Une revendication d'immunité collective relance le débat sur la politique britannique de Covid

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D'autres experts en santé publique sont sceptiques quant à la théorie de Ferguson, notamment parce que le taux d'infection élevé en Grande-Bretagne suggère qu'il existe encore un grand nombre de personnes avec peu ou pas d'immunité. (AP)

Au cours des quatre mois écoulés depuis que le Premier ministre Boris Johnson a fait le pari en levant pratiquement toutes les restrictions sur les coronavirus en Angleterre, son pays s'est installé dans une nouvelle normalité inquiétante : plus de 40 000 nouveaux cas par jour et environ 1 000 décès chaque semaine.

Pourtant, ces chiffres sombres ont mis la Grande-Bretagne «presque à l'immunité collective», a déclaré cette semaine l'un des conseillers scientifiques les plus influents du gouvernement – ​​un état épidémiologique très discuté mais insaisissable qui, selon certains experts, pourrait laisser le pays bien placé pour résister à la nouvelle vague de les infections déferlent désormais sur l'Europe continentale.

Les commentaires, faits dans une interview par Neil Ferguson, chercheur en santé publique à l'Imperial College de Londres – dont les projections sur la pandémie ont souvent influencé la politique du gouvernement – ​​sont susceptibles de relancer le débat sur le statut de la Grande-Bretagne en tant que valeur aberrante du COVID-19 : un pays prêt à tolérer un virus qui circule largement et un nombre constant de morts comme prix d'un retour à la normale économique.

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Ils peuvent également toucher un nerf dans un pays où l'immunité collective est un concept complexe depuis qu'elle a été soulevée par Patrick Vallance, le conseiller scientifique en chef de l'Angleterre, en mars 2020 alors que le virus s'abattait pour la première fois sur la Grande-Bretagne. Son ouverture aux avantages de l'immunité collective a provoqué une telle réaction que, depuis lors, le gouvernement a rejeté toute suggestion selon laquelle il adopterait une telle stratégie.

Lire | Malgré les défis de Covid-19, les étudiants sont enclins à étudier à l'étranger : sondage < p> S'adressant mardi à un groupe de journalistes internationaux, Ferguson a déclaré qu'il s'attendait à ce que la Grande-Bretagne évite principalement le pic de cas observé sur le continent ces dernières semaines. C'était en partie, a-t-il dit, parce que tant de Britanniques avaient été infectés depuis la levée du verrouillage en juillet, donnant à la population dans son ensemble une plus grande immunité.

“Nous pourrions bien assister à quelques semaines de croissance lente, mais nous sommes en quelque sorte presque à l'immunité collective”, a-t-il déclaré, ajoutant que la Grande-Bretagne était dans une position légèrement meilleure que des pays comme l'Autriche, les Pays-Bas et l'Allemagne où les restrictions sont réimposées. au milieu des taux d'infection qui montent en flèche.

D'autres experts en santé publique sont sceptiques quant à la théorie de Ferguson, notamment parce que le taux d'infection élevé en Grande-Bretagne suggère qu'il existe encore un grand nombre de personnes avec peu ou pas d'immunité. Ils disent qu'il ne prend pas non plus en compte d'autres facteurs, comme les nouvelles variantes ou la diminution de la protection contre les vaccins.

« C'est une déclaration audacieuse », a déclaré Devi Sridhar, responsable du programme mondial de santé publique à l'Université de Edinbourg. « Je ne pense pas que les modélisateurs disposent de suffisamment de données pour évaluer si nous avons atteint le stade mythique de l'immunité collective. Avec COVID, ce sera soit quand tout le monde aura eu COVID et en survivra, en mourra ou aura été vacciné contre lui. »

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Selon la Mayo Clinic, l'immunité collective se produit «quand un grand partie d'une communauté (le troupeau) devient immunisée contre une maladie, ce qui rend improbable la propagation de la maladie d'une personne à l'autre. En conséquence, toute la communauté est protégée, pas seulement ceux qui sont immunisés. »

Compte tenu de la propagation rapide de la variante delta, a déclaré Sridhar, il est possible que la Grande-Bretagne atteigne ce seuil après l'hiver. Mais cela dépendrait de la résilience des vaccins et de l'immunité naturelle. En attendant, elle a dit qu'elle s'inquiétait de la capacité des hôpitaux de décembre à février, lorsque le temps plus froid est susceptible d'alimenter les infections, à la fois du COVID-19 et de la grippe saisonnière.

Malgré les démentis répétés du gouvernement selon lesquels il pratique une stratégie d'immunité collective, les soupçons persistent, en particulier après que Johnson a levé toutes les restrictions en Angleterre le 19 juillet, ce qui a incité la presse londonienne à le déclarer “jour de la liberté”. L'Écosse, le Pays de Galles et l'Irlande du Nord ont laissé certaines restrictions en place à l'époque.

