Newsletter sportiva settimanale: come il pacer Bumrah e il drag-flicker Harmanpreet hanno cambiato l'identità sportiva dell'India

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I 140 km/h dell'India più pacer e sfarfallio di resistenza hanno una storia condivisa. (FILE)

Cari lettori,

Questa settimana un po' di buone notizie sono passate in gran parte inosservate da una nazione che ama davvero il cricket ma afferma anche di interessarsi all'hockey. La parola da Bhubaneswar, dove si sta preparando la Coppa del Mondo di hockey junior, è che l'India ha tra le sue fila quattro specialisti dei calci di rigore con il potenziale per giocare per la squadra senior.

Sanjay Kumar, Araijeet Singh Hundal, Sharda Nand Tiwari e Abhishek Lakra sono drag-flicker con l'abilità inestimabile di lanciare una palla da hockey ferma oltre un branco di coraggiosi difensori in corsa e un portiere di livello mondiale. Con due triplette, nelle partite successive, Sanjay potrebbe anche diventare il ‘Trova’, se non il ‘Giocatore’, del torneo. Mihir Vasavda, tenendo d'occhio la catena di montaggio dell'hockey indiano, è stato il precursore di questa storia di speranza.

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È interessante notare che i due sport preferiti dell'India – hockey e cricket – avere un filo conduttore. I 140 km/h dell'India più pacer e sfarfallio di resistenza hanno una storia comune. Un aneddoto sull'intrigante parallelo tra questi diversi sport non sarebbe fuori luogo.

Diversi anni fa, mentre ad Auckland si occupava di cricket,Avevo incontrato il portiere di hockey indiano della fine degli anni '90 e dell'inizio del 2000, Jude Menezes. Il ragazzo Bandra era emigrato in Nuova Zelanda e, a quel punto, viveva una vita di relativo anonimato. Non molti nel suo quartiere o sul posto di lavoro lo conoscevano come un olimpionico con riflessi straordinari.

La storia racconta che una volta Jude fu trascinato a scuola di suo figlio per una partita di cricket per i genitori. Non troppo desideroso di essere nel bel mezzo delle cose, è stato persuaso a uscire e battere mentre la squadra ha avuto un crollo precoce. Quando Jude è entrato senza protezioni o casco nella piega, un compagno di squadra preoccupato lo ha avvertito della velocità con cui viaggia la palla da cricket e dei danni che può causare.

Ricordo ancora il sorrisetto sul volto di Jude mentre raccontava l'incidente e condivideva la sua reazione. “Non gliel'ho detto perché sembrerebbe un vanto. Ma immagina, mi ero alzato contro artisti del calibro di Sohail Abbas e altri, fermando i loro colpi di scena che volavano verso di te a circa 150 km/h. Pensi che sarei infastidito da una palla da cricket anche in un gioco casuale per i genitori della scuola,” Egli ha detto. Quando è stato spinto a parlare dei suoi inning quel giorno e del risultato, Jude ha detto che ha colpito i giocatori di bocce dappertutto e ha finito il gioco in pochissimo tempo.

Era la menzione di 150 km/h e una giocata pakistana nello stesso respiro che mi ha fatto pensare. La generale carenza di velocità dell'India è stata la conclusione frettolosamente tratta. Con il tempo, si sarebbe rivelato giusto.

L'ultima Olimpiade di Jude è stata quella di Sydney 2000, un torneo dominato dai drag flicker. L'argentino Jorge Lombi ha segnato 13 gol, il pakistano Abbas 8. L'India, nel frattempo, non aveva quell'asso nella manica. Avevamo il sempre affidabile Dilip Tirkey. Ha dato alla palla un buon vecchio colpo, ma il colpo non ha avuto la scienza o la furtività.

Jugraj Singh e Sandeep Singh sono stati i pionieri del drag-flickma non erano difensori affidabili. C'era sempre la paura che avrebbero concesso più di quanto avrebbero segnato. In quell'epoca, anche il cricket indiano non ha portato alla luce i velocisti che hanno portato la squadra su strade noleggiate. Nel primo decennio di questo millennio, l'India non aveva molti pacer, o specialisti di PC, in grado di far viaggiare una palla dura a più di 140 km/h.

Era un vecchio problema. Storicamente anche l'India non ha avuto quel pugno di ferro, sia nel cricket che nell'hockey. Rimase una nazione famosa per i suoi astuti spinner, battitori da polso e dribbling magici. Abbiamo fissato con desiderio Roberts, Marshall, Sarfraz, Lillee, Thomson; allo stesso modo in cui avremmo voluto avere qualcuno come Floris Bovelander in cima alla D quando Mohammad Shahid ha vinto quei tanti calci d'angolo. La maggior parte delle corse magiche di Shahid finiva con lui che veniva atterrato da un difensore o con la palla che prendeva la scarpa di un rivale. Dolorosamente, il vantaggio sarebbe sprecato. Invariabilmente uno dei Singhs dalla linea difensiva si sarebbe fatto avanti per battere il rigore e aumentare l'occasione.

L'India ha impiegato quasi 30 anni per padroneggiare la routine PC di 3 secondi. Spingere la palla, fermarla fuori dalla D, trascinarla dentro e perforare la difesa affollata con un colpo deciso e sottile: è una complicata coreografia K-Pop con mazze da hockey e tacchetti.

Solo dopo il 2010, l'India ha ricevuto alcuni drag-flicker che prima dovevano essere nascosti e dopo il set del PC. Il decennio avrebbe visto Rupinder Pal Singh unirsi al suo gemello Harmanpreet Singh. I due avrebbero giocato un ruolo importante nel vincere una medaglia olimpica dopo 41 anni. Sul campo da cricket, Jasprit Bumrah, Mohammed Shami, Mohammad Siraj, anche tutti i giocatori di bocce veloci certificati aiuterebbero l'India a vincere in Australia, un evento “mai visto prima”. Entrambi nati a metà degli anni '90, Bumrah e Harmanpreet hanno cambiato l'identità sportiva della loro nazione.

Come nell'hockey ora, il circuito indiano under 19 ha costantemente lanciato pacer che possono essere classificati come veloci da qualche tempo. Se è così, perché l'India sta giocando un test su un tono lento e basso con 3 trottole a Kanpur? La risposta a questa domanda potrebbe essere un argomento della newsletter per un altro giorno. Per ora segui la copertura di The Indian Express della Junior Hockey World Cup. Non abbiamo parlato di innamorarsi dell'hockey qualche mese fa?

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Sandeep Dwivedi

Editor sportivo

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