Dieses riesige Waldbrandlabor hilft Förstern, sich auf einen heißeren Planeten vorzubereiten

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Als im Juli ein wildes Feuermonster hier in Süd-Zentral-Oregon in das Sycan Marsh Preserve peitschte, Katie Sauerbrey hat das Schlimmste befürchtet.

Sauerbrey, ein Feuerwehrmanager von The Nature Conservancy, der Naturschutzgruppe, die das 30.000 Hektar große Schutzgebiet besitzt, war für eine Crew verantwortlich, die bei der Bekämpfung des Feuers half – das Bootleg-Feuer, eines der größten in einem Sommer mit extremer Hitze und Trockenheit in im Westen – und schützen Sie eine Forschungsstation auf dem Grundstück.

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Beobachten Sie das Feuer, das bereits tausende Morgen von angrenzenden Nationalforst sah sie einen schockierenden Anblick: 60 Meter hohe Flammen schlugen über einen nahen Bergrücken. „Ich sagte: Okay, wir können nichts machen“, erinnert sie sich.

Aber als das Feuer näher rückte, änderte sich das dramatisch, sagte Sauerbrey. “Es war vom extremsten Feuerverhalten, das ich je in meiner Karriere gesehen hatte, zu sehen, wie sich 1,2 Meter lange Flammen durch den Stand bewegten.” Während das Feuer weiter durch den Wald brannte, verschonte seine geringere Intensität viele Bäume und die Station überlebte.

Feuerwehrleute beschreiben diese Art der Verhaltensänderung als ein „herunterfallendes Feuer“, das von einem Feuer mit intensiven Flammen, das sich schnell von Baumkrone zu Baumkrone ausbreitet, zu einer weniger gefährlichen Verbrennung übergeht. Dies kann verschiedene Gründe haben, darunter lokalisierte Veränderungen von Wind, Feuchtigkeit, Baumarten und Topographie.

Ein durch das Bootleg-Feuer verbranntes Gebiet im Sycan Marsh Preserve in Silver Lake, Oregon, 17. November 2021. Forscher sagen, dass Waldbewirtschaftungsmethoden, einschließlich kontrollierter Verbrennungen, ein wichtiger Faktor dafür waren, warum die Zerstörung in verschiedenen Bereichen des Reservats so unterschiedlich war Sommer, als das Bootleg-Feuer durchbrach. (Bild/The New York Times)

Aber für Sauerbrey und ihre Kollegen von The Nature Conservancy war das, was sie erlebte, höchstwahrscheinlich ein reales Beispiel für das, was sie und andere seit Jahren untersuchen: wie das Ausdünnen von Bäumen in überwachsenen Wäldern in Kombination mit vorgeschriebenen oder kontrollierten Verbrennungen von angesammelte abgestorbene Vegetation auf dem Waldboden, kann dazu beitragen, die Intensität von Waldbränden zu reduzieren, indem ein Großteil des Brennstoffs, der sie nährt, entfernt wird.

Dieses Ziel teilen auch andere im Westen, wo das Feuer 2021 In der Saison gab es mehrere extrem große Brände. Das Bootleg-Feuer, das mehr als 400.000 Hektar verbrannte, war eines der größten in der Geschichte des Staates. Und zwei Brände in Nordkalifornien, die Brände von Dixie und Caldor, brannten zusammen 1,2 Millionen Morgen.

Dürre und extreme Hitze, verschlimmert durch die globale Erwärmung, spielen eine Rolle, indem sie die Wälder trockener machen und leichter verbrennen. Viele Forscher sagen jedoch, dass mehr als ein Jahrhundert Managementpolitik, die das Löschen jedes noch so kleinen Feuers forderte, ebenfalls zu dem Problem beiträgt, indem es zulässt, dass sich abgestorbene Vegetation ansammelt und Brände mit Brennstoff anreichert.

Ein Gebiet des Sycan Marsh Preserve, links, das durch das Bootleg-Feuer verbrannt wurde, neben einem von Förstern verwalteten Gebiet, das von den schlimmsten Auswirkungen des Feuers in Silver Lake, Oregon, 7. Dezember 2021 verschont blieb. Forscher sagen Wald Managementmethoden, einschließlich kontrollierter Verbrennungen, waren ein wichtiger Faktor dafür, dass die Zerstörung in diesem Sommer in verschiedenen Gebieten des Reservats variierte, als das Bootleg-Feuer durchbrach. (Bild/The New York Times)

An diesem Julitag erreichte das Bootleg-Feuer einen Teil des Reservats namens Coyote Restoration, der zweimal behandelt worden war. 2016 wurde es gelichtet, und drei Jahre später hatte Sauerbrey, ein für die Planung und Durchführung vorgeschriebener Brände zertifizierter „Brandboss“, das tote Unterholz ausgebrannt.

