Joséphine Baker, première femme noire honorée au Panthéon français

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L'interprète Joséphine Baker prend la pose lors de sa performance aux Ziegfeld Follies de "The Conga" sur la scène du Winter Garden Theatre à New York, le 11 février 1936. (AP)

La France intronise Joséphine Baker – danseuse de cabaret née au Missouri, espionne française de la Seconde Guerre mondiale et militante des droits civiques – dans son Panthéon, le premier Femme noire honorée dans la dernière demeure des sommités les plus vénérées de France.

Mardi, un cercueil transportant des sols des États-Unis, de France et de Monaco – lieux où Baker a fait sa marque – sera déposé à l'intérieur du monument en forme de dôme du Panthéon surplombant la rive gauche de Paris. Son corps restera à Monaco, à la demande de sa famille.

Le président français Emmanuel Macron a décidé son entrée au Panthéon, répondant à une pétition faisant pression pour sa « panthéonisation ». En plus d'honorer une figure exceptionnelle de l'histoire de France, cette décision vise à envoyer un message contre le racisme et à célébrer les relations franco-américaines.

https://images.indianexpress.com/2020/08/1×1.png < p>“Elle incarne avant tout la liberté des femmes”, a déclaré Laurent Kupferman, l'auteur de la pétition en faveur du déménagement, à l'Associated Press.

Baker est né en 1906, à St. Louis, Missouri. A 19 ans, ayant déjà divorcé deux fois, entretenu des relations avec des hommes et des femmes, et commencé une carrière de comédienne, elle s'installe en France suite à une opportunité d'emploi.

“Elle arrive en France en 1925, c'est une femme émancipée, prenant sa vie en main, dans un pays dont elle ne parle même pas la langue”, a déclaré Kupferman.

Charlie Chaplin félicite l'artiste Joséphine Baker après sa performance au gala de charité “Le Bal des Petits Lits Blancs,” au Moulin Rouge à Paris, le 20 mai 1953. (AP)

Elle a rencontré un succès immédiat sur la scène du Théâtre des Champs-Elysées, où elle est apparue seins nus et portant une célèbre ceinture banane. Son spectacle, incarnant les stéréotypes racistes de l'époque coloniale sur les femmes africaines, a provoqué à la fois condamnation et célébration.

« Elle était ce genre de fantasme : pas le corps noir d'une femme américaine mais d'une femme africaine », Théâtre La porte-parole des Champs-Elysées, Ophélie Lachaux, a déclaré à l'AP. “Et c'est pourquoi ils ont demandé à Joséphine de danser quelque chose de “tribal”, de “sauvage”, d'”africain”.

Elle est devenue citoyenne française après son mariage en 1937 avec l'industriel Jean Lion, un homme juif qui a par la suite souffert des lois antisémites du régime collaborationniste de Vichy.

L'artiste Joséphine Baker tient un microphone clouté de strass alors qu'elle se produit lors de son spectacle “Paris, mes Amours” à l'Olympia Music Hall de Paris, France, le 27 mai 1957. (AP)

En septembre 1939, alors que la France et la Grande-Bretagne déclarent la guerre à l'Allemagne nazie, Baker prend contact avec le chef des services de contre-espionnage français. Elle a commencé à travailler comme informatrice, à voyager, à se rapprocher des fonctionnaires et à partager des informations cachées sur ses partitions.

Le chercheur et historien Géraud Létang a déclaré que Baker vivait “une double vie entre, d'un côté, l'artiste de music-hall, et de l'autre côté, une autre vie secrète, devenue par la suite complètement illégale, d'agent de renseignement.”

Après la défaite de la France en juin 1940, elle refuse de jouer pour les nazis qui occupent Paris et s'installe dans le sud-ouest de la France. Elle a continué à travailler pour la Résistance française, utilisant ses performances artistiques comme couverture pour ses activités d'espionnage.

L'actrice Joséphine Baker dans son appartement de l'hôtel Forresta près de Stockholm, en Suède, le 7 décembre 1957, avec trois de ses enfants adoptifs, Marianne, à gauche, Koffi, au centre, et Brahim. (AP)

Cette année-là, elle fait notamment entrer dans sa troupe plusieurs espions travaillant pour les Alliés, leur permettant de voyager en Espagne et au Portugal.

