Habitat protégé, pour une population d'un

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Marty Bluewater étire ses bras pour serrer dans ses bras un totem récemment érigé devant sa maison sur Protection Island, à environ 2,5 miles de la côte de Cape George, Washington, le 28 avril 2021. (Ruth Fremson/The New York Times)

Écrit par Ruth Fremson

De leur perchoir au sommet d'un arbre mort au bord d'une falaise, un couple de pygargues à tête blanche profitait d'une vue panoramique sur une petite île dans le détroit de Juan de Fuca, au large des côtes de l'État de Washington. Loin en dessous, assis sur un banc entouré d'herbes hautes et ondulantes, le seul résident humain de l'île, Marty Bluewater, les regardait avec des jumelles.

Au cours des 50 dernières années, Protection Island National Wildlife Refuge a été sa pierre de touche. Il a accumulé une vie de souvenirs ici, accueillant six cerfs qui ont nagé depuis le continent et sont devenus un petit troupeau, hébergeant cinq paires d'hirondelles nicheuses dans ses avant-toits chaque printemps et célébrant deux mariages, dont un sien.

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Bluewater, 72 ans, est la seule personne à avoir une location à vie sur l'île d'environ 370 acres et 2 miles de long. Dans les années 1970, les développeurs l'ont envisagé comme une communauté balnéaire avec une piste d'atterrissage et une marina. Ils ont fait venir des acheteurs potentiels dans de petits avions. Les pilotes faisaient également office de vendeurs, conduisant les gens à sélectionner leurs lots. Plusieurs centaines ont été vendues.

Bluewater, 23 ans en 1971, a vu l'île et en est tombé amoureux. Avec l'aide de ses parents, il a acheté un terrain sur un bluff élevé pour 7 000 $.

La maison de Marty Bluewater, au sommet d'une falaise sur Protection Island, à environ 2,5 miles au large de Cape George, Washington, le 9 mai 2021. (Ruth Fremson/The New York Times) chiens et nous a vendu cette île de rêve », a-t-il déclaré. « Vous sentez à quel point cet endroit est spécial. Il se trouve dans l'un de ces petits vortex magiques de la planète. »

En 1973, en utilisant des matériaux transportés du continent par bateau, il a commencé la construction d'une petite cabane rustique avec vue sur les montagnes olympiques pour à l'ouest et Discovery Bay au sud.

Mais tout le monde n'a pas adhéré au rêve de l'île. The Nature Conservancy et d'autres groupes environnementaux ont combattu le développement, craignant qu'il ne détruise l'habitat des oiseaux de mer nicheurs comme les stariques rhinocéros, qui s'enfouissent dans les falaises abruptes pour pondre leurs œufs, et les goélands à ailes grises. Bluewater était d'accord pour que l'île soit protégée, mais il voulait aussi garder sa propriété. Lui et un groupe d'autres propriétaires se sont battus.

Lors d'audiences publiques au début des années 1980, Bluewater a témoigné : « En ce qui concerne l'avenir de l'île, j'ai deux préoccupations majeures. Premièrement, que l'île reste toujours l'endroit spécial qu'elle est maintenant, et deuxièmement, que mes droits en tant que propriétaire ne soient pas perdus. Je crois que ces deux choses sont possibles.”

Marty Bluewater se détend dans sa maison dotée d'un poêle à bois, d'un chauffe-eau et d'une cuisinière fonctionnant au propane, mais pas d'électricité, sur Protection Island, à environ 2,5 miles de la côte de Cape George, Washington, 10 mai 2021 (Ruth Fremson/The New York Times)

Les écologistes ont prévalu et, en 1982, Protection Island a été désignée refuge national pour la faune. Les propriétaires fonciers se sont vu proposer des rachats, et la poignée de ceux qui avaient déjà construit des maisons se sont vu proposer des résidences pour 15 ans, 25 ans ou une utilisation à vie. Bluewater était le seul à avoir choisi l'option à vie.

L'île est maintenant fermée au public, et les bateaux sans autorisation spéciale doivent rester à 200 pieds du rivage.

« Là Il n'y a pas d'île entre ici et l'Alaska qui commence même à ressembler à Protection Island », a déclaré Bluewater. « Le développer ne serait pas la bonne chose à faire avec un endroit aussi petit et fragile, mais pour moi, cela a fonctionné comme si je ne pourrais jamais rêver en un million d'années. »

En 50 ans, et avec l'aide d'amis, Bluewater a progressivement amélioré sa cabane, l'un des six bâtiments restants sur l'île. Un poêle à bois, alimenté avec du bois flotté de la plage, fournit de la chaleur. La cuisinière et le chauffe-eau fonctionnent au propane. Il n'y a pas d'électricité.

