Critique : « Small Things Like These » est un joyau d'un roman mince

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Cette image de couverture publiée par Grove montre "Small Things Like These" par Claire Keegan. (Grove via AP)

« Small Things Like These », par Claire Keegan (Grove Press)

« Small Things Like These » est un joyau d'un roman mince sur un père de famille confronté à une morale décision.

En seulement 114 pages, le livre présente aux lecteurs Bill Furlong, un marchand de charbon dans une petite ville irlandaise. “Furlong était venu de rien”, écrit Keegan. Sa mère n'avait que 16 ans lorsqu'il est né après la Seconde Guerre mondiale et il n'a jamais connu son père. Ils ont survécu grâce à la gentillesse de l'employeur de sa mère, une riche veuve avec du personnel de maison. Nous sommes en 1985 et les étudiants en histoire irlandaise tireront quelque chose de la dédicace : « Cette histoire est dédiée aux femmes et aux enfants qui ont passé du temps dans les maisons irlandaises pour mères et bébés et dans les blanchisseries de la Madeleine. » Les lecteurs ignorants de l'histoire irlandaise devront attendre “Une note sur le texte” à la fin du roman pour un contexte utile.

Contexte à l'avance ou à la fin, c'est toujours une histoire profondément émouvante. Furlong est le père de cinq filles, coincé dans une ornière. Levé avant que le soleil ne se lève pour superviser le travail au dépôt de charbon, il se couche avec sa femme après la fin de chaque longue journée, passant en revue les choses qui doivent être faites ou partageant les potins qu'il a ramassés pendant les livraisons de la journée. C'est cet acte simple qui donne son titre au roman : « Certaines nuits, Furlong restait là avec Eileen, passant en revue de petites choses comme celles-ci », écrit Keegan.

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Mais les plus petites choses ont souvent des implications bien plus importantes, comme les lecteurs l'apprennent rapidement. Un jour, livrant du charbon au couvent local, Furlong tombe sur «plus d'une douzaine de jeunes femmes et filles, à quatre pattes avec des boîtes de vernis à la lavande à l'ancienne et des chiffons, polissant leur cœur en rond sur le sol». « Monsieur, ne voulez-vous pas nous aider ? » entonne l'une des filles, dont “les cheveux avaient été coupés grossièrement, comme si un aveugle s'y était pris avec des ciseaux”. La rencontre affecte profondément Furlong et la seconde moitié du roman le trouve en train de réfléchir à sa propre éducation alors qu'il prépare sa décision. Restera-t-il silencieux ou aidera-t-il ?

L'économie de la prose de Keegan est une merveille. Voici Furlong, de retour au couvent, sur le point de rencontrer la Mère Supérieure : « Furlong regarda la sombre rivière brillante dont la surface reflétait des parties égales de la ville illuminée. Tant de choses avaient l'air plus belles, quand elles n'étaient pas si proches. Il ne saurait dire ce qu'il préférait : la vue de la ville ou son reflet dans l'eau. »

Le livre ne prend qu'une heure environ à lire, mais vous avez toujours l'impression de connaître Bill Furlong à la fin et de comprendre pourquoi il fait ce qu'il fait. Son histoire d'héroïsme tranquille n'a plus besoin de mots.

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