Ungelöste Murdaugh-Morde enthüllen jahrelange Geheimnisse von South Carolina

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Curtis Edward Smith vor seinem Haus in Walterboro, SC, am 4. September 2021. (Travis Dove/The New York Times)

Geschrieben von Nicholas Bogel-Burroughs und Richard Fausset

Curtis Edward Smith, ein Handwerker und ehemaliger Holzfäller, hatte im Laufe der Jahre seinen Anteil an Gelegenheitsjobs für Alex Murdaugh, einen Anwalt und Spross eines der mächtige Rechtsfamilien im Lowcountry von South Carolina.

Aber Smith sagte, er zögerte, den letzten Job zu machen, um den Murdaugh gebeten hatte, als sich die beiden Männer an einem Samstag im September am Rand einer Landstraße trafen.

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“Ich möchte, dass Sie mir in den Hinterkopf schießen”, erinnerte sich Smith, wie Murdaugh ihm sagte. Er sagte, Murdaugh habe eine geladene Waffe in der Hand.

Die beunruhigende Geschichte wurde noch seltsamer, als 10 Tage später staatliche Strafverfolgungsbehörden den 61-jährigen Smith festnahmen und ihn beschuldigten, mit Murdaugh bei einem verpfuschten Plan zusammengearbeitet zu haben, um ihn zu töten. Murdaugh hatte den Plan ausgeheckt, seinen Tod wie einen Mord aussehen zu lassen, sagte die Polizei, in der Hoffnung, dass sein älterer Sohn eine Lebensversicherungszahlung von 10 Millionen US-Dollar erhalten würde, zu einer Zeit, als Murdaughs Leben sich auf spektakuläre Weise entwirrte.

Diese Entwirrung steht nun im Mittelpunkt einer weitläufigen Saga mysteriöser Todesfälle – einschließlich der ungelösten Ermordung von Murdaughs Frau und seines jüngeren Sohnes – und Vorwürfen von millionenschwerem Betrug und Missbrauch von Vertrauen und Macht. Das Drama hat South Carolina schockiert, wo Alex Murdaugh und seine Familie seit mehr als einem Jahrhundert den Anwaltsberuf in einem ländlichen Teil des Staates dominieren.

Es ist selten, dass die persönlichen Mühsal eines Kleinstadtanwalts so weit verbreitet ist. Aber Murdaugh, 53, war jahrelang ein gut vernetzter Spieler in der Clubby-Rechtswelt von South Carolina; Die Familienkanzlei mit Sitz in der winzigen Stadt Hampton gilt seit langem als ein Kraftpaket in der Anwaltskammer des Bundesstaates.

In den letzten Wochen ist eine schwindelerregende Reihe von strafrechtlichen Ermittlungen und Gerichtsverfahren aufgetaucht, in denen Murdaugh vorgeworfen wird, Freunde, Kollegen und Kunden verraten zu haben. Die Polizei hat zuvor abgeschlossene Fälle eröffnet, darunter einen um den Tod eines ehemaligen Klassenkameraden von Murdaughs Sohn und einen weiteren um eine Haushälterin, von der lange angenommen wurde, dass sie tödlich gestolpert und auf die Vordertreppe des Hauses der Familie Murdaugh gefallen ist.

Sie prüfen auch Vorwürfe, dass Murdaugh Millionen von Dollar aus seiner Anwaltskanzlei gestohlen hat und weitere Millionen aus einem Vergleich, der für die Kinder der Haushälterin bestimmt war.

“Wo hört es auf?” sagte John P. Freeman, ein emeritierter Professor für Recht und Ethik an der University of South Carolina. „Man kann in South Carolina mit niemandem reden, der nicht über diesen Fall redet und nicht nur erstaunt darüber ist, was vor sich geht.“

Murdaugh hat durch seine Anwälte darauf bestanden, dass er nichts mit den tödlichen Schießereien im Juni auf seine Frau Margaret (52) und ihren jüngeren Sohn Paul (22) zu tun hatte, deren Leichen er auf dem 1.700 Hektar großen Jagdgrundstück der Familie entdeckte. Im vergangenen Monat wurde er jedoch wegen des vorgetäuschten Selbstmordversuchs festgenommen. Bevor Murdaugh den Plan zugab, hatte er behauptet, ein Fremder habe ihn erschossen, als er anhielt, um einen Reifen zu wechseln, wobei die Kugel durch seinen Kopf rutschte.

