Dessa amerikanska veteraner vilar inte förrän de har hållit ett löfte från krigstid

0
69

Ett informellt nätverk som inkluderar tidigare regering och militära tjänstemän arbetar dygnet runt för att uppfylla ett löfte om att rädda afghaner som satte sina liv på spel för Amerika. (Jim Huylebroek/The New York Times)

Skrivet av Roger Cohen

Rex Sappenfield sover inte bra. En före detta marin som tjänstgjorde i Afghanistan, plågas han av ödet för sin tolk, en afghaner med en fru och tre små barn till vilka Sappenfield lovade ett slagfält: Vi kommer aldrig att överge dig.

Nu kommer en engelska gymnasielärare som försöker ingjuta en känsla av rättvisa hos sina elever, Sappenfield har tänkt på sitt löfte varje dag sedan USA drog sig ur Afghanistan den 30 augusti.

https://images.indianexpress.com /2020/08/1×1.png

“Vi bröt ett löfte, och jag känner mig bara hemsk”, sa Sappenfield, 53,. ”Jag sa det till våra afghanska bröder:’ Hej, grabbar, ni kan lita på oss; du kommer att få komma till USA om du vill.' ”

Toppnyheter just nu

Klicka här för mer

Men om USA har dragit sig tillbaka från Afghanistan har Sappenfield och många andra veteraner inte gjort det. Han är en del av ett informellt nätverk – inklusive den pensionerade generalen som en gång befäl över sin enhet, pensionerade diplomater och underrättelseofficerare och en före detta mattelärare på landsbygden i Virginia – som fortfarande arbetar för att uppfylla ett löfte och rädda de afghanska kollegorna som riskerade sina liv för USA:s lång kamp i Afghanistan.

Nätverket har evakuerat 69 personer från 23 familjer från Afghanistan sedan mitten av augusti. Men 346 personer från 68 olika familjer finns kvar på listan över hotade afghaner, inklusive tolken, som Sappenfield betraktar som en bror. Han säger att tolken höll sin enhet vid liv i Helmandprovinsen ”genom att berätta var vi ska gå och var de inte ska.”

Varje dag är Sappenfield i kontakt med tolken, som gömde sig efter att talibanerna tog kontroll över landet i mitten av augusti och av säkerhetsskäl endast identifieras som P, den första bokstaven i hans förnamn. Han gömde sig i Kabul i nästan en månad, innan nätverket lyckades vakta honom, i en upprörande 15-timmars bussresa, till en annan stad i Afghanistan.

Rex Sappenfield, höger, skrattar under ett videosamtal med sin tolk i Afghanistan från sitt hem i Fredericksburg den 10 september 2021. (Kiana Hayeri /The New York Times)

Från och med den här veckan väntar P på en eventuell charterflygning då han skjutsas mellan trygga hus. “Talibanerna kan lätt upptäcka oss i det här området eftersom vi inte kommer från den här delen av Afghanistan,” skrev han till Sappenfield den här månaden.

När han drog sig ur Afghanistan förklarade president Joe Biden att han inte skulle överföra konflikten till en annan president och ytterligare en generation. Han skulle komma med avslutning. Men det shamboliska tillbakadragandet och misslyckandet med att evakuera tusentals nu hotade afghaner vars hjälp var avgörande för USA: s ansträngningar har bara fördjupat den främling som många veteraner känner.

Sappenfields känslor stiger och faller för varje meddelande från P, som försökte och misslyckades tre gånger för att nå Abbey Gate, en av Kabul flygplatsens främsta poster, under evakueringen i USA.

Rex Sappenfield, en före detta marin som tjänstgjorde i Afghanistan som nu arbetar som gymnasielärare i engelska, under lektionerna i Fredericksburg den 9 september 2021. (Kiana Hayeri/The New York Times)

”Jag säger till mina elever i 11: e betyget att de är de enda som kan förråda sin integritet”, sa Sappenfield. ”Det är deras att ge bort om de väljer att ljuga eller fuska. Men i det här fallet bröt någon annan mitt ord för mig. Det irriterar mig bara. ”

If Not Me, Who Who?

Var vår tjänst viktig?

Frågan gnagde på generallöjtnant Lawrence Nicholson när han i augusti utarbetade ett brev till männen och kvinnorna med den andra marina expeditionära brigaden som kämpade tillsammans med honom i Afghanistan. “Ingenting,” skrev han, “kan minska din osjälviska tjänst till vår nation.”