“Personne ne trouve choquant qu'elle soit avec son imprésario, ses maquilleurs, ses techniciens … alors elle les apporte avec elle et l'information est transmise », a déclaré Létang. « Elle risque la peine de mort ou, du moins, la dure répression du régime de Vichy ou de l'occupant nazi. »

L'année suivante, gravement malade, Baker quitte la France pour l'Afrique du Nord, où le général Charles De Gaulle est arrivé plus tard de Londres avec les Forces françaises libres. Baker a recueilli des renseignements pour De Gaulle, notamment en espionnant les Britanniques et les Américains – qui ne lui faisaient pas entièrement confiance et ne partageaient pas toutes les informations.

Le cortège funèbre de l'artiste Joséphine Baker passe devant le Théâtre Bobino, Le 15 avril 1975, où la chanteuse d'origine américaine a donné son dernier spectacle peu de temps avant sa mort à 69 ans. (AP)

Elle a également collecté des fonds, notamment grâce à son argent personnel. On estime qu'elle a apporté l'équivalent de 10 millions d'euros (11,2 millions de dollars) pour soutenir la Résistance française.

En 1944, Baker rejoint un groupe féminin de l'Armée de l'Air de l'Armée de libération française en tant que sous-lieutenant. Le journal de bord du groupe mentionne notamment un incident de 1944 au large des côtes de la Corse, lorsque des soldats sénégalais des troupes coloniales combattant dans l'Armée française de libération ont aidé Baker à sortir de la mer. Après que son avion a dû effectuer un atterrissage d'urgence, ils ont amené “les naufragés sur les rives, sur leurs larges épaules, Joséphine Baker à l'avant”, écrit le journal de bord.

Baker a également organisé des concerts pour les soldats et les civils à proximité des zones de combat. Après la défaite des nazis, elle se rend en Allemagne pour chanter pour les anciens prisonniers et déportés libérés des camps.

Joséphine Baker avec des patients à un hôpital américain à Paris, France, où elle a chanté pour les soldats français le jour de Noël, le 25 décembre 1939. (AP)

“L'implication de Baker dans la politique était individuelle et atypique”, a déclaré Benetta Jules-Rosette, éminente spécialiste de la vie de Baker et professeure de sociologie à l'Université de Californie à San Diego.

Après la guerre, Baker s'est impliqué dans la politique antiraciste. Elle a lutté contre la ségrégation américaine lors d'une tournée de spectacles aux États-Unis en 1951, ce qui l'a amenée à être ciblée par le FBI, qualifiée de communiste et bannie de son pays natal pendant une décennie. L'interdiction a été levée par le président John F. Kennedy en 1963, et elle est redevenue la seule femme à prendre la parole lors de la marche sur Washington, avant le célèbre discours « I Have a Dream » de Martin Luther King.

Retour en France, elle a adopté 12 enfants du monde entier, créant une «tribu arc-en-ciel» pour incarner son idéal de «fraternité universelle». Elle a acheté un château et un terrain dans la ville des Milandes, dans le sud-ouest de la France, où elle a essayé de construire une ville incarnant ses valeurs.

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“Ma mère a vu le succès de la tribu arc-en-ciel, car lorsque nous causions des problèmes quand nous étions enfants, elle ne saurait jamais qui l'avait fait parce que nous ne nous sommes jamais moqués les uns des autres, risquant une punition collective”, a déclaré l'un des fils de Baker, Brian Bouillon Baker. l'AP. “Je l'ai entendue dire à des amis 'Je suis folle de ne jamais savoir qui cause des problèmes, mais je suis heureuse et fière que mes enfants soient unis.'”

Vers la fin de sa vie, elle a eu des problèmes financiers, a été expulsée et a perdu ses biens. Elle a reçu le soutien de la princesse Grace de Monaco, qui a offert à Baker un logement pour elle et ses enfants.

Elle a reconstruit sa carrière mais en 1975, quatre jours après l'ouverture triomphale d'une tournée de retour, elle est tombée dans le coma et est décédé d'une hémorragie cérébrale. Elle a été enterrée à Monaco.

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Alors que Baker est largement apprécié en France, certains critiques de Macron se demandent pourquoi il a choisi une figure d'origine américaine comme première femme noire du Panthéon, au lieu de quelqu'un qui s'est élevé contre la discrimination en France même.

Le Panthéon, construit à la fin du XVIIIe siècle, honore 72 hommes et cinq femmes, dont Baker. Il y a deux autres figures noires dans le mausolée : le résistant gaulliste Félix Eboué et le célèbre écrivain Alexandre Dumas.

« Ce sont des gens qui se sont engagés, surtout envers les autres », a déclaré l'administrateur du Panthéon David Medec à l'AP. « Ce n'est pas seulement l'excellence dans un domaine de compétence, c'est vraiment la question de l'engagement, de l'engagement envers les autres. »

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