfiguré avec des chandeliers pour délimiter la ligne de test COVID-19 pour les législateurs et les membres du personnel.

Schadenfreude est en plein essor.

Les démocrates ont ricané à propos de ce que Fauci a appelé Marshall; Les républicains ont répliqué en invoquant la représentante Alexandria Ocasio-Cortez, D-N.Y., qui a été repérée sans masque à Miami Beach à la fin du mois dernier. Son bureau a annoncé dimanche qu'elle avait été testée positive pour le virus.

Bien sûr, il n'y a pas de quoi rire. Deux républicains sont décédés après avoir contracté COVID-19 – le représentant Ron Wright du Texas et le représentant élu Luke Letlow de Louisiane – et le refus de certains législateurs de la frange droite de porter un masque dans l'agitation des votes à l'étage de la Chambre a certains collègues craignant pour leur santé.

«Je vois des gens – des membres, du personnel – sans masque», a déclaré cette semaine le sergent d'armes de la Chambre, William J. Walker, ancien commandant de la Garde nationale du district de Columbia. «Je vais les rejoindre et leur demander de mettre le masque. Certains s'éloignent de moi.”

Sur le sol de la maison mercredi, le représentant Brian Mast, R-Fla., A traversé le puits sur deux jambes prothétiques, souriant largement sans son masque. Au fond de la chambre, le duo sans masque de Géorgie, les représentants Marjorie Taylor Greene et Andrew Clyde, tous deux républicains, ont tenu le tribunal apparemment sans se soucier, sûrs d'être condamnés à une amende pour avoir enfreint les règles, mais confiants que leur fortune pourrait le supporter.

(Le père de Greene a construit une importante entreprise de construction dans la région d'Atlanta avant de la vendre à sa fille et à son gendre, tandis que l'imposant magasin d'armes de Clyde, Clyde Armory, l'a gardé à flot. Ils ont déjà absorbé plus de 100 000 $ en amendes pour leur grève du masque.)

Parlant juste à l'extérieur de la chambre sans son masque, le représentant Lee Zeldin, R-N.Y., était nonchalant. Omicron est doux, a-t-il dit, et la forte augmentation des cas, dans son comté d'origine à Long Island et à travers le pays, sera suivie d'une baisse tout aussi forte.

«Ceux qui sont testés positifs incluent les vaccinés et les non vaccinés, mais pour ceux à qui je parle – et il y en a beaucoup qui ont été testés positifs ces dernières semaines – heureusement pour eux, chaque personne à qui j'ai parlé a eu une expérience beaucoup plus douce que ce qui a été vécu dans les variantes passées », a déclaré Zeldin, candidat au poste de gouverneur de New York.

Les démocrates ont tendance à être un peu moins optimistes. Des panneaux affichés dans toute la maison proclament en majuscules “UTILISATION DE COUVERTURES VISAGE OBLIGATOIRES”, mais ils semblent n'avoir fait que creuser les provocants.

“Ce genre de défi, nous le voyons partout ici”, a déclaré le représentant James Clyburn de Caroline du Sud, le whip démocrate, qui a raté le mariage de sa petite-fille le mois dernier alors qu'il luttait contre COVID-19. “Et ce sont des gens qui, je l'espère, seront capables de survivre quoi qu'il arrive.”

Les machinations procédurales autour de la législation sur le droit de vote et les hésitations sur le filet de sécurité sociale et le projet de loi sur le changement climatique du président Joe Biden peuvent semblent un peu à côté de la plaque alors que les cas montent en flèche, les hospitalisations à l'échelle nationale ont augmenté de 84 % au cours des deux dernières semaines et le nombre moyen de décès dépasse désormais 1 700 par jour.

Derrière ces questions phares, la pandémie redevient une préoccupation politique. Mercredi, les démocrates de la Chambre ont adopté une nouvelle législation pour fournir des tests gratuits de coronavirus à domicile tandis que le sénateur Bernie Sanders, I-Vt., a réintroduit son projet de loi pour envoyer des masques N95 dans chaque foyer.

Pour leur part, les républicains semble avoir déterminé que les véritables victimes du virus étaient ceux qui refusaient de se faire vacciner contre lui.

Les dirigeants républicains de la Chambre ont forcé les démocrates à voter sur une motion de procédure pour s'assurer que les membres du service soient renvoyés pour avoir refusé de se faire vacciner. ne perdraient pas leurs avantages GI Bill. Il a échoué.

Le représentant Matt Gaetz, R-Fla., et 19 autres membres de la Chambre sur le flanc droit du parti ont également présenté un projet de loi visant à empêcher le district de Columbia d'exiger des vaccinations pour entrer dans des établissements comme les restaurants, les clubs et les salles de concert.

Le conflit qui a éclaté cette semaine entre Fauci et Marshall concernait un problème grave, tout comme un affrontement entre l'expert en maladies infectieuses et le sénateur Rand Paul, R-Ky..

Paul, un ophtalmologiste, a accusé Fauci et le directeur des National Institutes of Health, le Dr Francis S. Collins, de collaborer pour salir les scientifiques qui n'étaient pas d'accord avec eux. Cela a incité Fauci à raconter l'arrestation d'un Californien qui traversait le pays avec un AR-15 ; l'homme a été accusé d'avoir planifié de tuer Fauci, entre autres personnalités publiques.

Et bien que Fauci puisse facilement parer l'insinuation de Marshall selon laquelle il cachait d'une manière ou d'une autre ses dossiers de divulgation financière, peu de gens pourraient contester l'affirmation du sénateur selon laquelle les messages du gouvernement ont été mitigés et déroutants sur les durées de quarantaine et les tests pendant la poussée d'omicron.

“Le peuple américain, ma famille, toutes nos familles, se débattent alors que cette pandémie continue de s'éterniser sans fin en vue”, a déclaré Marshall lors d'une audience peu fréquentée, épuisée de participants et d'observateurs à cause de COVID-19’ s résurgence. “Les mots que j'entends tous les jours, plusieurs fois par jour, continuent de résonner et de résonner dans mon esprit, des mots comme “je suis fatigué, confus, épuisé”.

Le représentant Tom Cole, R-Okla., a convenu mercredi que l'ambiance au Capitole reflétait l'ambiance à la maison.

“De toute évidence, c'est une période très difficile”, a-t-il déclaré. «Nous pensions tous que nous serions au-dessus du virus maintenant. Nous ne le sommes clairement pas.”

Il a ajouté : “Nous nous en sortirons. Le pays a connu des jours bien plus sombres que ceux-ci.”

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