50 anni di guerra Indo-Pak 1971: Dispacci dall'imboscata di carri armati di Kushtia

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Un carro armato PT 76 di 45 Cavalleria in azione in Bangladesh nella guerra del 1971. Archivio

Nell'inebriante ritmo di guerra ci sono battaglie che vengono celebrate e altre che non ottengono i riflettori che meritano. Una di queste storie di valore dimenticate si è svolta il 9 dicembre 1971 a Kushtia in Bangladesh: una classica azione di carri armati in cui le probabilità erano pesantemente accumulate contro un gruppo di carristi e fanteria indiani che erano stati attaccati da un misto di carri armati e fanteria pakistani.

Oltre a essere la storia di una dura lotta, è anche la commovente storia di due giovani sottotenenti degli eserciti indiano e pakistano, con appena pochi mesi di servizio alle spalle, che hanno combattuto e sono morti in questo agguato.< /p>

I due Sottotenenti che compaiono in questo straordinario racconto sono il Sottotenente S R Chandavarkar del 45 Cavalleria dell'Esercito Indiano e il Sottotenente Abdul Mohsin Khalid Kark del 29 Cavalleria dell'Esercito Pakistano. Entrambi hanno combattuto su fronti opposti nell'imboscata di carri armati a Kushtia ed entrambi sono morti.

https://images.indianexpress.com/2020/08/1×1.png Maj (poi Maj Gen) Pramod Batra

Mentre Khalid Kark è morto dopo che il suo carro armato è stato colpito dai carri armati della 45 Cavalleria, Sam Chandavarkar è stato catturato, torturato e ucciso dalla fanteria pakistana.

Forse a causa dei rovesci iniziali affrontati dalla brigata indiana Kushtia, questo azione è stata gradualmente dimenticata. Dimenticato anche il coraggio dei soldati della 1 e 3 Truppe dello Squadrone “A” di 45 Cavalleria, che hanno dato un buon resoconto di se stessi nonostante fossero atterrati in una situazione difficile a causa della fretta dei comandanti anziani.

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L'avanzata su Kushtia

L'avanzata indiana su Kushtia veniva intrapresa dalle truppe della 7 Mountain Brigade, che a sua volta era sotto il comando della 4 Mountain Division.

La divisione aveva già visto un bel po' di combattimenti quando raggiunse la città di Kushtia e aveva combattuto attraverso le città di Jibannagar, Kotchandpur, Suadih, Jhenida e Magura.

Secondo la storia dettagliata di 45 operazioni di cavalleria scritta dal colonnello Nitin Chandra (retd), un ex ufficiale dello stesso reggimento, i comandanti senior avevano deciso che Kushtia dovesse essere catturato rapidamente e che si pensava che non fossero presenti truppe pakistane nella città .

“Sulla base delle informazioni ricevute da fonti civili, che Kushtia era detenuto con una forza nemica quasi trascurabile, il GOC 2 Corps e la GOC 4 Mountain Division hanno preso una decisione coraggiosa per catturare Kushtia rapidamente”, scrive il colonnello Chandra.< /p>

La truppa numero 1 e 3 di 45 cavalleria, dotata di carri armati PT-76, che erano attaccati alla brigata, doveva guidare l'avanzata con la compagnia “A” di 22 Rajput. Le restanti truppe del battaglione Rajput dovevano seguire i carri armati e mettere al sicuro Kushtia.

L'avanzata iniziò alle 9 del mattino del 9 dicembre 1971 e a mezzogiorno fu interrotta a causa dei campi minati quando gli elementi principali erano a circa cinque km da Kushitia.

Fu in questa fase che i comandanti anziani intervennero e chiesero che l'avanzata avesse luogo immediatamente.

“GOC 2 Corps e GOC 4 Mountain Division hanno effettuato una ricognizione in elicottero sulla città di Kushtia e sono atterrati vicino al quartier generale 7 Mountain Brigade. Al comandante 7 Mountain Brigade è stato categoricamente detto che la loro ricognizione visiva aveva confermato input di intelligence che nessun elemento nemico si trovava a Kushtia”, osserva la storia della battaglia scritta dal colonnello Chandra.

