Expliqué: date de lancement du télescope spatial James Webb, ses objectifs, débat sur son nom

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Le télescope spatial James Webb sera lancé sur une fusée Ariane 5 ECA depuis la Guyane française en Amérique du Sud. (Source de l'image : nasa.gov)

La NASA a une fois de plus changé la date de lancement du télescope spatial James Webb (JWST) de 8 milliards de dollars du 18 au 22 décembre. Le report a été annoncé par l'agence spatiale le 22 novembre, lorsqu'il a fait référence à un “incident récent” nécessaire pour permettre des tests supplémentaires de l'observatoire.

« L'incident s'est produit lors des opérations à l'installation de préparation du satellite à Kourou, en Guyane française, effectuées sous la responsabilité globale d'Arianespace », a déclaré la NASA dans un communiqué.

« Les techniciens se préparaient à attacher Webb à l'adaptateur du lanceur, qui est utilisé pour intégrer l'observatoire à l'étage supérieur de la fusée Ariane 5. Un relâchement soudain et imprévu d'une bande de serrage – qui fixe Webb à l'adaptateur du lanceur – a provoqué une vibration dans tout l'observatoire. »

Brève information sur le JWST

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Espérons que le 22 décembre, la NASA lancera enfin JWST en orbite où il agira en tant que “premier observatoire” de l'agence spatiale pendant au moins la prochaine décennie. Le télescope est le résultat d'une collaboration internationale entre la NASA, l'Agence spatiale européenne (ESA) et l'Agence spatiale canadienne.

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JWST, qui est un grand télescope infrarouge, étudiera « chaque phase » de l'histoire de l'univers, y compris le Grand Bang, la formation de systèmes solaires capables de supporter la vie sur d'autres planètes et aussi, l'évolution de notre propre système solaire. Il est également considéré comme un successeur du télescope Hubble et étendra et complétera ses découvertes.

En raison des longueurs d'onde plus longues de JWST, par exemple, il sera capable de remonter plus loin dans le temps, “pour trouver les premières galaxies qui se sont formées au début de l'Univers, et pour regarder à l'intérieur des nuages ​​​​de poussière où les étoiles et les systèmes planétaires se forment aujourd'hui”.

Le télescope se déplacera à une distance d'environ un million de miles (1,5 million de km) de la Terre, où il subira environ « six mois de mise en service dans l'espace – dépliant ses miroirs, son pare-soleil et d'autres systèmes plus petits ; retour au calme; alignement; et l'étalonnage. Les astronomes du monde entier pourront alors effectuer des observations scientifiques pour élargir notre compréhension de l'univers”.

Il faudra environ un mois à Webb pour parcourir cette distance.

Comment sera lancé JWST ?

JWST sera lancé sur une fusée Ariane 5 ECA depuis la Guyane française en Amérique du Sud. Le système de fusée est fourni par l'Agence spatiale européenne (ESA). L'Ariane 5 est considérée comme l'un des lanceurs les plus fiables et sera chargée de s'assurer que le télescope atteint sa destination dans l'espace.

Quels sont les principaux objectifs du télescope ?

JWST a quatre objectifs principaux, notamment rechercher les premières galaxies qui se sont formées après le Big Bang, déterminer comment les galaxies ont évolué depuis leur formation antérieure jusqu'à maintenant, observer la formation des étoiles depuis les premiers stades jusqu'à la formation des systèmes planétaires et mesurer les propriétés physiques et chimiques des systèmes planétaires et étudier le potentiel de vie dans de tels systèmes.

Webb transporte quatre instruments scientifiques, dont la caméra infrarouge proche (NIRCam), le spectrographe infrarouge proche (NIRSpec) , l'instrument à infrarouge moyen (MIRI) et l'imageur à infrarouge proche et le spectrographe sans fente (NIRISS) avec le capteur de guidage fin (FGS).

Le meilleur de l'explication

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Controverse autour du nom de JWST

Outre son lancement prochain, une autre raison pour laquelle le JWST a fait l'actualité est son nom. Plus tôt cette année, le télescope a été pris au milieu d'un débat LGBT, lorsque quatre astronomes de premier plan – Chanda Prescod-Weinstein, Sarah Tuttle, Lucianne Walkowicz et Brian Nord – ont lancé une pétition pour changer son nom. Certains membres de la communauté ont contesté le fait que James Webb (d'après qui le télescope a été nommé et qui était l'administrateur nommé par le gouvernement de la NASA dans les années 1960) a exclu les personnes LGBT de la main-d'œuvre pendant son mandat.

En octobre, cependant, la NASA a annoncé qu'elle ne renommerait pas le télescope car elle n'avait trouvé aucune preuve que Webb était impliqué dans la persécution des homosexuels.

Tous les astronomes ne semblaient pas d'accord avec les quatre qui ont commencé la pétition. Cela a néanmoins déclenché un débat. Ceux qui ne sont pas en faveur du changement de nom pensent soit qu'il n'y a pas suffisamment de preuves pour impliquer Webb, soit que la fenêtre pour le faire est passée.

Le débat a marqué un cas rare d'astronomes faisant une déclaration politique. Un autre exemple récent est celui de l'ornithologie aux États-Unis, où certains scientifiques ont cherché à renommer des oiseaux nommés d'après des personnes liées au racisme, à l'esclavage et à la suprématie blanche. Ici aussi, les ornithologues sont divisés, car certains d'entre eux pensent que changer les noms des oiseaux serait source de confusion, et que cela reviendrait à effacer une partie importante de l'histoire.

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