Am 16. September erschien er vor Gericht. freigelassen, um auf den Prozess zu warten. Sein Körper war gebeugt, sein typischer roter Haarschopf mit weißen Strähnen. Sein Anwalt, Richard A. Harpootlian, ein Senator des demokratischen Staates, sagte, Murdaugh besuche eine Reha wegen einer Oxycodon-Sucht.

Ein Name, der gleichbedeutend ist mit Macht

Für manche hier steht der Name Murdaugh für eine Herrschaft des Rechtssystems, die so weit verbreitet ist, dass die Leute mit oder ohne Rechtfertigung fragten, ob es die Macht habe, die Bahn der Gerechtigkeit zugunsten der Familie zu verändern.

< p>Das ist eine der Fragen, die die Ermittler jetzt stellen, da sie nicht nur die Ermordung von Murdaughs Frau und Sohn untersuchen, sondern mindestens drei weitere Todesfälle, die dieser Tragödie vorausgingen.

Wie sehr haben die Ermittler versucht zu erfahren, hat Alex Murdaugh seine mächtigen Verbindungen genutzt, um seine Familie zu schützen und sein eigenes Vermögen anzuhäufen?

Einer der Fälle, die jetzt erneut untersucht werden, ist der Tod von Stephen Smith, 19, dessen Leiche 2015 auf einer Landstraße gefunden wurde. Er starb an einem stumpfen Gewalttrauma am Kopf, aber es gab keine Anzeichen dafür, dass er von einem Auto angefahren wurde.

Smith war ein Klassenkamerad von Alex Murdaughs älterem Sohn Richard Alexander Murdaugh Jr., der Buster heißt. Die Familie Smith teilte der Polizei mit, dass Alex Murdaughs Bruder, ein Partner der Anwaltskanzlei Murdaugh, sich an ihn gewandt und angeboten hatte, die Familie kostenlos zu vertreten, aber die Familie nahm ihn nicht an. Es wurde nie eine Verbindung zur Familie Murdaugh festgestellt, obwohl die Ermittler sagen, dass sie jetzt einen neuen Blick darauf werfen.

Der zweite untersuchte Fall ereignete sich 2019, als Zeugen sagten, Alex Murdaughs Sohn Paul stürzte die Familie betrunken ab Boot in eine Brücke und warf mehrere seiner Freunde ins Wasser. Die Leiche von einem von ihnen, Mallory Beach, 19, wurde eine Woche später gefunden.

Eine Grand Jury klagte Paul Murdaugh wegen Bootfahrens unter dem Einfluss mit Todesfolge an, aber er wurde getötet, bevor er die Gelegenheit hatte, sich vor Gericht zu stellen.

Beachs Familie verklagt Alex Murdaugh und den Supermarkt, der einem minderjährigen Paul den Alkohol verkauft hat. Connor Cook, ein lebenslanger Freund von Paul, der auch auf dem Boot war, reichte letzten Monat eine weitere Klage ein und beschuldigte Alex Murdaugh und andere, versucht zu haben, ihm den Bootsabsturz anzuhängen. Cook sagte, Murdaugh habe ihm gesagt, er solle „den Mund halten“ und den Ermittlern sagen, dass er nicht wisse, wer am Steuer sei.

Diese Klage besagt, dass Murdaugh Cooks Familie davon überzeugt habe, einen Anwalt namens Cory Fleming, a Freund und ehemaliger Mitbewohner von Alex Murdaugh am College und Patenonkel von Paul Murdaugh.