Ingenting – inte talibanernas övergripande maktövertagande efter två decennier av krig, inte de desperata afghanerna som faller från flygplan, inte misstro mot Afghanistan hade fallit över en natt för samma fiende som USA hade besegrat för 20 år sedan.

Läs också |En digital Dunkirk: veteraner på nätet kämpar för att få människor ut ur Afghanistan

“Jag kände att jag var tvungen att säga till killarna, 'Hej, lyft upp era huvuden'”, sa Nicholson, som gick i pension som trestjärnig general 2018. När han kom ihåg de 92 marinesoldater som dog under hans kommando i Helmandprovinsen, de 2 461 amerikanska servicemedlemmarna totalt som dog i Afghanistan och den ofantliga skatten förlorade, skrev han till sina andra marinister:

”You raised din hand och sa: 'OM INTE JAG ÄR DET VEM?' ”

Brevet daterades den 17 augusti. Kort därefter lade en av mottagarna upp det på LinkedIn, och det cirkulerade snabbt på veteranernas chattgrupper, där ångestfyllda frågeställningar redan sändes om hur USA: s tillbakadragande kunde kvadreras med en kärna från en marin trosbekännelse : Lämna ingen bakom dig.

Nicholsons brev slutade med en antydan om att vissa marinesoldater faktiskt hedrade den koden. “Du kanske är intresserad av att veta att vi arbetar genom flera kanaler för att ge en säker passage ut ur Afghanistan”, skrev han.

Jack Britton Jr. i sitt hem i Meadowlakes, Texas, den 15 september 2021. (Ilana Panich-Linsman/The New York Times)

En av kanalerna drevs av Jack Britton Jr., en pensionerad Marines underrättelseofficer som tjänstgjorde med Nicholson i Irak och hade gått in i företags säkerhet i Texas. På den krypterade meddelandeappen Signal hade Britton bildat en grupp som heter “Support-HKIA”-en förkortning för Kabuls Hamid Karzai International Airport.

“#DigitalDunkerque”, skrev han.

Snabbt kom en informell räddningsoperation samman, ibland interaktion med andra sådana informella nätverk. “Jack var mästerhandledaren”, sa Nicholson.

Huvudkoordinatorn var dock Bruce Hemp, 67, en pensionerad mattelärare och mormor som bor tillsammans med sin man på en gård i Staunton, Virginia. Hon hade träffat Nicholson 2007 och organiserade snart vänner för att sätta ihop vårdpaket för hans marinister. Från 2011 började hon organisera en årlig fest-eller mönstra, som marinarna kallar det-på sin gård.

Bruce Hemp tillbringar sina dagar med att växla mellan samtal och uppdatera kalkylblad som används för att hålla reda på Special Immigrant Visa -sökande och deras familjer. (Kiana Hayeri/The New York Times)

Nu var samma personer som samlades där en anslutning till ett afghanskt evakueringsnätverk.

”Det viktigaste,” sa Hemp, ”är hur man svikit de känner av att regeringen inte hjälper dessa människor som räddade amerikanska liv ett par gånger. ”

I samarbete med Signal-gruppen sammanställde Hemp ett manifest av 400 riskerade afghaner, som inkluderade pass- och visumansökningsinformation, namn på amerikanska sponsorer samt telefonnummer till afghanska mekaniker, tolkar och översättare.

Hennes gård blev en ledningscentral, med telefonsamtal och meddelanden som strömmade in. Från Kabuls fall den 15 augusti arbetade nätverket med soldater och underrättelseofficerare på marken i Afghanistan. Hon visade The Times en lista över afghanska namn, inklusive stora familjer, några markerade i lila med orden “GOT OUT!!!”

“Hon är hålans mamma med sina unga scouter”, sa Sappenfield .

En kopp mjölktee

För de amerikanska tjänstemän som försökte evakuera afghaner och andra på Kabuls internationella flygplats kom bottenpunkten den 26 augusti, då en självmordsbomb dödade 13 amerikanska tjänstemän och 170 afghaner.

Den dagen, en afghan mannen Matiullah Matie, hans fru och deras sex barn stod nära Abbey Gate och höll i en skylt där det stod “Chesty Puller”. För marinister var det till synes udda namnet inte konstigt alls; Chesty Puller var en marinkårshjälte för sina bedrifter under andra världskriget och Korea.


