Expliqué: comment les scientifiques utilisent des bactéries mangeuses de crasse pour restaurer l'art classique

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Bio-nettoyage sur la face avant de la fresque du Triomphe de la Mort à Pise ; (à droite) après le traitement. G. Ranalli et al. (Source : Journal of Applied Microbiology (2018)

Alors qu'un virus unique dans un siècle a fermé ou restreint les heures d'ouverture des grands musées du monde, les restaurateurs d'art en Italie ont travaillé pour débarrasser un Michel-Ange inestimable de siècles de la saleté et la crasse accumulées. Ils libèrent les bactéries.

Les restaurateurs d'art ont généralement utilisé des agents chimiques et, plus récemment, des techniques au laser, pour éliminer la saleté, l'huile, la colle ou les polluants des monuments, des ouvrages en pierre et des peintures. Mais depuis les années 1980, lorsque les chercheurs ont utilisé pour la première fois la bactérie Desulfovibrio vulgaris pour nettoyer un monument en marbre au cimetière Cave Hill à Louisville, aux États-Unis, le rôle des micro-organismes a été reconnu dans la protection du patrimoine artistique de l'humanité.

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D vulgaris a ensuite rencontré plusieurs œuvres d'art, dont, en 2013, l'Allegoria Della Morte – l'Allégorie de la Mort – au cimetière anglais de Florence. Les restaurateurs d'art du musée Opificio Delle Pietre Dure ont laissé la bactérie ronger l'épaisse croûte noire qui avait voilé la beauté de la statue de squelette aux yeux bandés prenant une faux à un bouquet de fleurs, sculptée par Giuseppe Lazzerini en 1870.

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La chercheuse en microbiologie environnementale Chiara Alisi, qui faisait partie de l'équipe qui restauré l'un des chefs-d'œuvre de Michel-Ange dans la nouvelle sacristie des chapelles des Médicis à Florence pendant les fermetures de 2020, a déclaré à The Indian Express via Zoom depuis Rome :

« Dans notre laboratoire de l'ENEA (l'agence nationale italienne pour les nouvelles technologies et le développement durable), nous avons plus de 1 500 bactéries qui aiment manger différentes enzymes. Ma première restauration bio en 2014 concernait une peinture murale du XVIe siècle. Nous avons passé au crible les bactéries que nous avions avec nous et en avons sélectionné trois capables de digérer les protéines. Les cellules bactériennes vivantes ont été mises en suspension dans un gel et appliquées sur les parois verticales et laissées pendant 24 et 48 heures. Les bactéries ne nous ont pas déçus, elles ont bien fait leur travail. Lorsque le gel a été retiré, nous avons vu que la couche inorganique brun foncé ainsi que les autres dépôts avaient été éliminés. »

Le New York Times, qui a d'abord rapporté la restauration initialement secrète à Florence, a déclaré que l'équipe avait lavé les cheveux de l'une des statues de marbre avec la bactérie Pseudomonas stutzeri CONC11 isolée des déchets d'une tannerie près de Naples, et nettoyé les résidus de moules de coulée, de la colle et de l'huile à l'aide de Rhodococcus sp. ZCONT, une autre souche provenant d'un sol contaminé par du diesel.

Bio-nettoyage sur la face avant de la fresque du Triomphe de la Mort à Pise ; (à droite) après le traitement. G. Ranalli et al. (Source : Journal of Applied Microbiology (2018)

La foi en Pseudomonas

Au cours de la dernière décennie, le Dr Pilar Bosch Roig, spécialiste du bio-nettoyage et de la bio-détérioration des œuvres d'art en Espagne, a fait confiance à P. stutzeri pour nettoyer une série de monuments, ainsi que les pierres des ponts historiques et les dalles de granit des chapelles. en Espagne.

Elle a déclaré à l'Indian Express dans un e-mail qu'il y a plus de dix ans, cette souche de bactérie était utilisée pour la bio-restauration des fresques de l'église Santos Juanes du XVIIe siècle à Valence, en Espagne, et les peintures murales du Camposanto Monumentale di Pisa en Italie.

Une équipe dirigée par le microbiologiste de l'environnement Giancarlo Ranalli de l'Université de Molise à Campobasso, en Italie, a récemment utilisé P. stutzeri pour nettoyer la fresque du Triomphe de la mort du XIVe siècle au Campo Santo. Le cimetière a été bombardé pendant la Seconde Guerre mondiale.

L'équipe du Dr Ranalli est arrivée en 2018, et a appliqué la suspension bactérienne sur la fresque, et après trois heures “l'activité bactérienne était si intense que les zones traitées étaient en grande partie bio – nettoyé et aucun résidu de matières protéiques n'était présent », selon un article publié dans le Journal of Applied Microbiology.

« Le traitement était doux et délicat et n'a montré aucun dommage structurel », ont rapporté les auteurs .

“Il existe une notion générale selon laquelle les bactéries sont nocives”, a déclaré Alisi. «Mais tous ne sont pas des agents pathogènes. En fait, notre laboratoire n'est pas autorisé à utiliser des agents pathogènes. De plus, ces bactéries ne sont ni modifiées ni génétiquement modifiées. Ce ne sont que des espèces communes provenant d'environnements naturels qui aiment manger diverses protéines et nous les utilisons simplement pour sauver nos œuvres d'art bien-aimées. »

Pourraient-ils nettoyer Taj ?

Sur la question de savoir si ces bactéries pourraient être utilisées pour réparer la décoloration du Taj Mahal, Alisi a déclaré à l'Indian Express : “Nous devons d'abord étudier le marbre pour comprendre s'il s'agit simplement de poussière et de particules de carbone à l'origine de la couleur sombre ou s'il y a est une formation de biofilm. »

Les biofilms se forment lorsque des communautés de micro-organismes adhèrent à une surface.

Le Dr Archana Tiwari, professeur agrégé à l'Institut Amity de biotechnologie de Noida, s'est dit convaincu que la bio-restauration peut sauver de nombreux monuments indiens. « Nous avons testé ces bactéries et avons maintenant un référentiel. La technologie doit passer du laboratoire au terrain et nous pouvons voir nos monuments comme le Taj Mahal prendre une nouvelle vie », a-t-elle déclaré.

En 2014, un article publié par des chercheurs de l'Institut Thapar d'ingénierie et de technologie de Patiala et de l'Université Curtin de Perth, en Australie, a noté que les bactéries calcifiantes pourraient être utilisées pour l'assainissement des pierres et des monuments du patrimoine culturel, y compris le Taj Mahal.

L'Archaeological Survey of India a appris à explorer la possibilité d'employer la bio-restauration au Taj.

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