Sottotenente Abdul Mohsin Khalid Kark

La strada per la città era su un alto terrapieno con alberi e costruzioni su entrambi i lati. C'erano anche aree paludose su entrambi i lati. Nella fretta di eseguire gli ordini dei comandanti anziani, le obiezioni del comandante della truppa di carri armati indiani 2/Lt Chandavarkar che la fanteria precedesse i ranghi a causa dell'approccio pericoloso per i carri armati, sono state respinte. Il giovane ufficiale con pochi mesi di servizio era appena in grado di discutere ed eseguire gli ordini.

Quello che non era noto ai comandanti era che la 57 brigata di fanteria pachistana aveva iniziato il ritiro in questo settore ma aveva messo in campo mezzo squadrone di carri armati di 29 Cavalleria e una Compagnia di 18 Punjab per ritardare l'avanzata dell'esercito indiano. Queste forze pachistane avevano teso un'imboscata ben posizionata all'avvicinarsi a Kushtia e stavano aspettando.

 

Imboscata di carri armati

Verso le 14:00, il 2/Lt Sam Chandavarkar guidò l'avanzata in Kushtia come ordinato con cinque carri armati. Questi cinque carri armati erano comandati ciascuno da Lance Dafadar Shankaran, Naib Risaldar George Thomas Dafadar Vasu Mallapuram, 2/Lt SR Chandravarkar e Dafadar Cherian Abraham (in quest'ordine nell'anticipo).

Non appena il carro armato di testa attraversato un canale sotterraneo sul canale, il comandante del carro armato di testa ha comunicato via radio al 2/Lt Chandavarkar che l'area era molto tranquilla e altamente sospetta.

“L'ufficiale ha deciso di portare il suo carro armato al fronte e guidare la colonna attraverso l'abitato. La colonna di carri armati riprese così l'avanzata seguita dalla fanteria, intervallata dalla sua scia. Non appena l'ultimo carro armato ha attraversato il canale sotterraneo, è scattata un'imboscata. Il nemico si è aperto con tutte le armi, i carri armati, l'artiglieria, le armi automatiche e semiautomatiche di fanteria”, osserva la storia.

Il carro armato principale di Sam Chandavarkar e il terzo carro armato sono stati colpiti e sono andati in fiamme. Il secondo carro armato in linea di avanzata è sceso lungo il lato sinistro dell'argine mentre ingaggiava i pakistani con il suo cannone principale e la mitragliatrice nel tentativo di rompere l'imboscata. Questo carro armato, comandato da Lance Dafadar Shankaran, sparò e distrusse un carro armato pakistano M-24 Chafee. Continuò a ingaggiare il nemico finché il suo carro armato subì un colpo di artiglieria sul ponte del motore e rimase immobilizzato. L'equipaggio ha quindi abbandonato il carro armato e si è ritirato a piedi.

Dafadar Cherian Abraham

Il motore del quarto carro armato in linea di avanzamento si è spento quando si tentava di inserire la retromarcia e non riusciva a riavviarsi. Divenne così un bersaglio facile sull'argine stradale e subì una serie di colpi diretti dai carri armati pakistani, afferma il colonnello Chandra.

È qui che l'ultimo carro armato della linea di avanzamento, guidato da Dafadar Cherian Abraham, ha svolto un ruolo fondamentale nel salvare la vita dei soldati di fanteria e ha affrontato la fanteria e i carri armati pakistani con le sue armi. Ha fatto una rapida virata, ha capovolto la pistola e ha rotto l'imboscata, mentre sparava continuamente. Dopo aver attraversato il canale sotterraneo, il carro si mise in una posizione a scafo abbassato e distrusse un carro armato nemico oltre a dare fuoco di copertura alle 22 truppe Rajput in ritirata, salvando così la vita di un gran numero di loro.

Di 5 pm la situazione si era stabilizzata e furono chiamati gli attacchi dell'IAF e furono reclutate più truppe.