“Zweifellos wären diese Gebäude meiner Meinung nach nicht wäre da, wenn wir diese Behandlungen nicht gemacht hätten“, sagte sie, obwohl das Naturschutzgebiet auch mit der Forschung beginnt, um besser zu verstehen, warum sich das Feuer so verhielt.

Die Organisation untersucht seit fast zwei Jahrzehnten Waldbehandlungen in Sycan Marsh. Das Ziel war es, durch Durchforstung und absichtliches Abbrennen die Wälder wiederherzustellen, die den Bedingungen der Vergangenheit angenähert haben, als Feuer ein regelmäßiger Bestandteil des Waldlebenszyklus war und auf natürliche Weise einige Bäume und abgestorbenes Unterholz entfernt wurden.

Das Sycan Marsh Preserve in Silver Lake, Oregon, 17. November 2021. Der Sumpf, über 20.000 Hektar Feuchtgebiet im Klamath-Becken, beherbergt Tausende von Zugvögeln und gefährdeten Fischen. (Image/The New York Times)

„Wir unterdrücken Feuer in diesen Systemen seit 150 bis 120 Jahren“, sagte James Johnston, ein Forscher an der Oregon State University. “Und wenn es Zündung, Dürre, trockenes Wetter und starke Winde gibt, haben wir Feuer, die Hunderttausende von Hektar verbrennen.” Diese Brände töten die meisten der großen Bäume, die die Baumkronen bilden, was in der Vergangenheit nicht passiert ist, fügte er hinzu.

Durchforstung wurde oft als Möglichkeit für Holzunternehmen kritisiert, die größten und wertvollsten Bäume in einem Wald ohne Rücksicht auf die ökologischen Folgen zu ernten. Und verordnete Verbrennungen können in seltenen Fällen katastrophal sein: Eine in New Mexico im Jahr 2000 wurde durch unerwartete Winde außer Kontrolle getrieben und zerstörte schließlich mehr als 200 Häuser.

Aber mit Sorgfalt und unter Berücksichtigung der Waldökologie , sagen Forscher, können diese Techniken Wälder gesünder und widerstandsfähiger gegen Feuer machen.

„Unsere frühere Waldbewirtschaftung hat sicherlich viele unserer größeren Bäume abgeholzt“, sagte Sharon Hood, Forschungsökologin beim U.S. Forest Service in Montana. Aber die Praktiken haben sich geändert, sagte sie.

Ein Gebiet des Sycan Marsh Preserve, links, das vom Bootleg-Feuer verbrannt wurde, neben einem von Förstern verwalteten Gebiet, das von den schlimmsten Auswirkungen des Feuers in Silver Lake, Oregon, 7. Dezember 2021 verschont blieb. (Bild/NYT)

„Durch Durchforstung können wir die Waldstruktur und die dort vorkommenden Arten schnell ändern“ und ahmt damit die Art und Weise nach, wie Wälder in der Vergangenheit zerstört wurden, sagte sie. „Sie können die Durchforstung so komplex oder einfach gestalten, wie Sie möchten.“

In Sycan Marsh arbeitet The Nature Conservancy mit dem Forest Service, akademischen Forschern und mit den Klamath und anderen lokalen Indianerstämmen zusammen, die eine lange Tradition in der Bewirtschaftung von Wäldern durch absichtliches Feuer haben.

„Diese Wälder wurden vertrieben durch häufiges Feuer und sie waren widerstandsfähig gegen Feuer, Insekten und Dürre – all diese Dinge wegen häufigen Feuers“, sagte Pete Caligiuri, der das Waldwiederherstellungsprogramm des Schutzgebiets in Oregon leitet.

Das Reservat ist im Wesentlichen ein großes Labor, in dem in Teilen des Waldes, der von Lodgepole- und Ponderosa-Kiefern dominiert wird, verschiedene Behandlungen angewendet werden. Vor allem große Ponderosas werden oft stehen gelassen, da ihre dicke Rinde und andere Eigenschaften sie feuerbeständiger machen.

In einigen Parzellen ist die Durchforstung so ausgelegt, dass Baumgruppen aus einer Mischung von Arten und Alter. In anderen gibt es weniger erkennbare Muster.