Les ferries Bluewater approvisionnent la petite marina entretenue par le U.S. Fish and Wildlife Service, qui gère également les quelques chemins de terre de l'île. Son vieux fourgon Dodge apporte des provisions sur le chemin de terre escarpé et cahoteux jusqu'à sa cabine, à environ un mile de la marina, alors que les aigles planent au-dessus et que les phoques du port et des éléphants se prélassent sur la plage. Des loutres espiègles plongent dans les vagues et refont surface sur le rivage rocheux. Le cri des mouettes fournit un bruit de fond plusieurs mois de l'année.

La solitude ne le dérange pas. Des amis lui rendent visite suffisamment souvent pour qu'il apprécie son temps seul.

« Vous vous sentez à des millions de kilomètres, mais en 20 minutes, je peux être dans ma voiture et au centre-ville de Port Townsend », a-t-il déclaré. Photographier la faune lors de longues promenades autour du périmètre est un passe-temps favori.

Au fil des décennies, sa carrière et ses relations ont déterminé le temps qu'il a pu y passer. Il a travaillé pour Seattle Parks et le Woodland Park Zoo pendant des années avant de prendre sa retraite en tant que PDG de la United Indians of All Tribes Foundation en 2010. Bluewater, un grand voyageur, partage maintenant son temps entre l'île, les voyages en voiture dans son camping-car, les voyages à l'étranger et navigation de plaisance dans les îles San Juan au nord.

Il travaille toujours sur la cabine – il prévoit d'installer des panneaux solaires pour pouvoir y rester plus longtemps. Dans les premières années, il était même impossible de passer un appel téléphonique, mais aujourd'hui, les services cellulaires, les livres électroniques et les divertissements en continu ont allégé une grande partie du fardeau du transport en bateau.

Bluewater a observé le flux et le reflux de la vie sur l'île. Il a vu la population d'aigles rebondir après une quasi-extinction – leur nombre à travers les États-Unis a quadruplé depuis 2009, selon un récent rapport du gouvernement – et a observé le déclin des goélands et des étoiles de mer en même temps, une perspective qui l'alarme.< /p>

« Pendant 50 ans, il y avait des aigles qui allaient et venaient, et ce n'était pas un problème », a déclaré Bluewater. « Maintenant, il y a tellement d'aigles qu'il n'y a pas d'équilibre naturel, et ils ont ce champ d'abattage illimité là-bas et peuvent facilement décimer cette ressource inestimable. Ils chassaient déjà les cormorans, ils ne pouvaient pas s'envoler les jeunes. Ils me manquent vraiment. Autant nous aimons les aigles, autant il faut faire quelque chose.”

Les facteurs qui ont contribué au déclin de la population d'oiseaux marins sont complexes. Dans un courriel, Brent Lawrence, porte-parole du Fish and Wildlife Service, a déclaré que le nombre de goélands avait diminué avec la fermeture des décharges dans la région de Puget Sound, mais que le nombre d'oiseaux de mer utilisant l'île semblait stable au cours de la dernière décennie.

Jim Hayward, professeur de biologie à l'Université Andrews dans le Michigan, a passé plus de 30 saisons sur le terrain sur Protection Island, étudiant les goélands, les aigles et la végétation.

« Les aigles sont une véritable menace pour les oiseaux de mer », a-t-il déclaré. « Les goélands semblent être une cible de choix. Surtout les poussins. Ils sont petits et ressemblent à du pop-corn. »

Hayward a noté que la population de goélands a monté en flèche en raison de l'accès aux déchets humains lorsque le nombre d'aigles prédateurs était faible. Maintenant, les aigles ont rebondi, mais leur source de nourriture traditionnelle, le poisson, a considérablement diminué. Ils devaient trouver de la nourriture quelque part, les oiseaux de mer sont donc devenus une partie importante de leur alimentation.

“Il y a toujours des gagnants et des perdants dans ces scénarios”, a-t-il déclaré.

Pour Bluewater, c'est une perte difficile à supporter.

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“C'est la seule raison pour laquelle les gens ont eu le cœur brisé et ont été expulsés – à cause des oiseaux”, a déclaré Bluewater. “Vous ne pouvez pas laisser les aigles détruire ce sanctuaire d'oiseaux marins inestimable. C'est ce à quoi je peux, espérons-le, consacrer une partie de mes dernières années.”

Cela ne le dérange pas de ne pas pouvoir transmettre sa propriété, mais il s'inquiète pour l'île et les espèces qui en dépendent. Il prévoit de créer une fondation pour superviser et soutenir le Fish and Wildlife Service, afin de garantir que Protection Island reste vierge et viable pour les générations futures.

Bluewater sait qu'à un moment donné, il sera trop vieux pour visiter le île. Mais, a-t-il dit, “Tant que je peux grimper cette colline, je vais continuer à le faire.”

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