Expliqué: Pourquoi il a été nommé Omicron et non Nu ou Xi

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L'OMS a déclaré que Nu aurait pu être confondu avec le mot « nouveau » alors que Xi n'a pas été choisi à la suite d'une convention. (Fichier)

En choisissant un nom pour la dernière variante du SRAS-CoV-2, Omicron, l'Organisation mondiale de la santé (OMS) a sauté deux lettres de l'alphabet grec, dont l'une est également un nom de famille populaire dans Chine, partagée même par le président chinois Xi Jinping.

L'OMS a utilisé des lettres grecques pour désigner les variantes de coronavirus les plus répandues, qui portent par ailleurs de longs noms scientifiques. Il avait déjà utilisé 12 lettres de l'alphabet grec avant que la nouvelle variante n'apparaisse en Afrique du Sud cette semaine. Après Mu, le 12e nommé d'après une lettre grecque, l'OMS a choisi le nom Omicron, au lieu de Nu ou Xi, les deux lettres entre Mu et Omicron.

L'OMS a déclaré que Nu aurait pu être confondu avec le mot « nouveau » alors que Xi n'a pas été choisi à la suite d'une convention.

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« Deux lettres ont été ignorées – Nu et Xi – parce que Nu est trop facilement confondu avec « nouveau » et XI n'a pas été utilisé car il s'agit d'un nom de famille courant et des meilleures pratiques de l'OMS pour nommer les nouvelles maladies (développées en collaboration avec la FAO et l'OIE en 2015 ) suggèrent d'éviter “d'offenser tout groupe culturel, social, national, régional, professionnel ou ethnique””, a déclaré l'OMS dans un communiqué.

Toutes les variantes portent des noms scientifiques qui représentent leur filiation et la chaîne d'évolution. Omicron, par exemple, est également connu sous sa désignation plus scientifique B.1.1.529, qui montre qu'il a évolué à partir de la lignée B.1.

Étant donné que les noms scientifiques ne sont pas faciles à retenir, les variantes les plus répandues ont commencé à être nommées d'après le pays d'où elles ont été signalées pour la première fois : “variante britannique”, “variante indienne”, “variante sud-africaine” ou “variante brésilienne”. Pour supprimer le lien avec des pays spécifiques, qui déclenchait un jeu d'injures et de blâme, l'OMS a décidé d'un nouveau système de nommage utilisant des lettres grecques. La variante qui était auparavant appelée « Indien » a donc reçu le nom de Delta, tandis que celle associée au Royaume-Uni a été nommée Alpha.

Au cours de la pandémie, de nombreuses variantes du coronavirus SARS-CoV-2 sont apparus, le dernier en date étant Omicron en Afrique du Sud.

CE QUE ÇA SIGNIFIE

Lorsqu'une cellule infectée construit de nouveaux coronavirus, elle commet parfois de minuscules erreurs de copie. C'est ce qu'on appelle des mutations. Les mutations sont transmises par une lignée, une branche de l'arbre généalogique viral. Un groupe de coronavirus partageant le même ensemble hérité de mutations distinctives est appelé variant.

VARIANTES DE PRÉOCCUPATION

L'OMS en répertorie actuellement 5 variantes préoccupantes :

  • Omicron (B.1.1.529), identifié en Afrique australe en novembre 2021
  • Delta (B.1.617.2), qui a émergé en Inde fin 2020 et s'est répandu dans le monde
  • Gamma (P.1), qui a émergé au Brésil fin 2020
  • Beta (B.1.351), qui a émergé en Afrique du Sud début 2020
  • Alpha (B.1.1.7), qui a fusionné en Grande-Bretagne fin 2020
  • VARIANTES D'INTÉRÊT

Il en existe actuellement deux :

  • Mu (B.1.621), qui a vu le jour en Colombie début 2021
  • Lambda (C.37), apparu au Pérou fin 2020

Illustrations et texte : The New York Times

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