Ett utdelningsfoto visar Matiullah Matie i USA. (via The New York Times)

Matie var en affärsman i Helmand -provinsen som under flera år arbetade som facilitator och fixare för Nicholson. Nu höll han Chesty Puller-skylten uppe-en idé från maj Mike Kuiper, en aktiv marin som tjänstgjorde i Helmand.

När en marinsoldat som var stationerad på flygplatsen upptäckte skylten sköt Maties familj genom portarna till säkerhet. Senare evakuerades Matie och hans familj till Ramstein Air Base i Tyskland, där de bodde i mer än en månad i ett tält i väntan på transport till USA

”När en marinist närmade sig mig i mängden, Jag hade lösenordet på min telefon, som den dagen var ett foto av en kopp mjölkte, säger Matie i en telefonintervju. “Mina marinbröder räddade mig.”

Den 14 oktober flög Matie och hans familj till Philadelphia från Tyskland. “Nådde Philadelphias flygplats säkert tack vare mina amerikanska bröder och systrar som hjälpte mig”, skrev han i ett jublande meddelande.

I en lummig underavdelning i Knoxville, Tennessee, har Nicholson arbetat nära en afghansk amerikan, Par, vars mamma, bror och gravida syster precis hade anlänt efter en skrämmande resa från Afghanistan koordinerad av marinnätverket.

Par hade arbetat för det amerikanska försvarsdepartementet i Kabul, kommit till Amerika 2014 och gick sedan in i armén, där han nu är sergeant i arméreserven. När Kabul föll hjälpte Nicholson att ordna med sin familj att nå Kabul flygplats efter en 20-timmars bussresa från Herat i västra Afghanistan.

Medlemmar av talibanerna på flygplatsen i Kabul, Afghanistan den 3 september 2021. (Jim Huylebroek/The New York Times)

Vid flygplatsportarna höll Pars bror en överenskommen skylt: ”MIN BROR ARBETAR FÖR US ARMY.” En amerikan viftade snabbt med dem inuti, där de tillbringade fyra dagar innan de flögs till Qatar, sedan till Bulgarien, sedan till Tyskland och slutligen till Dulles internationella flygplats nära Washington. Par väntade.

”Paroled”, lyder den amerikanska inresestämpeln på deras afghanska pass.

Par bad om att bli identifierad endast med sitt förnamn eftersom han fortfarande har fyra systrar och en bror, samt sin far, fast i Afghanistan. Han skrattade när han tillfrågades om Taliban 2.0 -teorin, tanken på att tid och diplomatisk erfarenhet hade mildrat en rörelse känd för sitt hårda förtryck av kvinnor och massavrättningar.

”De leker oss. Jag kan inte tro att det finns vissa människor som faktiskt tror dem. Min bror, som arbetade för USA: s regering, kommer förmodligen att försvinna och aldrig mer ses. ”

USA evakuerade mer än 100 000 afghaner innan de drog sig tillbaka från Kabul, men många hade aldrig arbetat för USA medan tusentals som gjorde kvar. Många veteraner förblir fixerade vid varför generaler eller presidenter inte har hållits ansvariga för ett förlorat krig. De frågade om deras kompisar gav sitt liv så att talibanerna kunde marschera motståndare in i Kabul.

En marinist, som begärde anonymitet eftersom han fortfarande är i tjänsten, uttryckte det så här: Du tappar två gevär på Camp Lejeune Marines träningsbas och hela kommandokedjan lättas. Men du förlorar tiotals miljarder dollar vapen nu i händerna på talibanerna, 13 tjänstemän (10 av dem marinister) i terrorattacken den 26 augusti på Kabul flygplats, och du förlorar Amerikas längsta krig, och det verkar att inte räkna med.

“Bland amerikanerna finns det ingen delad ärrvävnad från krig”, säger J. Kael Weston, en pensionerad utrikestjänsteman som tjänstgjorde i Irak och Afghanistan tillsammans med Nicholson och har varit en del av nätverk. “Ett kulturgap öppnades.”

Kael Weston på sin favoritvandringsled i Big Cottonwood Canyon, nära Salt Lake City, Utah, den 8 september 2021. (AJ Marino/New York Times)

På landsbygden i Virginia arbetar hampa och andra fortfarande med att rädda fler afghaner. Hon har tre unga barnbarn och behöver inte göra det här, med tanke på att många amerikaner redan har glömt Afghanistan, eller knappt uppmärksammat det tidigare.

