Quand Surekha Sikri a amené une jeune femme d'un nouveau genre sur la scène indienne

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Sikri dans le rôle de Madame Ranevskaya avec Vageesh Singh et Manohar Singh dans l'adaptation d'Anton Tchekhov Cherry ka Bagicha (1983), réalisé par Richard Schechner. (Photo avec l'aimable autorisation d'Amal Allana)

Par Amal Allana

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« Je trouve que le comportement des êtres humains contient tout un éventail d'expressions allant du « réaliste » au « mélodramatique ». De telles étiquettes se trouvent dans l'art, mais dans la vraie vie, elles se rejoignent toutes à des moments différents, selon la situation. ~ Surekha Sikri

Surekha Sikri (née Verma) est née en 1945 du commandant de l'escadre LC Verma et de Zohra Verma, une universitaire qui enseignait à l'Université musulmane d'Aligarh (AMU). C'est après avoir regardé la production d'Ebrahim Alkazi de King Lear en 1964 à l'AMU que Surekha a été invité à postuler à la National School of Drama (NSD) de Delhi après avoir obtenu son diplôme d'AMU.

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Mon premier aperçu de Surekha a eu lieu lorsqu'elle est entrée dans NSD en juin 1965. Vêtue d'un léger salwar kameez en coton avec un chunri froissé, j'ai vu une jeune fille timide d'Aligarh, d'une beauté inhabituelle, des yeux pétillants et d'une manière réticente, recevoir avec hésitation instructions lors de notre séance d'orientation. Ma coéquipière pendant trois ans à NSD, ainsi que d'autres jeunes acteurs beaucoup plus confiants tels que Uttara Baokar et Srilatha Swaminathan, ce qui a attiré mon attention sur Surekha était sa qualité retirée. Fait intéressant, cette qualité ne la rendait pas invisible. Au contraire, cela semblait attirer l'attention sur elle. Tout au long de nos années d'études à NSD, un certain nombre de jeunes garçons sont tombés follement amoureux d'elle ! Cela a abouti à une chaîne de jeunes garçons lunaires traînant autour de Rabindra Bhawan, en lice pour son attention. Surekha, en revanche, semblait nonchalamment inconsciente des ravages qu'elle causait, bien que, j'en suis sûr, ce n'était qu'un camouflage ! La qualité irrésistible de Surekha résidait donc dans sa voix douce, distante et indéniablement mystérieuse – des qualités qu'elle tisserait plus tard dans le tissu des nombreux personnages qu'elle devait représenter.

Sikri dans le rôle de Jamna Behn avec Manohar Singh dans Mahabhoj (1982), réalisé par Allana. (Photo avec l'aimable autorisation d'Amal Allana)

Surekha a complètement pris d'assaut Delhi avec sa performance en tant que protagoniste centrale de Devyani Ka Kehna Hai en 1972. Écrit par Ramesh Bakshi et réalisé par Rajendra Gupta, c'était l'histoire d'une fille indienne totalement non conventionnelle qui – dans sa robe, sa langue et son comportement — affiche une attitude sexuellement libérée. Dédaignant les valeurs sociétales et l'idée du mariage, Devyani expérimente une relation à vivre. Surekha a captivé le public en dépeignant, de manière très réaliste, un nouveau type de jeune femme sur la scène indienne pour la première fois – adolescente, moderne, franche, audacieuse, agitée, conflictuelle. Pour Surekha, jouer Devyani a été une expérience libératrice car elle s'identifiait étroitement au protagoniste rebelle.

