Während die Omicron-Variante um den Globus kreist, werden afrikanische Nationen beschuldigt und verboten

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Internationale Reisende warten bei ihrer Ankunft im OP auf ihre PCR-Tests Tambo International Airport in Johannesburg, 27. November 2021. (Joao Silva/The New York Times)

Nationen im südlichen Afrika protestierten am Samstag erbittert, als weitere der wohlhabendsten Länder der Welt sie von Reisen abhielten und eine Debatte über Grenzschließungen wieder aufleben ließ von den ersten Tagen der Coronavirus-Pandemie an und verschärft die Probleme, mit denen schlecht geimpfte Länder konfrontiert sind.

Eine neue Coronavirus-Variante namens Omicron, die erstmals in Botswana entdeckt wurde, hat die Regierungen nervös gemacht, nachdem Südafrika diese Woche einen Anstieg der Fälle angekündigt hatte , was die Länder in den unsichersten Moment der Pandemie stürzt, seit die hoch ansteckende Delta-Variante im vergangenen Frühjahr Einzug gehalten hat.

Wie in den frühen Tagen des Deltas breitete sich der politische Alarm schnell auf der ganzen Welt aus, und Beamte tauschten die Schuld dafür aus, wie die Misserfolge der weltweiten Impfbemühungen das Virus mutieren ließen, obwohl Forscher davor warnten, dass die wahre Bedrohung der neuen Variante nicht darin bestand noch klar.

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Mit einer besorgniserregenden Anzahl von Mutationen, von denen Forscher befürchten, dass sie sich leicht ausbreiten könnten, wurde Omicron am Samstag bei Patienten in Großbritannien, Deutschland und Italien gesichtet, was nach Schätzungen von Wissenschaftlern Tausende von Fällen im südlichen Afrika und Dutzende oder Hunderte mehr weltweit hinterließ. Eine Nation nach der anderen schloss dem südlichen Afrika ihre Türen, obwohl sie Maßnahmen der öffentlichen Gesundheit verschmähten, die laut Wissenschaftlern viel dringender erforderlich waren, um die neue Variante zu übernehmen.

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Australien, Thailand und Sri Lanka gehörten am Samstag zu den letzten Ländern, die zusammen mit den Vereinigten Staaten, Großbritannien und der Europäischen Union Reisende aus Südafrika und den umliegenden Ländern verbieten.

Israel kündigte das bisher strengste Verbot der Welt an, die Versiegelung seine Grenzen für alle Ausländer für 14 Tage, nachdem ein Fall im Land bestätigt wurde.

„Der Schlüssel hier ist Vorsicht und minimale Risiken, bis wir mehr wissen“, sagte der israelische Premierminister Naftali Bennet auf einer Pressekonferenz Sonntag kurz nach Mitternacht Ortszeit.

Gesundheitsbehörden in den Niederlanden gaben bekannt, dass 61 Passagiere auf zwei Flügen aus Südafrika positiv auf das Virus getestet wurden, der neueste Hinweis darauf, wie schwierig es sein könnte, die Variante am Grenzübertritt zu hindern.

Die Kaskade des Reisens Schließungen lösten eine Welle des Ressentiments unter Afrikanern aus, die glaubten, dass der Kontinent erneut die Hauptlast der panischen Politik westlicher Länder zu tragen hatte, die es versäumt hatten, Impfstoffe und die für ihre Verabreichung erforderlichen Ressourcen bereitzustellen.

Reichere Länder, die bereits einen Großteil des Jahres 2021 Impfstoffe gehortet hatten, bestraften nun Teile der Welt, denen sie überhaupt keine Impfungen verpasst hatten, sagten Wissenschaftler.