Anche il resto del 45 cavalleria squadrone 'A' sotto il comando di Maj (in seguito Maj Gen) Pramod Batra è stato inserito in Kushtia con priorità. La città fu abbandonata dalle truppe pak in fuga poco dopo. Gli storici militari hanno definito il massiccio accumulo prima della città come una reazione eccessiva da parte dei comandanti indiani poiché molto presto quasi l'intera 4 Divisione da Montagna si era radunata lì.

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L'uomo che ha guidato il rivincita

Il maggiore di Subedar e il capitano onorario Cherian Abraham ora vive una vita ritirata in Kerala. Parlando al telefono con The Indian Express, ha potuto ricordare ogni incidente a Kushtia come se fosse successo ieri. Il coraggioso soldato ha raccontato come ha garantito la sicurezza dei soldati in agguato.

“Per precauzione avevo preso dieci colpi di serbatoio in più rispetto alla capacità del serbatoio. Non sai mai quando potresti aver bisogno di più munizioni. E questo mi ha aiutato perché avevo con me quasi 50 proiettili di carri armati quando è avvenuta l'imboscata. Man mano che l'azione si svolgeva e potei vedere che il nemico era ben piazzato, presi subito una posizione da cui poter dare fuoco di copertura alle nostre truppe e anche infliggere danni al nemico per fargli rompere l'imboscata. Abbiamo colpito un carro armato pakistano e l'abbiamo visto andare in fiamme. Nessuno ne è uscito. Quando le munizioni del mio carro armato sono finite, ho usato la mitragliatrice coassiale del serbatoio per sparare e quando anche quelle munizioni sono state esaurite, ho usato la mitragliatrice antiaerea sopra il serbatoio per sparare”, ricorda Abraham.

In seguito si diceva che il coraggioso carrista fosse stato raccomandato per il premio al coraggio di Vir Chakra. Tuttavia, non l'ha ricevuto. “Il comandante del battaglione di fanteria mi ha ringraziato per aver salvato la vita a molti dei suoi uomini”, afferma Abraham.

2/Lt Sam Chandavarkar

Conto del maggiore Batra

“Il trasferimento da Madhumati a Kushtia, una distanza di 90 km, è stato un incubo. Tutti i tipi di pensieri continuavano a venirmi in mente, i miei occhi umidi e rossi a causa della mancanza di sonno. Mentre correvamo in una notte buia, non c'era paura del nemico. Come comandante bisogna mostrarsi coraggiosi e non sembrare deboli. Quando il mio equipaggio mi ha chiesto cosa fosse successo quando ci siamo fermati per controllare i nostri cuscinetti, gli ho semplicemente detto che va tutto bene. Quella notte ero la persona più sola al mondo”, racconta Maj Gen Batra.

Dopo aver raggiunto il quartier generale della brigata a Kushtia, Batra ha visto uno dei suoi carri armati con quattro soldati morti in una coperta sul ponte.< /p>

“La mia mente si è svuotata di angoscia e dolore per loro. Sono sceso dal mio carro armato quando sono stato convocato per incontrare il governo della RPC e il comandante di brigata. Mentre mi venivano narrati gli avvenimenti di questa azione, ero piuttosto turbato e sono state scambiate alcune parole calde. Tutto ciò che il governo della RPC ha detto è stato: “Queste cose accadono in guerra”. Mi aspettavo che ci sarebbe stato un po' di rimpianto o un senso di colpa nel trattare i nostri cari. Il maggiore di brigata mi prese da parte e mi spiegò la triste situazione. Mi ha raccontato della perdita di sei ufficiali uccisi e 22 Rajput hanno subito oltre 110 vittime”, scrive Maj Gen Batra nel suo resoconto degli eventi.

Due sottotenenti

Ci sono notevoli somiglianze nelle vite dei due giovani ufficiali di fazioni opposte che hanno combattuto nell'azione a Kushtia. Entrambi erano stati incaricati pochi mesi prima della guerra ed entrambi si erano uniti ai rispettivi reggimenti subito dopo il completamento del corso per giovani ufficiali.