Les responsables de la santé ont alors fait valoir qu'il serait préférable de voir une augmentation potentielle des infections pendant les mois d'été qu'en hiver, lorsque le virus a tendance à se propager. se propager plus facilement et lorsque les hôpitaux surchargés subissent une pression maximale.

Parmi les scientifiques devenus des figures familières pendant la pandémie, Ferguson se démarque. En mars 2020, son équipe de modélisation a averti qu'une propagation incontrôlée de la maladie pourrait causer jusqu'à 510 000 décès en Grande-Bretagne et jusqu'à 2,2 millions aux États-Unis – des projections alarmantes qui ont conduit les deux à accélérer leur passage au verrouillage. (La Grande-Bretagne a enregistré 144 137 décès et les États-Unis 774 580.)

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Surnommé « Professor Lockdown » par la presse tabloïd britannique, Ferguson a brièvement démissionné de son poste de conseiller du gouvernement en mai 2020 après avoir reconnu avoir enfreint les règles de verrouillage en divertissant une femme dans sa maison. Mais ses opinions ont continué à avoir du poids et il participe à nouveau à l'influent groupe consultatif scientifique du gouvernement pour les urgences.

Cette fois, Ferguson a un message plus rassurant : les taux élevés d'immunité en Grande-Bretagne signifient qu'il y a pas besoin de restrictions supplémentaires pour le moment, même si le nombre de cas augmente quelque peu.

Ferguson a déclaré que la décision de supprimer les restrictions en Angleterre était motivée par la détermination des politiciens à revenir à la normale, et non à renforcer l'immunité en permettant au virus de se propager dans la population.

Mais dans une certaine mesure, c'est une distinction sans différence : le nombre de cas signalés en Grande-Bretagne depuis juillet est de 5 millions, soit plus de la moitié du nombre total signalé depuis le début de la pandémie. Cela équivaut à 7,5% de la population, a déclaré Ferguson, et ce chiffre pourrait probablement être doublé si ceux qui ne présentaient aucun symptôme étaient ajoutés.

Cette circulation rapide de COVID-19, a-t-il dit, a renforcé l'immunité dans les jeunes et les adolescents non vaccinés mais aussi chez les personnes vaccinées — en fait, « complétant » leur immunité. Combinés au déploiement efficace de vaccins et de rappels par la Grande-Bretagne – environ 80 % de la population a reçu au moins deux doses – les niveaux élevés d'immunité ont maintenu le nombre de cas relativement stables, même s'ils sont à un niveau élevé.

Bien sûr, a-t-il ajouté, l'approche britannique n'était “pas gratuite”. Le nombre de morts par jour dans le pays continue de dépasser celui de ses voisins.

« L'immunité collective n'est pas une chose tout ou rien », a déclaré Ferguson. “C'est quelque chose qui limite la transmission, et avoir une transmission essentiellement plate alors que nous n'avons – en Angleterre – aucune restriction réelle en place indique que nous sommes presque au seuil d'immunité qui arrêterait la transmission.”

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Pour les sceptiques, cependant, il y a encore trop de jokers pour conclure que la pandémie s'essouffle en Grande-Bretagne.

« Nous ne comprenons pas vraiment COVID et ses nombreuses nouvelles variantes », a déclaré Tim Spector , professeur d'épidémiologie génétique au King's College de Londres, qui a dirigé l'étude ZOE COVID, qui suit les symptômes du COVID-19.

Les projections précédentes sur l'immunité collective se sont révélées fausses, a déclaré Spector, et les hypothèses concernant les conditions préalables à cette immunité continuent d'être révisées. En 2020, les scientifiques ont déclaré qu'un pays pourrait atteindre l'immunité collective si environ 60% de sa population était immunisée. Plus récemment, les scientifiques ont révisé l'estimation à 85 % ou plus — et certains soutiennent qu'aux États-Unis, au moins, elle pourrait ne jamais être atteinte.

Les modèles épidémiologiques ne prennent pas non plus en compte le déclin de l'immunité. “Les vaccins fonctionnent en partie”, a déclaré Spector. «Mais ils s'estompent également à des degrés divers selon les personnes. Avec la baisse de l'immunité, c'est une bataille qui ne sera probablement jamais entièrement gagnée. »

Ce sont plus que des arguments académiques. La discussion sur l'immunité collective fait partie d'une “stratégie générale du gouvernement pour brosser un tableau rose”, a-t-il déclaré. “Vous entendez les ministres du gouvernement dire que 40 000 cas par jour sont une réussite.”

Derrière le débat sur l'immunité collective se cache une question plus fondamentale de savoir si le gouvernement avait raison d'ouvrir l'économie et la société anglaises l'été dernier, même lorsque le virus circulait encore largement dans la population.

« Nous agissons comme l'Europe est bien pire, mais nous venons d'accepter un nombre élevé de morts et des taux d'infection plus élevés pour plus longtemps », a déclaré Sridhar.

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