“Ich habe es Ihnen gesagt”, sagte Francois Venter, ein Forscher an der University of the Witwatersrand in Johannesburg und verwies auf Warnungen afrikanischer Forscher, dass eine Verzögerung der Impfungen dort das Aufkommen neuer Varianten riskieren könnte. „Es fühlt sich an, als hätten diese reichen Länder absolut nichts in Bezug auf Unterstützung gelernt.“

Am stärksten war die Empörung in Südafrika, wo Wirtschaftsführer einen schrecklichen wirtschaftlichen Tribut prognostizierten, insbesondere für den Tourismus. In den Ankunftshallen des internationalen Flughafens OR Tambo in Johannesburg beobachtete Ronald Masiwa, ein Reiseveranstalter, mit Schrecken, wie die Informationstafel mit den Stornierungshinweisen rot wurde. Drei Kunden hatten bereits Reisen über Nacht abgesagt, und er befürchtete, dass noch viele weitere folgen würden.

Einige Gesundheitsbeamte sagten, dass die Reiseverbote möglicherweise etwas Zeit gewinnen, um herauszufinden, wie mit der neuen Variante umgegangen werden soll. Aber genauso wie die Grenzschließungen vor einem Jahr wenig dazu beigetragen haben, die Ausbreitung einer früheren Coronavirus-Variante aus Großbritannien zu stoppen, sagten Wissenschaftler, die jüngsten Reiseschließungen seien wahrscheinlich zu spät gekommen.

Wissenschaftler befürchteten, dass die Beschränkungen andere Nationen davon abhalten würden, abweichende Fälle zu melden, aus Angst, mit Reiseverboten geschlagen zu werden. Grenzschließungen haben während einer Reihe von Krisen im Bereich der öffentlichen Gesundheit, einschließlich des Ebola-Ausbruchs im Jahr 2014, Debatten ausgelöst, wobei globale Gesundheitsbehörden davor warnten, dass solche Verbote den Fluss der medizinischen Versorgung unterbrechen und wirtschaftlichen Schaden anrichten können, der Länder dazu bringt, Gesundheitsgefahren nur ungern zu melden.

Die chaotische Einführung der Sperrungen in Amsterdam am Freitag ließ rund 600 Passagiere auf zwei Flügen aus Südafrika für etwa 30 Stunden in Flugzeuge und dann unbelüftete Räume pferchen. Diejenigen, die Hotelquarantänen vermieden haben, indem sie negativ getestet wurden, wurden an andere Reiseziele verstreut, nachdem sie am Samstag gegen 3 Uhr morgens Ergebnisse erhalten hatten.

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„Sie schließen die Grenze zu Afrika, dann schließen Sie die Grenze zu Belgien, dann schließen Sie die Grenze zu woanders“, sagte Alessandro Vespignani. ein Professor an der Northeastern University in Boston, der sich ab Anfang 2020 mit Reisebeschränkungen beschäftigt und in den letzten Tagen Regierungsbehörden zu Reaktionen auf die neueste Variante beraten hat. „Aber jedes Mal, wenn du es schließt, ist es ein bisschen spät.“

Es bleibt unklar, ob die Omicron-Variante so leicht übertragen wird, wie die globalen Gesundheitsbehörden befürchten. Möglicherweise war die Variante während einer Flut von Neuinfektionen in Südafrika einfach an der richtigen Stelle und wirkt dadurch ansteckender, als sie in Wirklichkeit ist.

Wissenschaftler sagten jedoch, die Grenzschließungen würden in afrikanischen Ländern, die mit einer Wiedereröffnung rechneten, verheerende Folgen haben. In Südafrika ist der Dezember traditionell die Hochsaison für den Tourismus, einer der größten Wirtschaftszweige des Landes, und die Betreiber rechneten mit einem Anstieg der Besucher aus Großbritannien, das Südafrika erst letzten Monat von seiner „roten Liste“ gestrichen hatte.