2/Il tenente Abdul Mohsin Khalid Kark è stato ucciso sul luogo dell'imboscata. I resoconti pakistani affermano che è stato colpito dal fuoco di una mitragliatrice mentre si trovava fuori dalla torretta. Questo può essere corretto o meno, ma è confermato che il suo carro armato era tra i due distrutti nel luogo dell'imboscata da Dafadar Abraham e Shankaran.

Parlando con l'Indian Express di Lahore, Mashhood Elahi Khan, cugino di 2/Lt Khalid, ha detto che era un appassionato giocatore di cricket e un ottimo giocatore di bowling veloce. “Era anche molto appassionato di libri e io ero molto vicino a lui. Ero a Karachi quando ho saputo della sua morte in battaglia. Ero sconvolto, non avevo parenti intorno e non riuscivo a smettere di piangere. La famiglia non sa nemmeno dove sia la sua tomba. Nel 50° anniversario della guerra stiamo cercando di raccogliere quante più informazioni possibili sulla sua azione a Kushtia”, ha detto.

La famiglia di Khalid sta ora tirando fuori un ricordo della sua vita. È stato insignito del premio alla galanteria pakistana di Sitara-e-Jurrat postumo.

2/Lt Sam Chandavarkar era anche un appassionato sportivo e giocava a calcio e basket con le sue truppe. Suo padre era morto quando era giovane e anche lui era stato nell'esercito. Lascia due sorelle. Maj Gen Batra lo ricorda come un giovane silenzioso e rispettoso che era benvoluto dai suoi subordinati poiché parlava sempre con cortesia. Il fatto che abbia preso l'iniziativa e abbia scelto di guidare lo squadrone in città dopo i primi sospetti di un subordinato ha mostrato il suo coraggio. E, naturalmente, il suo coraggio in cattività, dove ha subito una morte dolorosa per mano del nemico. Sam Chandavarkar è stato insignito della medaglia Sena postuma.

Tortura di prigionieri di guerra indiani

Prigionieri di guerra indiani, incluso il tenente Sam Chandavarkar, furono torturati e uccisi in cattività dai soldati del 18 Punjab dell'esercito pakistano.

2/Il tenente Sam Chandavarkar aveva perso una mano a causa di un colpo diretto al suo carro armato ricevuto e fu catturato insieme a molti altri. Maj Gen Batra afferma che alcune truppe indiane che si sono nascoste in fitti boschetti di bambù hanno visto la “tortura orribile e disumana”.

“Sam è stato legato a un albero e alla baionetta, i suoi occhi cavati mentre si rifiutava di fornire qualsiasi informazione oltre a quella stabilita dalla Convenzione di Ginevra. “Nessun prigioniero” erano i loro ordini, così gli altri catturati furono fucilati. Ciò è accaduto in presenza dei loro ufficiali. Qualsiasi esercito civile farebbe questo? È una vergogna e una macchia per l'esercito pakistano”, afferma.

'Carica della Brigata Leggera'

Maj Gen Batra dice che l'azione a Kushtia gli ricorda la poesia di Alfred Tennyson, “Charge of the Light Brigade” e gli ordini dati per errore portavano all'avanzata delle truppe fatte a pezzi.

Come afferma il maggiore Batra è succintamente: “Purtroppo, non c'è nessun Tennyson in India per scrivere sul coraggio di 22 Rajput e 'A' Squadrone di 45 Cavalleria. Questi erano i ragazzi che hanno mostrato uno straordinario coraggio e devozione al dovere. Per coloro che non hanno visto la guerra con la morte, corpi intrisi di sangue e corpi senza arti, giovani e vecchi, distesi dappertutto, è impossibile capire cosa significhi perdere un compagno. Questi erano i ragazzi con le famiglie, persone normali come te e me, le loro famiglie deluse quando non sono tornate, nemmeno le loro bare, eppure questi coraggiosi con totale disprezzo per le loro vite non hanno deluso la nazione, l'esercito e le loro unità”.

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