Oscar Fernandes : Un homme politique 24×7 toujours accessible

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Oscar Fernandes est décédé lundi. (Express Archive)

C'était en 1983. Après une dure journée de travail, trois jeunes secrétaires généraux de l'aile étudiante du Congrès NSU(I) sont partis pour regarder un film de fin de soirée à Delhi. Mais ils ont été surpris lorsqu'à mi-parcours du film, une diapositive avec leurs noms est apparue à l'écran leur demandant de contacter le directeur du cinéma.

Le trio surpris – Ganesh Shankar Pandey, Pradyut Guha et Subodh Kumar – a atteint le bureau du directeur. Un message d'Oscar Fernandes, alors co-secrétaire de l'AICC rattaché au secrétaire général du parti Rajiv Gandhi, en charge des organisations frontales, les attend.

Oscar Fernandes, lorsqu'il était membre du Rajya Sabha. (Archives express)

Les trois s'étaient vu confier des tâches d'organisation et Fernandes attendait de leurs nouvelles jusqu'à tard dans la nuit. Sans aucune nouvelle de leur part, Fernandes a atteint le bureau de la NSU (I) pour apprendre que les trois étaient allés au cinéma. Le folklore dans les cercles du Congrès était que Fernandes avait demandé à un haut responsable de la police de diriger certaines salles de cinéma de la ville pour insérer la diapositive entre le film.

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Pandey, ou d'ailleurs plusieurs hauts dirigeants du parti, se souvient de Fernandes comme d'un homme politique 24h/24 et 7j/7 dans tous les sens du terme. Il était courant de voir une longue file d'attente de visiteurs à la résidence de Fernandes même après minuit alors qu'il était ministre du Travail dans le gouvernement Manmohan Singh II.

Les chefs de parti se souviennent de lui comme d'un homme affable, à la voix douce et personnalité humble qui croyait vraiment que la politique consistait à travailler pour les «démunis». Et c'était un homme d'organisation à part entière.

Oscar Fernandes (à gauche) avec le Premier ministre de l'époque Manmohan Singh et Sonia Gandhi lors d'une convention nationale des parlementaires, législateurs, présidents de Zila Parishad & Maires sur le VIH/SIDA à New Delhi en 2011. (Express Archive)

Pandey se souvient avec émotion qu'il s'était plus tard plaint à Gandhi qu'ils devraient avoir du temps libre au moins la nuit. « Je pense que c'était le cinéma Odéon ou Plaza. Et le film, si je me souviens bien, était Prem Rog. Bajrang Lal était alors commissaire de police. Je pense que Fernandesji a exhorté le commissaire à demander au théâtre de lancer le toboggan. Le lendemain, lorsque nous avons rencontré Rajivji, nous lui avons dit Rajivji que nous étions de jeunes garçons, au moins nous devrions être autorisés à profiter de la nuit », se souvient Pandey.

« Fernandesji était tellement engagé et tellement passionné par le travail », ajoute-t-il.

Et c'est le travail acharné de Fernandes qui a incité Gandhi à le nommer secrétaire parlementaire attaché à lui en décembre 1984 lorsqu'il a pris ses fonctions de Premier ministre. Les deux autres étaient Arun Singh et Ahmed Patel.

Fernandes en était alors à son premier mandat en tant que député de Lok Sabha d'Udupi. Il a été élu cinq fois au Lok Sabha et quatre fois au Rajya Sabha. Ayant commencé sa carrière électorale en tant que membre du conseil municipal d'Udupi après avoir fait de l'agriculture pendant plusieurs années, Fernandes est devenu député pour la première fois en 1980 à l'âge de 39 ans. Il a été trié sur le volet par Sanjay Gandhi pour briguer le siège de Lok Sabha de Udupi.

Oscar Fernandes (deuxième à partir de la droite) avec Sita Ram Kesari, Balram Jakhar et K Karunakaran lors de la réunion du CWC. (Archives express)

Après la mort de Sanjay, il est devenu un proche collaborateur et loyaliste de Rajiv Gandhi, qui l'a d'abord nommé l'un des co-secrétaires pour l'aider dans les questions d'organisation, puis l'a nommé secrétaire parlementaire. «Il travaillait plus de 18 heures par jour… et le dévouement a impressionné Rajiv », a déclaré un dirigeant. « Il était imperturbable. Jamais perdu son sang-froid… était toujours souriant et affectueux envers tout le monde », a déclaré un haut dirigeant.

Rajiv l'a également nommé président du Congrès du Karnataka en 1986.

Bien qu'il soit devenu député en 1980, Fernandes n'a pu entrer au conseil des ministres de l'Union qu'en 2004, lorsqu'il a été nommé ministre d'État (Chargé indépendant) du ministère des Statistiques et de la Mise en œuvre des programmes. Il a occupé les portefeuilles de la Jeunesse et des Sports et des Affaires indiennes d'outre-mer et du Travail et de l'Emploi. En 2013, il devient ministre de cabinet en charge des transports routiers et des autoroutes.

Alors que Fernandes est resté à l'écart des controverses tout au long de sa vie, son association avec Associated Journals Ltd (AJL) par Young Indian Pvt Ltd (YIL) est devenue controversée. Outre les Gandhis, feu le chef du Congrès Motilal Vora, Oscar Fernandes, la journaliste Suman Dubey et le technocrate Sam Pitroda ont également été cités dans l'affaire. Selon les documents, 76% des actions de YIL appartiennent à Sonia Gandhi et Rahul Gandhi, tandis que les 24% restants appartiennent aux autres personnes nommées dans l'affaire.

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