„Das ist verheerend“, sagte David Frost, CEO der Southern Africa Tourism Services Association. „Viele Unternehmen haben an den Fingernägeln festgehalten, und das wird sie auslöschen. Es wird schlimm für den Naturschutz sein und es wird schlimm für die Menschen in ländlichen Gebieten sein, wo der Tourismus der einzige Wirtschaftsmotor ist.“

Die Zahl der täglichen Infektionen in Südafrika – 2.828 am Freitag – war ein kleiner Bruchteil der Fallzahlen in Ländern mit ähnlich großer Bevölkerung wie Deutschland und Großbritannien, ganz zu schweigen von den Vereinigten Staaten. Für Frost waren die überstürzten Maßnahmen das Zeichen einer eklatanten Doppelmoral.

Kurz über 10 % der Menschen in Afrika haben eine Dosis eines Impfstoffs erhalten, verglichen mit 64 % in Nordamerika und 62 % in Europa .

Für die Länder, die Reiseverbote verhängten, war laut Wissenschaftlern die Frage, was sie mit der Zeit tun würden, die sie sich selbst gekauft hatten, um zu antworten, weitaus folgenreicher als die Verzögerung der Ankunft neuer Omicron-Fälle.

Zu Hause, Wissenschaftler sagte, diese Länder sollten Tests und Impfungen verstärken und infizierten Menschen bei der Isolierung helfen, insbesondere angesichts der Schwierigkeiten, die sie bereits bei der Eindämmung der Delta-Variante hatten. Wissenschaftler flehten die Länder an, diese Bemühungen weltweit zu unterstützen, einschließlich der Hilfe für das südliche Afrika für ihre Gesundheitssysteme und Bemühungen um Impfungen und Variantenverfolgung.

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„Wenn wir nur ein Reiseverbot machen und die Tests an Flughäfen nicht erhöhen oder Ressourcen für die Isolierung von Personen bereitstellen, die positiv getestet werden, damit sie fehlende Arbeit rechtfertigen können – all das müsste passieren, um die Übertragung in der Gemeinschaft zu reduzieren “, sagte Joseph Fauver, ein Assistenzprofessor, der am Medical Center der University of Nebraska genomische Überwachung studiert.

Nach Jahrzehnten der Skepsis gegenüber Grenzschließungen unter globalen Gesundheitsbehörden zwang COVID-19 Experten dazu, ihre Ansichten zu überdenken, sagte Alexandra Phelan, Professorin für globale Gesundheitspolitik an der Georgetown University. „Wir haben ein bisschen nuanciert und erkannt, dass Reisebeschränkungen eine potenzielle Rolle bei der Verlangsamung der Ausbreitung einer neuen Atemwegserkrankung spielen können, auch wenn sie sie nicht aufhält“, sagte sie.

Dennoch haben Vespignani und seine Kollegen gezeigt, dass selbst die strengsten Reisebeschränkungen die Ausbreitung des Virus nur bescheiden verzögern, ohne dass andere Anstrengungen zur Eindämmung der Übertragung unternommen werden. Und während die Länder Anfang 2020 noch Hoffnung hatten, die Kontakte von Patienten aus dem Ausland nachzuverfolgen, dauert die Sequenzierung des Virus zu lange, um es den Gesundheitsbehörden zu ermöglichen, mit der Omicron-Variante infizierte Personen für besondere Eindämmungsmaßnahmen auszuwählen.

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„Sie werden in einem Meer von Tausenden und Abertausenden von Infektionen verstreut“, sagte Vespignani über alle neuen Fälle der Omicron-Variante. „Das ist eine sehr, sehr, sehr schwierige Situation.“

Die neueste Variante hat bereits Anzeichen einer lokalen Verbreitung über das südliche Afrika hinaus gezeigt. Ein Patient in Belgien zum Beispiel hatte keine Verbindung zum südlichen Afrika, da er kürzlich nach Ägypten gereist war, sagten Beamte.