”Jag växte upp med den gyllene regeln, en hederskod ,” Hon sa. ”Du ljuger inte för människor. Du håller dina löften. ”

Hon tittade ut på sitt crabapple -träd och de böljande gröna fälten. ”Människor idag vill inte ta ansvar för sina handlingar. “Val har konsekvenser” är nu “val har konsekvenser för alla utom mig.” Folk är bara så arga. “

'Sorry This Is So Murky and Chaotic'

På många dagar talar Sappenfield på Zoom med P. De utbyter videor av sina barn men oftare pratar de om rädsla och frustration. Rädslan handlar om talibanerna. Frustrationen är hos utrikesdepartementet, som har gått långsamt med P ’ s visumansökan i många år.

Rex Sappenfield, en före detta marin som tjänstgjorde i Afghanistan som nu arbetar som gymnasielärare i engelska, vid sitt skrivbord i Fredericksburg, Va., Den 9 september 2021. (Kiana Hayeri/The New York Times)

”De inte vidtar några åtgärder, ”sa P i ett Zoom -samtal. ”Jag känner mig hopplös. Jag känner att jag kommer att bli dödad inför mina barn. ”

I mer än ett decennium har P fångats i Catch-22-labyrinten i Department of State särskilda invandrarvisum, eller SIV, ansökningsprocess. Han har redan haft två visumintervjuer – den 3 mars 2020 och den 6 april i år – vid den nu stängda amerikanska ambassaden i Kabul.

Ändå i ett e-postmeddelande den 21 september till Hemp, en utlandstjänst officer skrev att P fortfarande behövde en annan intervju. “Självklart,” tillade officeren, “det kommer inte att hända i Kabul.”

Han avslutade: “Förlåt att det här är så grumligt och kaotiskt.”

Hemp svarade rakt på sak. “I dag och ålder av onlinemöten, Zoom -konferenssamtal, FaceTime -samtal, Messenger -videochatt, varför kan de inte göra en intervju online?” skrev hon.

Bruce Hemp i sitt hem i Staunton, Va., den 11 september 2021. (Kiana Hayeri/The New York Times)

Utrikesförvaltningen kontrollerade med en kollega i Washington, som bekräftade att med tanke på stängningen av ambassaden i Kabul fanns det inget sätt för P att få en intervju om han inte lyckades lämna Afghanistan.

“Då kan SIV -fallet överföras till det landet”, skrev tjänstemannen. ”Så det verkar vara en Catch-22-situation.”

Alejandro Mayorkas, inrikes säkerhetssekreterare, sa på Capitol Hill förra månaden att endast cirka 3% av afghanerna evakuerade till USA under amerikansk tid uttag har faktiskt särskilda invandrarvisum.

P: s ansökan lämnades in först i april 2010, då Sappenfields enhet roterade från Helmand. Hade inte processen varit så labyrintisk hade P tagit sig ur Afghanistan innan den föll till talibanerna. Nu är han fången.

I ett e-postmeddelande sa en talesperson för utrikesdepartementet att ansträngningen att hjälpa människor som P var “av yttersta vikt” men erkände att “det för närvarande är extremt svårt för afghaner att få visum till ett tredjeland ”för att få en visumintervju.

P har inte gett upp. Varje dag finns det ett annat ord på flyg. Hittills har ingen haft plats för honom.

Hampa, Sappenfield, Britton och Nicholson har inte gett upp heller.

“Eftersom vädret förändras ber folk mig att hitta filtar och varma kläder till sina familjer i Afghanistan”, skrev Hemp nyligen. “Självklart fortsätter de att fråga när deras nära och kära kommer att evakueras. Ingen aning, förmodligen aldrig, men jag vågar inte berätta det för dem. ”

Sappenfield, en religiös man, skrev också nyligen: “Påföljd av de löften jag gav men min regering skulle inte tillåta mig att hålla, funderar jag över min egen domedag.”

“Ovrigt kanske jag hoppas för en plats på första raden när den räkenskapsdagen kommer för de som är ansvariga för dessa brott mot mänskligheten.”

📣 Indian Express finns nu på Telegram. Klicka här för att gå med i vår kanal (@indianexpress) och håll dig uppdaterad med de senaste rubrikerna

För alla de senaste världsnyheterna, ladda ner Indian Express-appen.

  • Indian Express-webbplatsen har betygsatt GRÖN för sin trovärdighet och trovärdighet av Newsguard, en global tjänst som rankar nyhetskällor för sina journalistiska standarder.