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L'opportunité de rejoindre la NSD's Repertory Company s'est présentée l'année suivante en 1973, lorsque, avec d'ex-NSDites intenses et engagés comme Uttara Baokar, Manohar Singh, Raghubir Yadav, Pankaj Kapur, Vijay Kashyap, KK Raina, Dolly Ahluwalia, etc., un compagnie professionnelle d'acteurs brillants a été créée par Alkazi. Avec Manoharji et Uttara, Surekha a aidé à construire l'entreprise avec une production exceptionnelle après l'autre. Jouant souvent le rôle principal féminin, les performances de Surekha étaient très détaillées et émotionnellement brutes. Jouant Alison face à Jimmy Porter de Manoharji et Helen d'Uttara dans Look Back in Anger de John Osborne (1956) sous la direction d'Alkazi en 1974, les trois acteurs ont créé un trio de talents électrisants sur scène. Cela a également annoncé que Manoharji et Surekha étaient souvent jetés en duo dans des productions comme Aadhe Adhure (1976), Sandhya Chhaya (1978), Mahabhoj (1982), Tughlaq (1982) et Cherry ka Bagicha (1983).

Sikri dans le rôle de Savitri dans Aadhe Adhure de Mohan Rakesh (1976), réalisé par Allana. (Photo avec l'aimable autorisation d'Amal Allana)

Je me souviens avoir répété une scène avec Surekha et Manoharji pour le Mahabhoj de Mannu Bhandari. Des heures et des heures à chaque répétition ont été passées par Surekha à travailler sur une séquence de paan. Elle a répété en détail comment elle ouvrirait le paan daan, comment elle retirerait le paan (feuille de bétel), appliquerait du kattha (catechu) dessus, le mettrait dans sa bouche, essuyerait la salive et enfin, la façon dont elle s'asseyait sur un gadda (matelas) au sol. Pour perfectionner cet ensemble simple de tâches en conjonction avec son dialogue, déterminez le rythme et le rythme des actions – tout cela l'a pratiquement consumée. Ils ont été faits avec une concentration profonde et une concentration qui ne pouvait être décrite que comme shraddha (dévotion). C'était l'un des processus adoptés par Surekha pour matérialiser le rôle, en localisant son geste psychologique. C'était l'époque où nous essayions de nous éloigner de la tyrannie des mots et de trouver une nouvelle équation avec la physicalité – en utilisant le corps de l'acteur et sa voix comme moyens – d'expression.

Sikri avec Farida Jalal dans le film Mammo (1994). (Photo : Archives express)

Surekha était extrêmement particulier et précis sur le fait de rendre un dialogue de manière à ce que sa signification exacte puisse être communiquée. « Les choses doivent avoir un sens pour moi. Je peux dire une seule ligne d'un script de 10 manières différentes, mais si cela peut être dit d'une manière qui pourrait réveiller un être humain quelque part, faire une différence, j'aimerais le dire comme ça », m'a-t-elle avoué. dans une interview il y a quelques années.

C'est ce genre d'approche détaillée de la construction du personnage que Surekha a emporté avec elle du théâtre au cinéma, lorsqu'elle a déménagé à Bombay en 1987. Ses années d'expérience l'ont bien servie lorsque des réalisateurs expérimentaux comme Shyam Benegal et Mani Kaul l'ont choisie Films de la Nouvelle Vague. Le tournage pour le cinéma, contrairement au théâtre, ne lui offre pas le luxe de longues périodes de répétition. S'adaptant rapidement, elle a maintenant commencé à s'appuyer sur ses compétences d'improvisation pour appréhender ses personnages. Et graver des rôles qui sont maintenant entrés dans l'histoire – de Dostoïevskien Nazar de Kaul (1991) aux films post-Partition de Benegal Mammo (1994) et Zubeidaa (2001). Surekha a remporté le National Film Award de la meilleure actrice dans un second rôle pour le téléfilm d'époque de Govind Nihalani Tamas (1987), Mammo et, très récemment, dans Badhaai Ho (2018). Au cours de la dernière décennie, l'une des performances les plus mémorables de Surekha a été celle de Dadisa dans la série télévisée Balika Vadhu (2008-16).

Surekha Sikri restera sans aucun doute dans les mémoires comme l'une des meilleures actrices de l'époque contemporaine, qui, à travers la poésie et la grâce de ses interprétations, nous a permis de ressentir les émotions souterraines qui se cachent dans la psyché de la femme indienne moderne.

(Amal Allana est directrice de théâtre, ancienne présidente de la National School of Drama et directrice de la galerie Art Heritage, Delhi)

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