Aber es gibt Gründe für jede Entscheidung, einen Baum zu behalten oder zu verlieren, sagte Craig Bienz, Direktor des Sycan Marsh-Programms. Die Parzellen werden untersucht, um zu sehen, wie gut sie beispielsweise das Wachstum fördern oder wie gesund die Kronen sind.

Auf einigen Parzellen werden verordnete Verbrennungen durchgeführt. Im Bootleg-Feuer schien die Coyote-Restauration, die sowohl ausgedünnt als auch verbrannt worden war, am besten abzuschneiden. Ein anderer Bereich, der ausgedünnt worden war, aber wo eine geplante vorgeschriebene Verbrennung verzögert worden war, erlitt mehr Brandschäden. Ein Kontrollfeld, das weder ausgedünnt noch verbrannt wurde, wurde beim Durchziehen des Feuers größtenteils verbrannt.

Craig Bienz, Direktor des Sycan Marsh Preserve, in Silver Lake, Ore ., 17. November 2021. Forscher sagen, dass Waldbewirtschaftungsmethoden, einschließlich kontrollierter Verbrennungen, ein wichtiger Faktor dafür waren, warum die Zerstörung in diesem Sommer in verschiedenen Gebieten des Reservats variierte, als das Bootleg-Feuer durchbrach. (Bild/The New York Times)

Während idealerweise in den meisten Fällen eine vorgeschriebene Verbrennung folgen sollte, sind Verbrennungen kostspielig, unterliegen regulatorischen Hürden, einschließlich solcher im Zusammenhang mit Rauch, und werden oft von Landbesitzern in der Nähe abgelehnt, die sich über die Gefahr eines außer Kontrolle geratenen Flammenspiels Sorgen machen.

< p>Infolgedessen bleiben die vorgeschriebenen Verbrennungen auf nationalen Waldflächen weit hinter der Durchforstung zurück. „Wir haben einfach weder das Geld noch das Personal, um so viel vorgeschriebenes Feuer zu machen, wie wir wollen“, sagte Johnston.

Der Forest Service plant, die mit Feuer behandelten Flächen in den nächsten zehn Jahren zu vergrößern, sagte ein Sprecher, Wade Muehlhof, und fügte hinzu, dass Gelder in dem von Präsident Joe Biden im November unterzeichneten Infrastrukturgesetz helfen sollten.

Aber Johnstons Forschungen im Osten von Oregon haben gezeigt, dass sogar eine alleinige Durchforstung von Vorteil sein kann, zumindest für eine gewisse Zeit, bis sich die Bäume und Sträucher erheblich verjüngen, was das Risiko eines größeren Feuers erhöht.

Diese Forschung ist ein Teil einer umfangreichen Arbeit im gesamten Westen, die zeigt, dass Waldbehandlungen dazu beitragen können, die Brandintensität zu reduzieren. Aber die Ansicht, dass solche Behandlungen von Vorteil sind, wird nicht von allen geteilt.

Dominick DellaSala, leitender Wissenschaftler von Wild Heritage, einer Organisation, die sich für die Erhaltung der Primärwälder einsetzt, sagt, dass insbesondere die Durchforstung als Behandlung überbewertet wird und dass die Vielfalt der Wildtiere in älteren, unberührten Wäldern Vorteile hat – selbst nach Waldbränden durchstreift sie.

„Es hängt alles davon ab, wie wir den Wald sehen“, sagte DellaSala. In einem unbehandelten Wald, was manche als Brennstoff ansehen könnten, betrachten andere „einen unglaublichen Lebensraum für Wildtiere, weil es ein Mosaik unterschiedlicher Verbrennungsschweregrade ist, das außerordentlich artenreich ist.“

Und vorläufige Untersuchungen eines Kollegen, Bryant Baker , von Los Padres ForestWatch, einer Naturschutzgruppe in Südkalifornien, stellte fest, dass ein Großteil des Waldlandes, das beim Bootleg-Feuer verbrannt wurde, tatsächlich behandelt worden war, hauptsächlich durch Durchforstung oder Kahlschlag, aber gelegentlich verordnete Verbrennungen bereits in den 1970er Jahren.

„Dieses Gebiet wurde jahrzehntelang sehr stark verwaltet“, sagte er.

Befürworter von Ausdünnung und verordneten Verbrennungen erkennen an, dass Behandlungen nicht unbedingt jedes Feuer verlangsamen, insbesondere da Feuer in einer sich erwärmenden Welt größer und heftiger werden. Aber sie sagen, die Beweise belegen, dass Behandlungen wirksam sind.

“Das ist kein Hexenwerk”, sagte Johnston. “Es ist das Richtige und es funktioniert.”

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