Nach der Ermordung von Alex Murdaughs Frau und Sohn begannen die Ermittler, einen weiteren mysteriösen Tod im Zusammenhang mit der Familie zu untersuchen: den von Gloria Satterfield, die Haushälterin und das Kindermädchen, die ein Vierteljahrhundert für die Familie Murdaugh gearbeitet hatten.

Stunden nach Satterfields Beerdigung sagten ihre Söhne, Alex Murdaugh sagte ihnen, dass er die Verantwortung übernehmen würde, und verwies sie an einen Anwalt, der ihnen helfen würde, eine Klage einzureichen, um Murdaughs Versicherer zu einer Entschädigung zu zwingen.

Der Anwalt war wieder Murdaughs langjähriger Freund Fleming – von dem sie später glaubten, dass er nicht auf ihre Interessen achtete, sondern auf die von Alex Murdaugh.

Fleming, so sagten die Söhne in einer anschließenden Klage, riet ihnen, die Verwaltung des Nachlasses ihrer Mutter einem leitenden Angestellten einer örtlichen Bank zu übertragen, bei der Murdaugh Geschäfte gemacht hatte.

Fünf Monate später zeigen Gerichtsakten, a Der Richter genehmigte eine Vergleichsvereinbarung, um den Söhnen 2,8 Millionen US-Dollar von Murdaughs Versicherern zu zahlen und mehr als 1 Million US-Dollar an Anwaltskosten zuzusprechen. Aber die Söhne sagen, dass sie noch nie von dem Deal gehört haben.

Es stellte sich heraus, dass Fleming das Geld an Murdaugh geschickt hatte, laut Kopien der Schecks und anderer Dokumente, die Bland kürzlich vor Gericht eingereicht hatte.

Die Söhne haben noch nichts davon gesehen, sagte Bland.

Fleming sagte in einer Erklärung, dass Murdaugh ihn auch getäuscht habe und dass er dachte, dass die Söhne das Geld bekommen würden. Letzte Woche stimmte Flemings Kanzlei zu, alle aus dem Vergleich erhaltenen Anwaltskosten zurückzuzahlen, und ihre Versicherer für Kunstfehler erklärten sich bereit, den Söhnen die vollen Versicherungssummen zu zahlen.

Ein Treffen auf einer einsamen Straße

Einen Tag, nachdem die Firma bekannt gegeben hatte, dass sie ihre Beziehung zu Murdaugh abbrechen würde, landeten er und Curtis Smith auf der Straße außerhalb der Stadt und feilschten, sagt Smith, über Murdaughs Plan, aus dem Chaos, das sein Leben geworden war, herauszukommen.

< p>Smith, der jetzt unter anderem wegen Beihilfe zum Selbstmord, Körperverletzung, Versicherungsbetrug und Verkauf von Methamphetamin angeklagt wird, sagte, er habe nicht vor, an einem Programm über Versicherungsgelder teilzunehmen. Er sagte, Murdaugh, ein entfernter Cousin, habe an diesem Morgen angerufen und ihn gebeten, seinen Arbeitswagen nach Hampton zu fahren, ohne darüber zu diskutieren, warum.

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Bald, sagte er, fuhr Murdaugh vorbei und hupte Smith, damit er ihm folgte.

Außerhalb der Stadt parkte Murdaugh am Straßenrand und Smith hielt in der Nähe. Als er aus seinem Truck stieg, holte Murdaugh eine Waffe hervor und bat Smith, ihn damit zu erschießen.

“Es wird nicht passieren”, sagte Smith, sagte er ihm. Als Murdaugh sich bewegte, als ob er sich selbst in den Kopf schießen wollte, sagte er, packte Smith seinen Arm und drehte ihn hinter seinem Rücken. Die Waffe ging los.

Murdaugh sank zu Boden, sagte Smith, die Hand über dem Kopf, die Beine gespreizt.

Smith hielt die Waffe nach links und fragte, ob es Murdaugh gut ginge . Murdaugh gab an, dass er es war.

Der Handwerker beschimpfte den Anwalt, sprang zurück in seinen Truck und fuhr davon.

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