Mehrere Wissenschaftler sagten, sie vermuteten, dass sich die Variante unentdeckt in Ländern mit glanzlosen Sequenzierungsbemühungen verbreitet hatte, bevor sie in Botswana und Südafrika auftauchte, was ihr mehr Zeit gab, sich weltweit zu verteilen. Dennoch fanden die europäischen Nationen die Variante erst, nachdem Südafrika sie darauf aufmerksam gemacht hatte und die Lücken in ihren eigenen Überwachungsbemühungen aufgezeigt hatte. Verbreitungsmöglichkeiten hatte die Variante reichlich: Im November waren 334 Flüge aus dem südlichen Afrika nach Europa geplant, mit einer Kapazität von knapp 100.000 Sitzplätzen. Und drei Dutzend Flüge wurden diesen Monat von Johannesburg in die Vereinigten Staaten geplant.

Angesichts der ungleichen globalen Sequenzierungsbemühungen sagte Jennifer Nuzzo, eine Forscherin für öffentliche Gesundheit an der Johns Hopkins University, dass es schwierig sei, einzelne Länder anzusprechen für Grenzschließungen. Sie warnte davor, dass Reiseverbote ein falsches Sicherheitsgefühl erwecken und gewählten Führern Deckung geben, die schwierigere Entscheidungen vermeiden wollten.

„Die Vorstellung, eine globale Karte zu haben, wo die Varianten sind und wo nicht, ist nur Fantasie“, sagte sie. „Ich glaube nicht, dass die Reiseverbote wirklich viel bewirken, außer auf den politischen Druck zu reagieren, der unweigerlich entsteht, wenn eine neue Variante auftaucht.“

Shabir Madhi, ein Virusexperte an der University of the Witwatersrand, Johannesburg, warnte davor, dass die Omicron-Variante noch verpuffen könnte, wie es andere scheinbar besorgniserregende Versionen des Virus getan hatten. Er sagte, es sei ein Spiegelbild des Mangels an politischer und wirtschaftlicher Macht, dass das südliche Afrika trotz der unsicheren Beweise so schnell von wohlhabenden Ländern abgeschnitten wurde.

Lesen |Für die Früherkennung der Omicron-Variante 'bestraft' zu werden: Südafrika < p>Da etwa ein Drittel der Südafrikaner geimpft sind, machen die Beamten dort eine Reihe von Faktoren verantwortlich, darunter die zögernde Impfung, die durch grassierende Online-Fehlinformationen verursacht wird. Einige Kritiker machen eine verpatzte Reaktion der Regierung verantwortlich. Derzeit hat Südafrika weit mehr Impfstoffdosen, als es rechtzeitig verteilen kann, was hochrangige Gesundheitsbehörden dazu zwingt, einige geplante Lieferungen zu verschieben.

Andere afrikanische Länder, in denen die Knappheit nachgelassen hat, berichten ebenfalls von Schwierigkeiten, den Menschen Impfstoffe in die Arme zu nehmen. Vielen fehlen die notwendigen Gefrierschränke und andere Lagerkapazitäten. Im vergangenen Monat warnte Uganda, dass zwei Drittel der 9 Millionen erhaltenen Impfstoffe bis Ende des Jahres auslaufen würden.

In den Vereinigten Staaten sagen Gesundheitsbeamte, sie seien besser gerüstet, um Varianten zu verfolgen als früher in der Pandemie. Wissenschaftler können Omicron mit einem Standard-Nasenabstrichtest identifizieren, wodurch sie die Ausbreitung der Variante verfolgen können.

Aber die Vereinigten Staaten leiden unter so vielen täglichen Infektionen, dass viele Proben übersehen werden. Und es gibt Teile des Landes, in denen relativ wenige Fälle sequenziert werden. In den letzten 90 Tagen hat Massachusetts beispielsweise laut einer Online-Sequenzierungsdatenbank ein Fünftel aller Coronavirus-Fälle im Bundesstaat sequenziert. Texas und Florida hingegen taten dies nur in 4 % der Fälle.

“Ich bin definitiv zuversichtlicher, dass wir das Virus verfolgen und erkennen können”, sagte Fauver. “Wovon ich nicht überzeugt bin, ist unsere Fähigkeit, die Übertragung zu kontrollieren.”

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